The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Shakespeare's Hamlet And The Authenticity Movement In Music

  Last  night  I  saw  a  production  of  Hamlet  by  England's  Royal  Shakespeare company  on  PBS .  It  was  certainly  interesting ; a  production  which  updated  the  action  of  the  famous  play  to  the  present  day , with  all  sorts  of  anachronistic  elements  in  the  sets ,costumes  and  props. 

  Hamlet  shot  Polonius  with a  pistol  rather  than  stabbing  him ; you  often saw  the  action  through  a  secret  spying  device  which  was  recording  the  goings  on  without  the  characters  being  aware  of  it .  The  actors  in  the  murder  of  Gonzaga  arrived  by  car, and  so  on.  Shakespeare  certainly  would  not  have  recognized  his  world-famous  play .

  This  has  been  common  in  opera  stagings  for  many  years  now;  Mozart's  The  Marriage  of  Figaro,which  takes  place in  the  18th  century  in  the  castle  of  a  Spanish  nobleman ,  has  been  changed  in  our  time  to  the  resdience  of  a  wealthy  man  living  in  a  luxury  high-rise  New  York  building ;  Verdi's  Rigoletto; which  takes  place  in  16th  century  Mantua  Italy  at  the  court  of  a  licentious  Duke,  has  been  updated  to  New  York  City  among  the  Mafia  dons.

  And  so  forth .  The  Hamlet  production  was  totally  inauthentic .  But  in  our  time  in  the  world  of  classical  music ,  there  has  been  a  movement  to  restore "authenticity"  to  performing  the  music  of  the  past  by  using  the  instruments  of  the  past  in  the  music  of  such  composers  as  Bach,Handel,Haydn,Mozart , Beethoven  and  even  later  composers  known  as  "HIstorically  Informed  Performance "  or  HIP . 

  The  musicians,  critics  and musicologists  who  have  done  all  the  research in  trying  to  recreate  the  music  of  the  past  as  it  supposedly  sounded  have  done  everything  differently  from  musicians  who  use  the  instruments  of  the  present  day ;  they  try  to  be  as  scrupulous  as  possible. Not  every  one,  including  me ,is  absolutely  convinced  of  the  "authenticity"  of  these  performances,  but  it  has  certainly  been  an  interesting  experience  to  hear  what  things  might  have  sounded  like  long  ago.(And  I  can't  emphasize  the  word  might  enough).

  But  you  might  make  comparisons  betweeen  this  and  attempts  to  recreate  the  performance  of  Shakespeare's  plays  as  accurately  as  possible .  I  believe  this  may  have  been  attempted.  Such  a  supposedly  authentic  performace  would  be  vastly  different  from  the  Shakespeare  we  are  accustomed  to  today. 

  At  the  Globe  theater,  there  were  no  sets  as  such; just  the bare  stage .  The  audience  would  have  to  use  its  imagination  in  a  production  of  Hamlet, set  at  the  Danish  Royal  court at  Elsinore.  Or  Verona in  Romeo and  Juliet, ancient  Rome  in  Julius  Caesar   etc.  The  female  roles  were  performed  by  boys  ,  not women . 

  An  "authentic " production  of  Hamlet  would  try  to  create  the  pronunciation  of  Elizabethan  English  as  closely  as  possible .  Linguists  have  a  fairly  good  idea  as  to  how it  was  pronounced,  but  as  no  time  machine  exists ,  we  don't know  exactly  what  it  sounded  like .

  It's  similar  in  HIP  performances;  musicologists  have  some  idea  as  to  how  the  music  of  past  centuries  was  performed .  And  there  were  marked  differences .  Some  18th composers  wrote  treatises  on  how  they  thought  their  music  should  be  performed .  However,  this  is  in  itself  no  guarantee of  anything. Bach  and  Mozart  et  al  have  been  gone  for  a  very  long  time  and we  will  never  know  exactly  what  they  would  have  wanted .

  Interestingly ,  the   HIP  movement  had  its  origin  in  England ,although  it  also  had  roots  in  the  Netherlands  and  Belgium .  But  the  PBS  Hamlet  was  anything  but  authentic.  You  might  think  that  there  would  be  an  authentic  Shakespeare  movement  comparable  to  such  established  English  orchestras  as  the  Academy of  Ancient  Music ,  the  Englsih  Concert,  the  English  Barooque  Soloists  and  the  Orchestra  of  the  Age  of  Enlightenment . 

  Authenticity  is  always  a  Chimera .


Posted: Apr 29 2010, 09:35 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web