The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Beethoven The Old-Fashioned Way From A Once Famous Dutch Conductor

 In  my  last  post  I  discussed  a  recording  of  the  Beethoven  9th  which  follows  all  the  latest  research  on  how  to  perform  Beethoven's  music "authentically " . This  post  will  discuss  a  CD  of  Beethoven's  5th  and  6th  symphonies  from  as  far  back  as  1937 , long  before  the  so-called  HIP  movement  came  into  existence .

  Willem  Mengelberg (1871 -1951 ) , was  an  eminent  Dutch  conductor  who  led  Amsterdam's  great  Concertgebouw  orchestra  for  many  years  as well  as  the  New  York  Philharmonic  during  the  1920s  and  left  many  recordings ,live  and  studio , some  still  considered  classics ,  even  though  there  are  not  too  many  people  alive  today who  actually  remember his  live  performances .

 Purists  today  are  scandalized  by  his  free-wheeling  old-fashioned  approach  to  interpreting  Beethoven  and  other  composers  such  as  Schubert  and  Bach .  His  ideas  on  interpretation  fly  in  the  face  of  everything  they  advocate , such  as  strict adherence  to  the  written  score  and  scrupulous  use  of  printed  editions  of  the  music  edited  by  musicologists  who  aim  to  know  the  "composers's  intentions ".

  But  Mengelberg  was  actually  closer  than  we  are  to  Beethoven's  era  than  we  are ; he  was  born  only  44  years  after  Beethoven  died  in  1827 and  knew  and  studied  with  musicians  who  were  steeped  in  the  performing traditions  of  the  past .

  In  the  performance  of  the  fifth ,  with  its  famous  Da-da-da daaaah , for  example ,  he  is  much  freer  with  tempo  than  "politically  correct"  performances .He  starts  the  first  movement  at  a  slower  tempo  than  the  main  part  of  the  movement -  that's  a no-no  by  today's  purist  notions  of  authenticity , and  plays  fast  and  loose  with  the  tempi  throughout  the  symphony .

  He  also  retouches  Beethoven's orchestration  in  an  attempt  to  make  it  sound  more  impressive  at  times , another  no-no .  To Mengelberg ,  the  score  is not  absolutely  sacrosanct ;  he  felt ,like  other  musicians of  his  time, that  he  had  not  only  the  right  but  the  duty  to  use  his  own  discretion  in  interpreting  the  music .  The  conductors  detractors  sometimes  called  him  "Mangleberg". 

 Was  Mengelberg  right ,  and  are  today's  conductors  and  other  musicians  wrong , or  was  he  merely  being  presumptuous  and  distorting  the  music  because  of  his  own  ego ?  Who  knows?  This  is  an  endless  debate, and  unfortunately  Beethoven has  been  dead  since  1827 , so  we'll  never  know  with  any  certainty .

 Check  for  recordings  by  this  great  but  still  controversial  conductor .


Posted: Mar 09 2010, 08:36 AM by the horn | with no comments |
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web