The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

A Recording Attempts To Perform Beethoven's 9th Symphony As It Was Nearly Two Centuries Ago

  I've  been  listening  to  a  CD  of  Beethoven's  immortal  and  world-famous  9th  symphony , the  so-called  "Choral"  symphony  with  the  famous  "ode  to joy" last  movement  with  chorus  and  vocal  soloists .  It's a  work  which  has  been  performed  and  recorded  countless  times . 

 But  this  is  one  of  those  performances  using  the  instruments  of  Beethoven's  day , or  replicas  thereof , which  were  in  many  ways  quite  different  from  those  of  today .  It  also  follows  research  on  how  to  interpret  the  music  in  a  manner  which  conforms  to  how  musicologists  believe  the  music  may  have  been  performed  in  the  1820s , when  the  work  was  premiered  in  Vienna . 

  Of  course ,  we  don't  have  a  time  machine ,  so  we  can  never  be  absolutely  sure  of  how  close  such  performances  are  to  the  way  the  music  actually  sounded  in  the  past ,  or  whether  the  composer  would  have  approved  of  the  interpretation .  But  orchestras  attempting  to  recreate  the  sounds  of  the  past  are  now  an  established  part  of  the  classical  music  world , and  they  have  made  many  recordings  in  recent  years .

  They  are  part  of  the  so-called  "HIP"  movement  in  classical  music ,  or  historically  informed  practice , as  the  rather  pompous-sounding  term  is  known .  This  movement  is  a  kind  of  musical  religion ; it  has  its  true  believers ; conductors , instrumentalists ,musicologists  and  critics  who  have  embraced  the  period  instrument  phenomeon  whole-heartedly  and  who  often  sneer  patronizingly  at  musicians  who  use  modern  instruments  and  ignore  the  latest  research .

  Then  there  are  the  atheists ,  musicians  and  critics  who  pour  scorn  on  these  politically correct  performances  and  think  the  whole  movement  is  either  a  total  sham  or  questionable  at  best ,  and  the  agnostics ,  who  don't  dismiss  the  performances  altogether  but  are  somewhat  skeptical  as  to  how "authentic"  these  performances  are . I  count  myself  as  one  of  the  agnostics .

  The  recording  I've  been  listening  to  is  a  fine one .  The  conductor  is  the  eminent  English  scholar, harpsichordist  and  conductor  Christopher  Hogwood ,  and  the  orchestra  is  London's  Academy  of  Ancient  Music , one  of  the  various  period  instrument  groups  in  that  musically  rich  and  diverse  city . The  London  Symphony  chorus  and  soloists  Arleen  Auger , Catherine  Robbin , Anthony  Rolfe  Johnson  and  Gregory  Reinhart  can  be  heard  in  the  last movement .

  Hogwoood  tries ,among  other  things ,  to  follow  Beethoven's  metronome  markings  as  closely  as  possible . This  is  a  highly  controversial  matter ; as  is  well-known ,  Beethoven  was  deaf  at  the  time  and  it's  not  certain  how  accurate  these  metronome  markings  are. Typically, a metronome  marking  will  indicate  how  many  beats  per  minute   a  particular  movement  of  a  work, or  even  a  section  the composers  wants . 

  But  conductors  often  disregard  them  and  use  their  own  discretion .  And  furthermore ,  composers  have  been  known  to  disregard  those  markings  themselves  when  conducting  there  works  years  after  writing  them . There  are  so  many  different  variables . 

  The  liner  notes , by  the  eminent  Beethoven  scholar  Barry  Cooper  are full  of  insteresting  information  about  circumstances  of  the  first  performance  of  this  great  symphony  in  Vienna  in  1824 .  The  work  was  the  longest  and  most  complex  symphony  that  had  ever  been  written , and  was  extremely  difficult  for  the  musicians  to  play ,  and  the  vocal  parts ,  both  for  the  chorus  and  soloists , were  equally  difficult ,  and  are  still  difficult  for  singers  today . 

  Of  course,  orchestras  today  could  almost  play  the  music  in  their  sleep .  The  orchestra  was  unusually  large  for  the  day ;  four  horns  instead  of  the usual  two,  trrombones ,  piccolo  and  contra-bassoon  in  the  finale  in  addition  to  the  usuall  woodwinds,  and  even  cymbalas  triangle  and  bass  drum  in  the  finale  in  addition  to  the  usual  tympany  or  kettle  drums . More  strings  were  used  than  normal  for  the  first  performance  of  the  9th .

  The  woodwinds  were doubled  in  the  first  performance  and  so  they  are  on  the  recording,  and  even  the  horns  are  doubled,  making  a  total  of  eight  of  them !   The  instruments  of  the  18th  and early  19th  century  were  quite  different  from  those  of  today ; the  violins, violas, cellos  and  double  basses  used  strings  made  of  sheep  gut  instead  of  the  steel  strings  of  the  present  day . The  woodwinds  were  simpler  and  had  fewer  keys ;  the  horns  and  trumpets  had  no  valves  and  used  different  lengths  of  tubing  to  play  in  different  keys, although  by  the  1820s , valved  horns  and  trumpets  were  starting  to  appear  and  before  too  long  made  the  valveless  instruments  obsolete . 

  Are  the  period  instrument  performances "better"  than  those on  modern  instruments ?  Not  every  one  agrees .  I  would  say  that  they  are  insterestingly  different . But  they  in  no  way  invalidate  the  supposedly "inauthentic"  ones . 

  So  many  great  conductors  have  recorded  Beethoven's  9th ,  many  as  part  of  sets  of  all  nine  Beethoven  symphonies , and  there  are  many  differences  in  approach .  Some  are broad  and  majestic ,  and  others  are  swift , urgent  and  even  agressive , and  others  fall  somewhere  inbetween . 

  Some  conductors  take  considerable  leeway  in  flexibility  of  tempo , and  others  are  much  more  strict , even metronomic  at  times .  There  will never  be  one  "definitive" recording  or live  performance  of  Beethoven's ninth . 

  Here  is  a  more  or  less  alphabetical  list  of  some  of  the  eminent  conductors  who  have  recorded  Beethoven's  ninth :  Claudio  Abbado , Leonard  Bernstein ,  Karl  Bohm , Daniel  Barenboim , Herbert  Blomstedt , Andre Cluytens, Sir  Colin  Davis,  Christoph von Dohnanyi , Wilhelm  Furtwangler ,  Sir John  Eliot  Gardiner , Nikolaus  Harnoncourt , Bernard  Haitink , Christopher  Hogwood (the recording  under  discussion) , Eugen  Jochum, Otto  Klemperer, Herbert von Karajajn , Rafael  Kubelik ,Josef  Krips , Erich  Leinsdorf,  Lorin  Maazel , Riccardo  Muti,  Zubin  Mehta,  Kurt  Masur , Pierre  Monteux , Sir  Roger  Norrington , Eugene  Ormandy ,  Mikhail  Pletnev,  Andre  previn ,  Sir  Simon  Rattle,  Fritz  Reiner, Sir  Georg  Solti ,  George  Szell,  Leopold  Stokowski , Arturo  Toscanini ,  Bruno  Walter,  Gunter  Wand  , Felix  Weingartner  and  David  Zinman . Some  have  made  more  than  one  recording  of  it ; Karajan  made no  fewer  than  five !

  The  orchestras  include  such  august  ensembles  as  the  Vienna  Philharmonic ,  Royal  Concertgebouw  of  Amsterdam ,  Berlin  Philhamonic , London  Symphony ,  Philadelphia  Orchestra,  Cleveland  Orchestra ,  Leipzig  Gewandhaus  orchestra,  the  Staatskapelle, Dresden , and  many  other  world-famous  orchestras , as  well  as  ones on  period  instruments  such  as  the  Orchestre  Revolutionaire  et  Romantique ,  the  London  Classical  Players, etc.  Check  for  recordings . 



Posted: Mar 08 2010, 08:53 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web