The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Birthday Of The Great English Composer Sir Edward Elgar

  June  2nd  is  the  birthday  of  one  of  England's  greatest  composers ,Sir  Edward  Elgar (1857-1934) , who  was  the  first  truly  important  composer  to  emerge  from  this  nation  since  the  late  17th  century .  Why  England  had produced  no  great  composers  since  the  time  of  Henry  Purcell  (1659-1695) is  a  puzzling  question . 

  As  well  as  Purcell , there  had  been  such  great  English  composers  of  the  distant  past  as  William  Byrd , John  Dunstable ,  and  others ,  but  apparently ,the  overwhleming  influence  of  the  German-born  George  Frideric  Handel , who  dominated  the  English  classical  music  scene  in  the  18th  century  may  have  an  adverse  effect  on  English  musical  creativity .

  After  Elgar ,  other  important  British  composers  emerged , such  as  Ralph  Vaughan Williams ,  Gustav  Holst ,  William  Walton,  Benjamin  Britten  and  Michael  Tippett  in  the  20th  century . 

  Elgar  came  from  a  modest  rural  background ;  he  was  the  son  of  a  music  shop  owner  and  was  almost  entirely  self  taught .  He  studied  the  music  of  the  great  German  composers , studied  the  violin  and  piano ,  became involved  in  conducting  and working  with  choruses  and  moved  from  his  provincial  rural  home  to  London  and  married  a  woman  from  a  well-to-do  family  which  disowned  her  for  marrying  a  struggling  musician  and  a  Catholic  to  boot .  Alice  Elgar  was  also  somewhat  older  than  her  husband ,who  eventually  achieved  great  prominence  in  English  musical  life  and  was  knighted  for  his  accomplishents . 

  His  great  musical  breakthrough  was  the  world-famous  "Enigma  Variations"  for  orchestra , in  which  each  of  the  variations  on  the  theme  is  a  portrait  of  his  friends  and  Lady  Elgar ,which  was  premiered  in  1899 .  This  is  his  most  famous  work , and  every  one  knows  the  dignified  melody  from  the  "Pomp  and  Circumstances "  military  marches  for  orchestra  which  is  heard  at  graduations  everywhere  in  America . 

  But  you  can't  appreciate  Elgar's  true  greatness  without  hearing  such  masterpieces  as  his  two  monumental  symphonies ,  the  Cockgaine  overture ,  which is  a  vivid  portrait  of  jolly  late  19th  century  London ,the  two  concertos,  for  violin  and  cello  respectively ,  the  great  Oratorio  "The  Dream of  Gerontius ", based  on  the  eopic  poem  by  Cardinal  Newman  of  England , and  other  works  of  his . 

  They  are  filled  with  grandeur ,nobility  and  emotional  power ,and  magnificently  orchestrated .  They  evoke  the  majesty  of  the  the  late  Victorian  and  Edwardian  English  empire  vividly .  Some  have  accused  Elgar's  music  of  empty  pomposity ,  jingoistic  patriotism  and  even  sentimentality ,  but  they  are  far  off  the  mark .  Yes,  Elgar  did  write  some  patriotic  potboilers  and  pleasant  but  insignifcant  briefer  pieces ,  but  his  best  music  has  real  substance  and  stature .

  Perhaps  the  public  image  of  Elgar  as  a  dignified , "stiff  upper  lip"  gentleman  and  country  squire  has  contributed  to  his  negative  image  in  some  people's  minds .  But  he  was  in  fact  a  very sensitive ,emotional  and  yet  witty  and  sociable  man  who  loved  to  attend  horse races  and  and  liked  to  tinker  with  chemistry  as  a  hobby  among  other  things . 

  Elgar  was  also  active  as  a  conductor ,and  late  in life  made  some  of  the  first  recordings  by  any  composer of  his  orchestral  works ,some  of  which  have  been  transferred  to  CD .  Other  notable  conductors  who  have  championed  his  music  include  his  devoted  admirers  and  friends  Sirs  John  Barbirolli  and  Adrian  Boult ,and  more  recently , non -English  conductors  such  as  Sir  Georg  Solti,  Giuseppe  Sinopoli,  Andre  Previn ,and  others ,as well  as  distinguished  contemporary  English  maestros  as  Sir  Colin  Davis,Sir  Andrew  Davis(no relation), and  others . 

  Great  violinists  and  cellists  such  as  Fritz  Kreisler ,who  recorded  the  violin  concerto with  the  composer, and  the  teenaged  Yehudi  Menuhim, who  also  recorded  it  under  his  direction , and great  cellists  such as  Pablo  Casals  and  Yo  Yo  Ma  have  left  outstanding recordings  of  the  two  concertos .  Check  arkivmusic.com  for  recordings  of  Elgar's  music;  there's  no  better  place  to  look  for  classical  CDs  and  DVDs. 

 

Posted: Jun 02 2010, 11:43 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web