The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Janacek's Grim And Unforgettable Opera "From The House Of The Dead" On DVD

 The  last  opera  by  the  great  and  highly  original  Czech  composer  Leos  Janacek (Lay-osh Yan-a-chek)  (1854-1928 )  is  From  The  House  Of  the  Dead ,  based  on  Dostoyevsky's  novel  about  the  grim  lives  of  the  inmates  in a  Siberian  prison  camp . 

  I  recently  got  a  chance  to  see  the  DVD  of  the  acclaimed  production  of  this  harrowing  and unforgettable opera  conducted  by  Pierre  Boulez  and  directed  by  Patrice  Chereau,  filmed  live  at  the  Aix-En-  Provence  festival  in  southern  France  a  few  years  ago .  This  production  was  recently  seen  at  the  Metropolitan  Opera ,  but  conducted  by  Esa-Pekka  Salonen  in  his  Met  debut .

  This  opera  is  the  total  opposite  of  Nielsen's  merry  and  effervescent  comic  opera  Maskarade  which  I  discussed  last  week -  grim  and  unflinchingly  brutal  in  its  portrayal  of  life  in  a  Siberian  prison  in  Russia . But  it's  also  profoundly  moving  and  even  cathartic .  Janacek's  music  is  harsh  and  jagged  as  broken  glass ,  but  also  with  moments  of  soaring  lyricism . 

  There is  no  plot  as  such ; you  simply  see  the  daily  life  of  the  unfortunate  prisoners  in  all  its  sordid  misery with  their  petty  squabbles  and  rivalries , the  brutality  of  the  guards  and  the  prison  commandant .  Several  of  the  prisoners  have  extended monologues  in  which  they  describe  the  murders  which  landed  them  in  Siberia ; they  were  the  result  of  jealousy  and  other  motives .  These  are  for  the  most  part  not  hardened  criminals .

  Alexander  Petrovich  Goryanchikov  is  a political  prisoner  and  the  brutal  commandant  has  him  flogged  at  the  beginning  of  the  opera  merely  for  claiming  to  be  this .  He  comes  well-dressed  as  he  is  not  a  poor  downtrodden  peasant  like  the  other  prisoners .  Goryanchikov  befriends Aleya,  a  young  non-russian  boy  from  Dagestan (near Chechnya) in  the  Caucasus  and  teaches  him  how  to  read  and  write . 

  At  the  end  of  the  opera ,  Goryanchikov  is  freed  by  official  clemency ,and  the  drunken  commandant  apologizes  to  him  for  his  brutality .  Aleya  bids  a  fond  farewell  and  says  that  God  will  repay  Goryanchikov  for  his  kindness  and  friendship .

  But  life  continues  is  grim  course  in  the  prison  as  the  curtain  falls .  This  opera  is  almost  unbearably  harsh  and  grim ,  but  you  will  never  forget  it .  The  DVD  is  available  from  Deutsche  grammophon  records  and  easily  available  at  websites  such  as  or . 

Posted: Jun 14 2010, 08:55 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web