The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

A Brief Portrait Of Some Of The Greatest Conductors

 Conducting as  a  profession  is  a  relatively  recent  development  in  the  centuries  old  history  of  western  classical  music .  But  since  the  late  19th  century ,  conductors  have  come  to  be  the  most  powerful  and  influential  musicians . 

  In  the  time  of  Haydn  and  Mozart  in  the  late  18th  century , composers  often  led  performances  of  their  symphonies  from  the  keyboard ,  with  the  concertmaster ,or  principal  violinist , also  helping  to  keep  the  orchestra  together.  But  by  the  19th  century ,  one  individual ,usually  using  a  baton ,  became  responsible  for  co-ordinating  performances , not  only  keeping  the  orchestra  together , but  controlling  the  whole  interpretation  of  any  given  orchestral  work .

  A  kind  of  rhythmical  sign  language  developed ,enabling  a  conductor  to  start  the  orchestra ,speed  up  or  slow  down  as  indicated  in  the  score , indicate  nuances  with  hand  gestures ,  and  control  the  entire  performance  from  start  to  finish .

  Who  are  some  of  the  great  conductors  in  the  history  of  orchestral  music  and  opera ?   What  made  them  great ?    One  musicologist  described  conductors  as  "Generals  on  the  battlefield  of  music ".  That's  a  very  apt  description .  The  conductor  makes  no  sounds  during  the  performance  and  does  not  play  an  instrument ;  in  fact,  the  whole  orchestra  is  his  instrument . 

  The  first  conductor  to  make  an  extensive  series  of  recordings  is  the  legendary  italian  conductor  Arturo  Toscanini (1867-1957 ) .  In  his  long  and  illustrious  career ,  he  led  the  world  premieres  of  such  famous  operas  as  Puccini's  La  Boheme,  Turandot  and  Leoncavallo's  Pagliacci ,  was  a  friend  of  Giuseppe  Verdi ,  and  became  a  legend  in  his  lifetime . 

  He  was  a  fierce  disciplinarian  who  terrified  orchestra  musicians  and  became  notorious  for  his  volcanic  rages  in  rehearsals ,  but  his  performances  were  internationally  acclaimed .  He  led  the  Metropolitan  Opera  from  1908 to  1915 , and  later  the  La  Scala  opera  in  Milan,  Italy's  greatest  opera  company ,  the  New  York  Philharmonic  in  the  late  1920s  to  1936 ,  and  the  NBC  Symphony  Orchestra  until  his  retirement  in  1954 .  This  orchestra  was  formed  especially  for  him  to  conduct  and  consisted  of  some  of  the  finest  orchestral  musicians  of  all  time .

  Leopold  Stokowski (1882-1977)  was  a  flamboyant  English -born  conductor , son  of  a  Polish  father  and  an  Irish  mother ,  who  became  world  famous  for  the  voluptuous  and  sumptuous  sounds  he  could  draw  from  orchestras  and  his  ulta-glamorous  public  image .  In  contrast  to  Toscanini ,  who  insisted  on  strict  observance  of  the  composer's  written  instruction  in  a  score , Stokowski  never  hesitated  to  conduct  in  a  spontaneous  and  freewheeling manner,  sometimes  angering  critics  with  the  liberties  he  took  with  the  music . 

  Stokowski  led  the  Philadelphia  orchestra  from  1912  to  the  1930s ,  and  built  it  into  one  of  the  most  virtuosic  and  sumptuous  -sounding  orchestras  of  all  time ,  and  appeared  regularly  with  many  other  great  orchestras . You  may  remember  his  conducting  from  the  classic  Disney  film  Fantasia ,  whose  sound  track  he  recorded  with  the  Philadelphia . He  made  an  enormous  number  of  recordings  with  not  only  the  Philadelphians  but  orchestras  in  London, Los  Angeles,  New  York, and  all  over  Europe . 

  Leonard  Bernstein (1918-1990)  was  the  first  American  conductor  to  achieve  international  fame ,  and  the  first  to  become  music  director  of  a  top  American  orchestra,  the  New  York  Philharmonic , which  he  led  from  1959  for  a  decade .  He  was  also  a  famous  composer , having  written  the  musical  West  Side  Story  as  well  as  symphonies  and  other  works .

  He  became  a  household  name , and  led  the  New  York  Philharmonic's  Young  People's  Concerts,  which  you  can  now  see  on  DVD, introducing  classical  music  to  the  young , as  well  as  championing  the  music  of  Gustav  Mahler , recording  the  first  complete  set  of  his  nine  symphonies ,  and  American  composers  such  as  his  close  friend  Aaron  Copland,  and  Charles  Ives .  He  became  famous (or  notorious )  for  his  flamboyantly  choreographic  conducting  style ,  but  this  was  apparently  not  showy  but  spontaneous .  His  performances  were  always  impassioned and  deeply  felt .

  The  elegant  and  aristocratic  Austrian  conductor  Herbert  von  Karajan  (1908-1989)  was  a  native  of  Salzburg ,also  the  birthplace  of  Mozart ,  and  became  known  as  the  "general  music  director  of  Europe ",  having  led  the  great  Berlin  Philharmonic  from  the  1950s  to  his  death  , the  Vienna  State  Opera ,  the  Philharmonia  orchestra  of  London (not  the  London  Philhamonic) ,  the  Orchestre  de  Paris, and  regularly  appearing  at  La  Scala  and elsewhere . 

  His  performances  were  famous  for  their  elegance  and  polish ,but  could  also  be  profound  and  powerful ,  and  he  was  one  of  the  foremost  conductors  of  the  music  of  Beethoven,  Brahms  ,Wagner  and  Richard  Strauss ,although  he  had  a  wide  repertoire .  He  made  an  enormous  number  of  recordings  ranging  from  Bach,  Mozart  and  Beethoven  to  20th  century  music ,  and  recorded  the  nine  Beethoven  symphonies  no  fewer  than  four  times !

  His  predecessor  at  the  Berlin  Philharmonic  was  the  great  German  conductor  Wilhelm  Furtwangler ,  a  philosopher  and  mystic  of  music .(1886-1954).  He  was  a  greatly  revered  conductor ,one  of  the  most  profound  interpreters  of  Beethoven,  Brahms  and  Wagner,  as  well  as  many  other  composers ,  but  unfortunately  became  involved  with  scandlous  but  totally  unfair  and  false  accusations  of  having  been  a  Nazi  sympathizer  in  WW2,  because  he  did  not  leave  Germany  during  the  war,unlike    other  distinguished  German  and  Austrian conductors ,  but  was  fortunately exonerated . 

  The  Russian -born  Serge  Koussevitzky  (1874-1951 ),began  as  a  virtuoso  of  the  double  bass ,  but  married  a  Russian  heiress  to  a  business  fortune  before  the  revolution ,  and  became  famous  as  a  conductor  throughout  Europe  before  being  appointed  conductor  of  the  Boston  Symphony  in  1924.  He  made  the  BSO  one  of  the  world's  great  orchestras  and  championed  music  by  many  important  20th  century  composers,  including  American ones  such  as  Aaron  Copland  and  William  Schuman, as  well  as  becoming  famous  for  his  colorful  performances  of  Russian  music .  He  also  founded  the  world-famous  Tanglewood  festival  in  Berkshire,Massachusetts,  still  in  operation  every  Summer.  He  was  the  teacher  and  revered  mentor  of  Leonard  Bernstein.

  To  be  continued . 



Posted: May 24 2010, 08:48 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web