The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

March 2010 - Posts

The Metropolitan Opera Recieves A 30 Million Dollar Donation

 The  Metropolitan Opera , beset  by  financial  difficulties  in  these  hard  economic  times ,  has  received  a  donation  of  no  less  than  30  million  dollars  from  philanthropist  Ann  Ziff ,  who  is  also  on  its  board  of  directors  and  will  soon  become  its  chairwoman . 

  The  Met  is  the  world's  largest  performing  arts  organization ,  and  its  operating  budget  is  larger  than  than  the  combined  budgets  of  all  the  other  numerous  opera  companies  in America .    This  is  wonderful  news  for  our  premiere  opera  company ,  but  there  are  many  other  worthy  organizations  presenting  opera  in  America  which  are  in  even  greater  need  of  help . 

  And  unfortunately ,  several  US  opera  companies  have  gone  under  recently ,  such  as  the  Baltimore  Opera ,  Opera  Pacific  in  California ,  the  Orlando  Opera  in  Florida , and  the  Connecticut  Opera . Many  others  are  having  financial  difficulties  and  the  Los  Angeles  and  San  Francisco  operas  have  been  forced  to  lay  off  some  of  their  adminstrative  staffs. 

  The  situation  is  perhaps  even  grimmer  with  many  US  orchestras .  The  great  Philadelphia  Orchestra,  one  of  the  world's  most  prestigious  and  honored ,  could  become  the  first  of  the  so-called  "Big  Five  US  orchestras  to  declare  bankrupty ,  and  the  Honolulu ,  Columbus ,Ohio , Phoenix, Arizona  and  other  orchestras  are  threatened  by  lack  of  funds  to  the  point  of  bankruptcy . 

  Are  there  other  wealthy  philanthropists  in  America  who  might  help  America's  classical  music  organizations  and  keep  them  from  a  worst  case  scenario ?  So  far,  Warren  Buffett  and  Bill  Gates  don't  seem  interested ,  and  the  National  Endowment  For  The  Arts  receives  a  mere  pittance  from  the  government  and  takes  less  than  a  dollar  each  year  from  each  taxpayer  to  support  the  arts  in  America  in  general . 

  Yet  many  politicians  and  private  citizens  are  foolishly  opposed  to  the  NEA , ignorantly  assuming  that  it  takes  an  enormous  amount  of  tax  money  out  of  the  hands  of  poor,  hard-working  Americans  to  support  nothing  but  "Indecent  art". 

  But  no  one  in  Europe  objects  to  the  generous  government  support  given  to  opera  companies  and  symphony  orchestras  there .  It's  considered  the  normal  thing  for  governments  to  do . Performing  arts  organizations  are  expensive  propositions .  But  they  are  among  the  national  treasures  of  a  nation ,  and  it's  shameful  for  them  to  allow  national treasures  to  be  destroyed .  The  reluctance  in  America  to  help  our  orchestras  and  opera  companies  is  a  national disgrace . 


Posted: Mar 29 2010, 09:00 AM by the horn | with no comments |
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Conductor Lorin Maazel Appointed Chief Conductor Of The Munich Philharmonic - At The Age Of 80 !

 The  venerable  maestro  Lorin  Maazel ,  who  has  just  turned  80 ,  has  just  been  appointed  chief  conductor  of the  Munich  Philharmonic , one  of  Germany's  leading  orchestras .  This  at  an  age  when  most  people  have  been  retired  for  some  years ! 

  But  many  great  conductors  have  lived  to  ripe  old  ages  while  continuing  to  pursue  active  careers  on  the  podium . Leopold  Stokowski  conducted  his  last  concert  at  the  age  of  90  but  continued  to  make  recordings  until  his  death  at  95 in  1977 .  The  eminent  French  maestro  Pierre  Monteux  was  appointed  music  director  of  the  London  Symphony  orchestra  at  Maazel's  age ,  and  these  are  not  isolated  cases .

  Interestingly ,  Maazel's  appointment  was  decided  not  just  by  the  administration  of  the  Munich  Philharmonic  but  by  the  Munich  city  council !  Can  you  imagine    Mayor  Bloomberg  and  his  administrative  staff  deciding  which  conductor  the  New  York  Philharmonic  would  choose  as  music  director ?  But  that  goes  to  show  you  how  important  classical  music  is  considered  to  be  in  Germany . 

  The  American  Maazel  succeeds  the  German  Christian  Thielemann ,  who  resigned  over  a  dispute  with  the  orchestra's  management  and  who  will  soon  take  over  as  general  music  director  of  the  Dresden  State  Orchestra  and  opera .  Maazel  is  old  enough  to  be  Thielemann's  father , and  had  previously  served  as  music  director  of  Munich's  Bavarian Radio  Symphony  orchestra .  Each  of  the  government  run  radio  companies  in  the  major  German  cities  supports  a  world-class  symphony  orchestra . 

  Maazel  recently  stepped  down  as  music  director  of  the  New  York  Philharmonic ,  now  led  by  the  much  younger  Alan  Gilbert . Let's  wish  the  maestro  the  best  in  his  new  position .   


Posted: Mar 26 2010, 08:51 AM by the horn | with no comments |
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
The Met's Felliniesque New Production Of Tales Of Hoffmann ON PBS - Weird But Wonderful

 Having  finally  gotten  a  chance  to  see  the  Met's  controversial  new  production  of  Offenbach's  The  Tales  Of  Hoffmann  on  PBS (  this  performance  was  origninally  one  of its  HD  broadcasts  in  movie  theaters ),  I  can  say  that  the  director ,  Bartlett  Sher , has  come  up  with  a  strikingly  original  vision  of  this  delightfully  strange  yet  irresistably  melodious  opera .

  I  don't  recall  the  name  of  the  designer, but  the  spare  sets  with  predominantly  dark  lighting  and  the  fanciful  costumes  are  very  effective ,  and  director  Sher  has  created  a  kind  of  bizarre ,  nightmarish  Felliniesque  world  in  which  the  lovesick  and  besotted  poet  Hoffmann  seems  trapped  in  some  kind  of  nightmare  world . 

  He  has  also  gotten  the  best  out  of  the  cast  in  terms  of  acting .  The  cast  was  first-rate ;  the rising  young  Maltese-born  tenor  Joseph  Calleja , singing  the  difficult  role  of  Hoffmann  for  the  first  time ,  showed  not  only  a  beautiful  voice  with  a  distinctive  mellow  and  plaintive  sound  ideal  for  the  role ,  but  the  considerable  acting  ability  and  a  highly  expressive  face (something  you  would  not  be  able  to  notice  at  a  great  distance  in  the  huge  Met  auditorium ) . 

  Is  Calleja  the  next  great  lyric  tenor ?  He's certainly  very  promising .  Another  promising  young  singer  in  the  cast  and a new  to  me   was  mezzo soprano  Kate  Lindsey , singing  the  male  role  of  Hoffmann's  buddy  Niklausse  and  doubling  as  the  Muse  who  inspires  Hoffmann  to  write  his  poetry .  She  sang  suavely  and  looked  convincingly  Marlene-Dietrich-esque  in  this  enigmatic  role .

  The  tiny  but  vocally  spectacular  Kathleen  Kim  was  utterly  convincing  as  the  life-sized  mechanical  doll  Olympia , with  whom  Hoffmann  falls  hopelessly  in  love  after  being duped  into  thinking  she  is  real , and  who  is  later  destroyed  by  one  of  the  four  villains  who  serve  as  his  nemesis  throughout  the  opera .  She is  virtually  child-sized  but  oh  can  she  sing !

 A  more  familiar  member  of  the  cast  was  the  gorgeous  Russian  soprano  Anna  Netrebko  as  the  ill-fated  Antonia ,  who  is  too  ill  from  consumption to  sing  but  is  prodded  into  singing  herself  to  death  by  the  sinister  Dr.  Miracle ,  one  of  the  four  villains  who  dog  Hoffmann  throughout  the  opera , upsetting  his  love-life , and  also  sang  beautifully .  But  she's  just  so  gorgeous  and  charming  it's  hard  to  concentrate  on  her  singing  and  to  determine  whether  she's  singing  well  or  not !

  Bass-baritone  Alan  Held  sang  with  devilish  glee  as  the  four  villains  ,councilor  Lindorf  who angrily  destroys  Olympia  the  doll ,  Dr. Miracle  who  wheedles  Antonia  into  singing ,  and  Dappertuto ,  who  foils  Hoffmann's  love  with  the  beautiful  Venetian  courtesan   Giulietta , sung  by  Russian  soprano  Ekaterina  Gurbanova ,  here  dressed  to  look  something  like  the  Russian  empress  Catherine  the  great  and  who  revealed  a  voluptuous -sounding voice .

  The  Met  chorus  ,in  its  various  roles  as  carousing ,drunken  students ,  floozies , elegant  guests  at  a  party  to  hear  Olympia  sing  etc  displayed  its  dramatic  as  well  as musical  ability .  Some  critics  found  Sher's  production , with  its  constant  swirl  of  colorful  costumes , extras  doing  various  things  and  strange-looking  props  unconvincing ,  but  his  Fellini-esque  approach  worked  for  me,at  least .

  Finally,  the  Met's  veteran  music  director  James  Levine ,  brought  out  all  of  the  music's  glittering  colors, radiant  lyricism ,  and  lilting  dance  rhythms  to  great  effect  and  supported  the  singers  like  the  master  conductor  he  is .  Too  bad  he's  been  forced  to  cancel  his  upcoming  performances  with  his  Boston  Symphony  because  of  back  trouble  for  the  time  being ,  but  he's been  plagued  by  intermittant  helath  problems  for  some  time.  Let's  wish  him a  speedy  recovery .

 If  you  missed  Wedensday  night's  telecast ,  it  will be  shown  again  this  Sunday  afternoon  on  PBS , and  check  the  Met's  website  for  information  on  where  to  see  this  and  other  Met  performances  on  the  internet ,  or  get  this  performance  when  it  comes  out  on  DVD. 

Posted: Mar 25 2010, 08:58 AM by the horn | with no comments |
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Wolfgang Wagner , Grandson Of The Great Composer Richard Wagner , Has Died

 An  era  has  ended  for  the  world-famous  annual  Wagner  festival  at  Bayreuth  Germany  has  ended  with  the  death  of  Wolfgang  Wagner ,  grandson  of  the  immortal  but  endlessly  controversial  Richard  Wagner at  the  age  of  90 .  Wolfgang  was  the  son  of  composer  and  conductor  Siegfried  Wagner , only  son  of  Richard  (1869-1930 )  and  the  great  grandson  of  the  legendary  pianist  and  composer  Franz  Liszt  (1811-1886) . 

  Wagner  had  recently  stepped down  as  director  of  the  Wagner  festival  recently  because  of  declining  health  and  the  management  of  the  festival  was  taken  over  by  his  daughters  Eva  and  Katharina ,  who  are  half  sisters . 

  The  Wagner  festival  in  the  otherwise  sleepy  northern  Bavarian  town  of  Bayreuth (By- royt)  had  opened  in  1876  to  perform  the  operas  of  Wagner  during  the  Summer  seven  years  before  Wagner's  death  in  1883 ,and  a special  festival  theater  which  still  exists  was  built  expressly  for  these  festival  performances , which  have  attracted  audiences  from  all  over  the  world  since  that  time , and  the management  of  the  festival  has  been  in  the  Wagner  family  ever since ,passing  from  Wagner's  widow  Cosima, Wolfgang's  grandmother  and  son  Siegfried  to  Wolfgang  and  his  brother  Wieland ,  an  opera  director  and  designer  who  died  in  1966 .

  The  festival  had  been  closed  during  WW2  and  re-opened in  1951 under  the  direction  of  Wolfgang  and  Wieland , who  pioneered  a  radically  new  way  of  staging  and  designing  Wagner  productions  free  from  the  traditional  teuronic  style  with  its  unfortunate  associations  with  Hitler's  love  for  the  composer .

 Hitler  regularly  visited  the  Bayreuth  festival  and  was  a  close  friend  of  Wolfgang's  English  born  mother Winifred , an  orphan  who  had  been  adopted  by  the  Wagner family  and  who  married  Siegfried  a producing  four  children;  Wieland  ,Wolfgang  and  two  daughters, all  now  deceased . 

  The  Bayreuth  festival  has  featured  such  great  Wagner  singers  as  Birgit  Nilsson, Kirsten  Flagstad, Lauritz  Melchior , Hans  Hotter ,  George  London, Wolfgang  Windgassen , Leonie  Rysanek , Max  Lorenz  and  many  other  stellar  operatic  names ,living  and  dead ,  as  well  as  such  great  conductors  as  Wilhelm  Furtwangler, Hans  Knappertsbusch , Karl  Boehm ,Pierre  Boulez, Arturo  Toscanini , James  Levine ,  Daniel  Barenboim, Christian  Thielemann , Sir  Georg  Solti , Rudolf  Kempe , Giuseppe  Sinopoli , Carlos  Kleiber  and  others . 

  The  festival  orchestra  is  made  of  up  members  of  Germany's  top  orchestras ,  and  there  is  a  ten  year  waiting  list  for  tickets  to  the  festival .  A trip  to  performances  at  Bayreuth  has  been  the  dream  of  Wagner  lovers  all  over  the  world  since  the  late  19th  century . 

  The  saga  of  the Wagner  family  at  Bayreuth,  with  all  its  intrigue ,infighting  and  sexual  scandals , makes  such  television  series  as  Dallas  and  Dynasty  seem  tame .  Wagner's  great  grandchildren , children  of  Wieland  and  Wolfgang  have  fought  over  domination  of  the  festival ,  and  only  time  will  tell  what  happens  under  Eva  and  Katharina  Wagner .  Katharina ,born  as  recently  as  1978 , recently  staged  an  outrageously  anachronistic  production  of  her  greatgrandfather's  Die  Meistersinger  Von  Nurnberg , set  in  that  historic  German  city  not  far  from  Bayreuth  in  the  16th  century  with  all  manner  of  ridiculously  arbitrary  gimmicks  in  staging  and  set  design . 

  The  writer  Fredric  Spotts  has  written  a  fascinating  book  on  the  history  of  the  festival , and  Wolfgang  Wagner's  own  autobiography  is  also  well-worth  reading , and  you  can  find  them  at  There  are  a  number  of  DVDs  of  performances  from  Bayreuth  available  and many  on  CD ;  check  for  these .


Posted: Mar 23 2010, 08:47 AM by the horn | with no comments |
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
April Opera News Magazine - The Met's New Production Of Armida , A Rossini Rarity

 The  rising  young  African-American  tenor Larence  Brownlee  is  on  the  cover  of  the  April  issue  of  Opera  News  magazine ,  and  will  star  in  the  Met's  new  production  of  Rossini's  rarely  performed  opera  Armida  along  with  the  great  soprano  Renee  Fleming .  This  is  set  during  the  crusades ,  and  is  the  story  of  the  love  between  Armida ,  a  Saracen  sorceress  and  Rinaldo , leader  of  the  Christians , who  is  torn  between  duty  and  love . 

 Opera  expert  David  J  Baker  has  a  very  interesting  article  on  the  historical  background  of  the  opera , which  is  new  to  the  Met , showing  how  the  composer  wrote  the  opera  specifically  for  his  wife  Isabella  Colbran ,  one  of  the  most  famous  sopranos  of  the  day .

  Jennifer  Melick  also  has  an  interesting  article  on  the  no  fewer  than  six !  tenor  roles  in  the  opera  and  the  various  tenors  singing  these  demanding  roles .  Richard  Speer , who  writes  about  art  and  architecture  as  well  as  music  freelance , has  an  article  on  the  great  leading  roles  for  soprano  in  the  various  Puccini  operas ,  such  as  Mimi  in  La  Boheme,  Tosca ,  Madama  Butterly ,  and  Turandot , and  how  they  inspired  the  composer  to  write  his  memorable  music .

  Critic  Tim  Page ,  former  music  critic  of  the  Washington  Post ,  New  York  Times  and  Newday ,  writes  about  the  upcoming  farewell  recital  of  the  beloved  mezzo  soprano  Frederica  Von  Stade , and  her  illustrious  career.

  There  is  the usual  coverage  of  the  upcoming  broadcast  operas  of  the  month  with  photos  of  the  productions  and  lists  of  casts ,  conductors ,  designers  and  directors .  Next  month's  operas  are  in  order : The  Magic  Flute  by  Mozart ,  Verdi's  La  Traviata ,  Puccini's  Tosca ,  Armida  and  Alban  Berg's  Lulu . 

  There  are  also  the  plots of  the  operas  and  background  information , and  recommended  recrodings  and  DVDs  of  them .  There  are  reviews  of  the  Met's  new  production  of  Carmen  and  the  revival  of  Verdi's  Stiffelio ,  and  various  performances  in  Paris , Vienna ,  Oslo , Barcelona , Chicago  and  Houston .

  CD  reviews  include  the  recent  Ring  from  Bayreuth  conducted  by  Christian  Thielemann  and  the  rarely  heard  Johan  Strauss  operetta  "A  Night  in  Venice"  from  Stockholm  and  a  rarely  performed  17th  century  opera  by  Cesti called  "Le  Disgrazie  d'Amore ".

  There  are  also  reviews  of  DVDs  of  recent  live  performances  of  Verdi's  Don  Carlo  from  La  Scala,  Milan ,  Lucia  Di Lammermoor  from  the  Met  with  Anna  Netrebko , The  Tales  of  Hoffmann  from  Geneva  and  Wagner's  Die  Meistersinger  from  Vienna ,also  conducted  by  Thielemann . 

  And  don't  miss  the  telecast  this  Wednesday  on  PBS  of  the  Met's  new  production  of  Offenbach's  "Les  Contes d'Hoffmann " (The  tales  of  Hoffmann )  taped  earlier  this  season . 

Posted: Mar 22 2010, 08:52 AM by the horn | with no comments |
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
What Is The Current State Of Classical Music ?

 There's  a  great  deal  of  hand-wringing  over  the  current  state  of  classical  music , especially  in  America ,  where  economic  woes  have  created  so  much  difficulty  for  our  orchestras  and  opera  companies .  So  I  thought  we  could  use  a  reality  check .

  Yes ,  many  US  orchestras  and  opera  companies  face  severe  financial  difficulties ;  several  orchestras  have  declared  bankruptcy  or  may  do  so  sometime  soon.  Several  opera  companies ,such  as  the  Baltimore  and  Connecticut  operas  have  gone  under .  There  is  the  problem  of  attracting  new  audiences  and  the  fact  that  many  of  those  who  attend  performances  are  older  people . 

  But  most  orchestras  and  opera  companies  are  still  holding  their  own  despite  the  discouraging  economic  times . There  are  well  over  30,000  performances  every  year  throughout  America  in  all  50  states .  There  are  more  organizations  performing  classical  music  than  ever  before  in  America .  A  century  ago ,  there  were  only  a  tiny  fraction  of  these .  Opera ,  in  particular  is  more  popular  than  ever  before  in  America  and  the  audience  for  it  has  grown  exponentially  from  the  past .

  There  are  more  talented  young  classical  musicians  studying  at  our  conservatories  and  universities  than  ever  before ,  and  they  guarantee    that  there  is   absolutely no lack  of  great  young  talents  who  will  soon  go  on  to  enter  our  orchestras  and  to  become  opera  singers , conductors  and  solo  instrumentalists  as  well  as  composers  and  musicologists . 

  Standards  of  performance  are  higher  than  ever .  There  are  more  world-class  orchestras  in  America ,  Europe  and  elsewhere  than  ever  before .  In  the  past , the  orchestras  of  New  York,  Boston ,  Chicago ,  Philadelphia  and  Cleveland  were  called  "The  Big  Five " ;  now  there  are  great  orchestras  in  Los  Angeles ,  San  Francisco ,  Dallas,  Houston , Pittsburgh ,  Minneapolis ,  Seattle , Washington , Baltimore ,  Detroit , Atlanta , Cincinnati  and  other  US  cities  which  are  anything  but  minor  league  outfits .

  There  is  greater  diversity  of  repertoire  being   performed  today  than  ever  before  in  the  history  of  classical  music .  There  are  ensembles  which  specialize  in  ancient  music  from  the  middle  ages  and  the  Renaissance ,  and  ensembles  which  specialize  in  the  latest  works  by  living  composers .  And  contrary  to  what  many  critics  and  commentators  would  have  us  believe, there  is  absolutely  no  lack  of  new  classical  music  today  worldwide , and  there  are  many  living  composers  who  cannot  complain  that  there  music  is  being neglected ,  such  as  Philip  Glass,  John  Adams ,  Thomas  Ades ,  Hans  Werner  Henze , Kaaia  Saariaho ,  William  Bolcom ,  John  Corigliano ,  Christopher  Rouse  , Magnus  Lindberg , Arvo Part  and  others .

  Unfortunately ,  few  US  orchestras  are  making  commerical  recordings  on a  regular  basis  because  of  the  costs  involved .  The  Chicago  Symphony  used  to  record  regularly  for  such  great  record  labels  as  Decca  and  Deutsche  Grammophon  under  great  conductors  as   Barenboim ,  Boulez ,  Solti ,  Abbado  and  Giulini ,  but  those  days  have  vanished .  But  now  it  has  started  its  own  record  label  and  has  been  releasing  live  recordings  of  its  own  under  Bernard  Haitink . 

  And the  Boston  Symphony , which  used  to  record  for  RCA ,  Deutsche  Grammophon  and  Philips  etc  ,  has  begun  to  issue  live  recordings under  its  current  music  director  James  Levine .  The  enterprising  budget  label  Naxos  has  begun  to  record  the  Detroit  Symphony  under  its  new  music  director  Leonard  Slatkin . 

 The  internet  has  enabled  many  orchestras  and  opera  companies  to  stream  their  performances  over  it  ,  and  the Metropolitan  Opera  now  makes  it  possible  for  people  all  over  America  and elsewhere  to  see  and  hear  some  of  its  performances  broadcast  in  High  Definition  at  movie  theaters  across  the  nation ,  and  other  opera  companies  are  beginning  to  do  this  as  well .

  Despite  the  woes of  the  classical  record  industry ,  there  are  more  classical  record  labels  than  ever  before ,  and  any  one  can  hear  nearly  a  thousand  years  of  classical  music  on  CD , including  a  vast  number  of  obscure  works  which  had  never  been  recorded  before  by  countless different  composers .  Classical  CD  collectors  are  not  limited  to  the  same  old  familiar  masterpieces  Bach , Beethoven ,  Tchaikovsky , Brahms  and  Mozart  ,  but  can  also  hear music  by  such  little-known  but  interesting  composers  as  Charles  Koechlin , Sergei  Taneyev ,Nikolai  Myaskovsky , Arthur  Bliss ,  Jon  Leifs , Wilhelm  Stenhammar ,  George  Whitefield  Chadwick , Mieczyslaw  Karlowicz ,  Bernrd  Gouvy ,  Alberic  Magnard  and  so  many  others .

  So  there  is  plenty  to  be  thnkful  for  in  the  vast  and  infinitely  varied  world  of  classical  music .

Posted: Mar 19 2010, 09:02 AM by the horn | with no comments |
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
For Chopin's 200th Birthday , Some Cho-Puns

 The great Polish composer Frederic Chopin was born 200 years ago this month , so here are some deliciously corny Cho-puns for this momentous occaision.

  I'm having Cho-pangs of guilt.

 What's on your Chopin Liszt ?


 Man up and stop being such a Chopin-sy.

 Chopin your pencil !

 Italian dishes in honor of the Chopin bicentennial: Chopin-icotti. 


 Chopin-demic flu.

  Chopin-zees - They're at the zoo and play the piano.

 I'm having a Chopin-ic attack.

 A film by Benicio Del Toro: Chopin's Labyrinth.



 Chopin-zers: German tanks equipped with pianos.

 Have a glass of Cho-pagne.

 I had a Chopin-wich for lunch.

 I hear Bob is having a Chopin-dectomy this week.

 Happy birthday, Fred, wherever you are !


Posted: Mar 17 2010, 03:46 PM by the horn | with no comments |
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Pierre Boulez , An Austere And Cerebral Icon Of Modern Music , Turns 85

 This  March  25 th , the  eminent  French  composer , conductor  and  theoretician  of  modern  music  Pierre  Boulez  turns  85 , and  is  still  active  composing  and  conducting , appearing  with  such  great  orchestras  as  the  Berlin  Philharmonic ,  Chicago  Symphony ,  Cleveland  Orchestra  and  the  Vienna  Philharmonic .

  He  has  been  one  of  the  most  important  and  influential  figures  in  classical  music  for  60  years  or  so , and  even  if  you  find  his  highly  complex  and abstruse  music  incomprehensible , you  can  still  enjoy  his  conducting  of  such  composers  as  Debussy ,  Ravel ,  Berlioz , Wagner, Stravinsky ,  Bartok  etc  on  CD ,  DVD  or  live  if  you  are  fortunate  enough  to  be  able  to  attend  one of  his  concerts .

  Boulez  has  been  something  of  an  iconoclast  over  the  years , contemptuously  dismissing  any  living  composer  who  does  not  write  complex  atonal  music  as  hopelessly  out  of  date ,  and  even  dismissing  the  music  of  Arnold  Schoenberg ,  founder  of  12-tone  music  as  insufficiently  modern .  As  well  as  Stravinsky ,  who  did  not  adopt  the  12-tone  idiom  until  late  in  life.   But  this  has  not  kept  him  from  giving  masterly  performances  of  these  composer's  music , as  well  as  others  who  do  not  follow  his  compositional  goals .

  In  the  1970s ,  he  succeeded  the  glamorous  and  charismatic  Leonard  Bernstein as  music  director  of  the  New  York  Philharmonic ,  and  his  championship  of  difficult  contemporary  music  caused  considerable  controversy  there , and  more  than  a  few  critics  and listeners  found  his  interpretations  of  more  traditional  repertoire  chilly  and  clinical  despite  the  polish, clarity of  texture  and  precision  of  the  performances . He  had  also  served  as  music  director  of  London's  B.B.C.  Symphony  Orchestra .

  After  his  years  with  the  New  York  Philharmonic ,  he  moved  back  to  Paris  to  head  IRCAM,  a  government-funded  institute  for  modern  music  combining  acoustical  instruments  with  electronics  and  computers ,  continued  to  compose  and  conduct  all  over  Europe  and  America . 

  He  has  also  conducted  a  limited  number  of  operas  by  Wagner , Schoenberg , Alban  Berg , Debussy  etc  at  the  Paris  Opera ,  London's  Royal  Opera , the  Wagner  festival  at  Bayreuth  and  elsewhere , and  has  made  numerous  recordings  for  such  leading  record  labels  as  CBS /Sony  Classical  and  Deutsche  Grammophon  of  his  own  works  and  composers  such  as  Debussy , Ravel,  Stravinsky,  Bartok, Webern ,  Berg,  Mahler ,  Olivier  Messiaen (his  teacher)  and  others .  If  you  are  looking  for  recordings  by  him  of  such  popular  Romantic  composers  as  Brahms,  Tchaikovsky  and  Rachmaninov,  forget  it ;  such  music  he  considers  beneath  his  dignity .

  Boulez  has  written  music  of  daunting  complexity  and  austerity ;  if  you  insist  on  catchy  melodies , forget  it .  He  has  gone  beyond  Schoenberg's  12-tone  system  and  composed  music  in  which  melody  is  beside  the  point .  Some  of  his  works  involve  electronic  music  and  a  qusai-improvisatory  technique  called  aleatory  music ,  in  which  the  performers  are  given  a  chance  to  make  up  parts  of  the  music  on  the  spot  in  a  random,  or  chance  manner .  This  comes  from  the  Latin  word  Alea,  or  dice . 

  Boulez  has  gone  beyond  Schoenberg's  ordering  of  the  12  notes  of  the  chromatic  scale  into  a  specific  order  and  created  something  called  "Total  Serialism"  in  which  not  only  pitch  but  loudness  and  softness  and  timbre  are  rigidly  controlled . 

  Some  of  his  works  are  settings  of  texts  by  French  symbolist  poets  such  as  Rene  Char .  Among  the  best-known    are  "Le  Marteau  Sans  Maitre "(the  hammer  without  a  master),  "Pli  Selon  Pli" (fold  along  fold )  "Notations"  for  piano ,later  orchestrated ,  the  three  sonatas  for piano , "Domaines"  for  clarinet  and  ensemble ,  Sur  Incises ,  Explosant-Fixe ,  and  "Repons", or  response .

  Le  Marteau  and  Pli  Selon  Pli  are  works  for  soprano  soloist  and  an  ensemble  of  instruments ,  including marimba, Xylophone, piano,  woodwinds  etc  based  on  French  sybolist  poetry .  Explosante-Fixe  is  kind  of  a  concerto  for  flute  with  ensemble  and  electronic  modification  of  the  sound  of  the  flute . 

  So  try  his  music  on  recordings  if  you  are  willing  to  take  gamble ;  it  may  seem  puzzling  at  first ,  but  with  repeated  hearings  it  may  come  to  make  more  sense  to  you .  Like  his  music  or  not ,  you  can't  deny  the  importance  of  Pierre  Boulez  as  a  composer . Check  for  his  recordings , whther  of  his  own music  or  of  other  composers . 






Posted: Mar 15 2010, 08:56 AM by the horn | with no comments |
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Concert Etiquette - It's A More Controversial Issue Than You Might Think

 When  you  go  to  a  concert  by  a  symphony  orchestra ,  it's  a  totally  different  experience  from  a  Rock  or  pop  music  concert .  If  you're  new  to  classical  concerts , don't  expect  the  audience  to  behave  the  same  way  as  ar  a  Rock  concert , with  all  its  raucous  noise  and  rowdiness .

  It's  actually  more  like  going  to  the  movies  in  some  ways ,  because  the  audience  is  trying  to  concentrate  on  music  which  is  much  more  complex  than  popular  music  or  Rock .  No  one  who  goes  to  the  movies  likes  others  in  the  audience  to  make  noise  and  behave  in  a  distracting  manner .  It's  the  same  at  concerts . 

  But  lately ,  some  classical  music  critics  and  commentators  have  been  criticizing  the  way  classical  concerts  are  organized , claiming  that  they're  much  too  "stuffy"  and  wishing  that  audiences  would  applaud  more  often ,  instead  of  the  usual  way  they  reserve  it  for  the  end  of  a  work .  They  cite  the  fact  that  in  the  past ,  it  was  the  norm  for  audiences  to  applaud  inbetween  movements  of  a  symphony  or  concerto , and  that  composers  expected  this .

  They  claim  that  concerts  today  are  tooo  staid ,  and  even  boring  to  the  point  of  being  funereal  in  atmosphere ,  which  I  personlly  think  is  more  than  a  slight  exaggeration .  There's  an  interesting  recent  article  by  Alex  Ross ,  music  critic  of  the  New  Yorker  and  author  of  the  acclaimed  book  "The  Rest  Is  Noise "  in  which  he  explains  how  differently  they  behaved  at  concerts  in  the  past .  You  can  read  it  online  at  the  New  Yorker  website .

  In  Mozart's  day ,  audiences  were  even  known  to  applaud  in  the  middle  of  a  symphony  if  they  really  liked  a  passage in a  new  one , and  there  is  a  letter  which  Mozart  wrote  to  his  father  Leopold  mentioning  the  first  performance  of  one  of  his  symphonies  where  this  happened , to  the  delight  of  the  composer . 

  Composers  in  the  19th  century  were  unhappy  if  there  was  no  applause  after  the  first  movement  of  one  of  their  new  symphonies  or  concertos ,  because  this  meant  that  the  audience  reaction  to  the  work  was  less  than  enthusiastic .  This  happened  to  Johannes  Brahms  at  the  first  performance  of  his  piano  concerto  no  1  and  he  felt  very  discouraged  at  the  time . But  this  did  not  stop  the  work  from  becoming  a  cornerstone  of  the  repertoire in  the  long  run .

  All  this  may  have  been  true  in  the  past ,  but  it  doesn't  necessarily  mean  that  there is  something  "wrong " with  concerts  today .  There  are  indications,  however ,  that  this  may  be  changing .  Unfortunately ,  sometimes  newcomers  to  concerts  are  very  enthusiastic  and  start  applauding  between  movements,  and  sometimes  more  experienced  concertgoers  shush  them,  which  can  be  very  embarassing  to  them . This  has  even  caused  some  of  these  newcomers  to  give  up  going  to  live  concerts . 

  However ,  some  instrumentalists  who  play  concertos with  an  orchestra  or  give  recitals  say  that  applause  between  movements  is  unnerving ,  because  it  distracts  them  and  breaks  their  concentration . 

  Of  course ,  with  opera ,  things  have  always  been  different ,  and  it's  still  customary  for  the  audience  to  applaud  after  arias .  The operas  of  Wagner  are  highly  continuous  in  structure  and  there  are  no  arias  as  such  and  the action  is  nonstop  between  acts .

  So  if  you're  new  to  attending  orchestral  concerts , or  are  bringing  any  friends  or  relatives  to  them ,  be  aware that  the  norm  is  to  applaud  all  you  want  at  the  end  of  a  work .  Don't  worry  about  how  the  other  people  are  behaving ,  or  let  the  fact  that  the  musicians may  be wearing  black  tie ,  which  is  off-putting  for  some  reason  to  some  concertgoers  and all  that .  You  there  to  listen  to  the  music ,  and  try  to  concentrate  on  the music  and  nothing  but  the  music . After  a piece is  over ,  feel  free  to  applaud  and  yell "bravo "  if  you  really  enjoyed  the  music  and  the  performance .  It's  the   music  that  matters .



Posted: Mar 12 2010, 08:46 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
The New York City Opera Announces Its Next Season - Unconventional But Intriguing

 The  New  York  City  opera  has  just  released  details  of  its  next  season ,  and  the  Big  Apple's  second  opera  company  appears  to  be  recovering  from  the  financial  and  other  difficulties  which  have  threatened  its  existence  for  so  long .  Like  the  current  season ,  the  next  one  will  have  to  have  only  a  limited  number  of  productions  and  performances ,  but  the  repertoire  will  be  as  interesting  as  it  is  unconventional .  General  manager  George  Steel  ,  who  recently  assumed  leadership  of  the  troubled  company  is  optimistic  and  enthusiastic  about  the  upcoming  season , and  every  one  is  delighted  with  the  newly  improved  acoustics  of  the  Koch  theater,  formerly  the  New  York  State  Theater .

  The  only  opera  from  the  standard  repertoire  will  be  L'Elisir  D'Amore ,or  the  elixir  of  love  by  Gaetano  Donizetti , a  charming  bucolic  comedy  about  a  lovesick  young  man  ,  his  beloved  and  a  traveling  quack  doctor .  But  the  production  moves  the  action  from  early  19th  century  rural  Italy  to  1950s  America .  The  production  may  be  updated ,  but  Donizetti's  lilting  and  melodious  music  remains  untouched .

  A  Quiet  Place ,  the  only  full  length  opera  by  Leonard  Bernstein ,  will  have  its  New  York  premiere .  This  is  the  sequel  to  the  composer's  brief  one  act  opera  Trouble  in  Tahiti ,  which  deals  with  the  marital  problems  of  a  yuppie  couple .  A  Quiet  Place  deals  with  the  aftermath  of  the  death  of  the  woman ,  and  the  difficult  relationship  of  the  father  with  his  now  grown  children .  There  is  a  Deutsche  Grammophon  recording  of  the  opera  led  by  the  composer ,  which  you  might  want  to  check  out  first .

  There  will  be  a  triple  bill  of  three  short  operas  by  three  different  composers ,  only  one  still  living  ,namely  John  Zorn ,  and  one  by  the  late  Morton  Feldman ,  plus  Arnold  Schoenberg's  disturbing  monodrama  "Erwartung"  (expecation )  about  a  woman  who  may  have  discovered  the  corpse  of  her  lover  in  the  woods .

  Stephen  Schwartz,  best  known  for  his  broadway  shows  Wicked ,  Godspell  and  Pippin ,  has  written  a  new  opera  which  will  have  its  premiere ;  Seance on  a  Wet  Afternoon .  There  will  be  a  revival  of  the  rarely  performed  autobiographical  opera  "Intermezzo"  by  Richard  Strauss ,  which  is  based  on  an  incident  from  the  composer's  life  in  which  his  wife  mistakenly  accused  him  of  being  unfaithful  until  the  whole  mess  is  explained  .  In  the  opera ,  the  names  of  the  composer ,  his  wife  and  the  other  characters  are  changed . 

  In  addition ,  there  will  be  a  concert  performance  of  "Where  the  Wild  Things  Are" , based  on  Maurice  Sendak's  famous  paintings , by  the  distinguished  English  composer  and  conductor  Oliver  Knussen ,  plus  some  gala  concerts .  Despite  the  crisises  it  has  faced  in  recent  years ,  the  New  York  City  opera  appears  to  be  alive  and  kicking , and that  is  cause  for  rejoicing .


Posted: Mar 10 2010, 08:47 AM by the horn | with no comments |
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Beethoven The Old-Fashioned Way From A Once Famous Dutch Conductor

 In  my  last  post  I  discussed  a  recording  of  the  Beethoven  9th  which  follows  all  the  latest  research  on  how  to  perform  Beethoven's  music "authentically " . This  post  will  discuss  a  CD  of  Beethoven's  5th  and  6th  symphonies  from  as  far  back  as  1937 , long  before  the  so-called  HIP  movement  came  into  existence .

  Willem  Mengelberg (1871 -1951 ) , was  an  eminent  Dutch  conductor  who  led  Amsterdam's  great  Concertgebouw  orchestra  for  many  years  as well  as  the  New  York  Philharmonic  during  the  1920s  and  left  many  recordings ,live  and  studio , some  still  considered  classics ,  even  though  there  are  not  too  many  people  alive  today who  actually  remember his  live  performances .

 Purists  today  are  scandalized  by  his  free-wheeling  old-fashioned  approach  to  interpreting  Beethoven  and  other  composers  such  as  Schubert  and  Bach .  His  ideas  on  interpretation  fly  in  the  face  of  everything  they  advocate , such  as  strict adherence  to  the  written  score  and  scrupulous  use  of  printed  editions  of  the  music  edited  by  musicologists  who  aim  to  know  the  "composers's  intentions ".

  But  Mengelberg  was  actually  closer  than  we  are  to  Beethoven's  era  than  we  are ; he  was  born  only  44  years  after  Beethoven  died  in  1827 and  knew  and  studied  with  musicians  who  were  steeped  in  the  performing traditions  of  the  past .

  In  the  performance  of  the  fifth ,  with  its  famous  Da-da-da daaaah , for  example ,  he  is  much  freer  with  tempo  than  "politically  correct"  performances .He  starts  the  first  movement  at  a  slower  tempo  than  the  main  part  of  the  movement -  that's  a no-no  by  today's  purist  notions  of  authenticity , and  plays  fast  and  loose  with  the  tempi  throughout  the  symphony .

  He  also  retouches  Beethoven's orchestration  in  an  attempt  to  make  it  sound  more  impressive  at  times , another  no-no .  To Mengelberg ,  the  score  is not  absolutely  sacrosanct ;  he  felt ,like  other  musicians of  his  time, that  he  had  not  only  the  right  but  the  duty  to  use  his  own  discretion  in  interpreting  the  music .  The  conductors  detractors  sometimes  called  him  "Mangleberg". 

 Was  Mengelberg  right ,  and  are  today's  conductors  and  other  musicians  wrong , or  was  he  merely  being  presumptuous  and  distorting  the  music  because  of  his  own  ego ?  Who  knows?  This  is  an  endless  debate, and  unfortunately  Beethoven has  been  dead  since  1827 , so  we'll  never  know  with  any  certainty .

 Check  for  recordings  by  this  great  but  still  controversial  conductor .


Posted: Mar 09 2010, 08:36 AM by the horn | with no comments |
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
A Recording Attempts To Perform Beethoven's 9th Symphony As It Was Nearly Two Centuries Ago

  I've  been  listening  to  a  CD  of  Beethoven's  immortal  and  world-famous  9th  symphony , the  so-called  "Choral"  symphony  with  the  famous  "ode  to joy" last  movement  with  chorus  and  vocal  soloists .  It's a  work  which  has  been  performed  and  recorded  countless  times . 

 But  this  is  one  of  those  performances  using  the  instruments  of  Beethoven's  day , or  replicas  thereof , which  were  in  many  ways  quite  different  from  those  of  today .  It  also  follows  research  on  how  to  interpret  the  music  in  a  manner  which  conforms  to  how  musicologists  believe  the  music  may  have  been  performed  in  the  1820s , when  the  work  was  premiered  in  Vienna . 

  Of  course ,  we  don't  have  a  time  machine ,  so  we  can  never  be  absolutely  sure  of  how  close  such  performances  are  to  the  way  the  music  actually  sounded  in  the  past ,  or  whether  the  composer  would  have  approved  of  the  interpretation .  But  orchestras  attempting  to  recreate  the  sounds  of  the  past  are  now  an  established  part  of  the  classical  music  world , and  they  have  made  many  recordings  in  recent  years .

  They  are  part  of  the  so-called  "HIP"  movement  in  classical  music ,  or  historically  informed  practice , as  the  rather  pompous-sounding  term  is  known .  This  movement  is  a  kind  of  musical  religion ; it  has  its  true  believers ; conductors , instrumentalists ,musicologists  and  critics  who  have  embraced  the  period  instrument  phenomeon  whole-heartedly  and  who  often  sneer  patronizingly  at  musicians  who  use  modern  instruments  and  ignore  the  latest  research .

  Then  there  are  the  atheists ,  musicians  and  critics  who  pour  scorn  on  these  politically correct  performances  and  think  the  whole  movement  is  either  a  total  sham  or  questionable  at  best ,  and  the  agnostics ,  who  don't  dismiss  the  performances  altogether  but  are  somewhat  skeptical  as  to  how "authentic"  these  performances  are . I  count  myself  as  one  of  the  agnostics .

  The  recording  I've  been  listening  to  is  a  fine one .  The  conductor  is  the  eminent  English  scholar, harpsichordist  and  conductor  Christopher  Hogwood ,  and  the  orchestra  is  London's  Academy  of  Ancient  Music , one  of  the  various  period  instrument  groups  in  that  musically  rich  and  diverse  city . The  London  Symphony  chorus  and  soloists  Arleen  Auger , Catherine  Robbin , Anthony  Rolfe  Johnson  and  Gregory  Reinhart  can  be  heard  in  the  last movement .

  Hogwoood  tries ,among  other  things ,  to  follow  Beethoven's  metronome  markings  as  closely  as  possible . This  is  a  highly  controversial  matter ; as  is  well-known ,  Beethoven  was  deaf  at  the  time  and  it's  not  certain  how  accurate  these  metronome  markings  are. Typically, a metronome  marking  will  indicate  how  many  beats  per  minute   a  particular  movement  of  a  work, or  even  a  section  the composers  wants . 

  But  conductors  often  disregard  them  and  use  their  own  discretion .  And  furthermore ,  composers  have  been  known  to  disregard  those  markings  themselves  when  conducting  there  works  years  after  writing  them . There  are  so  many  different  variables . 

  The  liner  notes , by  the  eminent  Beethoven  scholar  Barry  Cooper  are full  of  insteresting  information  about  circumstances  of  the  first  performance  of  this  great  symphony  in  Vienna  in  1824 .  The  work  was  the  longest  and  most  complex  symphony  that  had  ever  been  written , and  was  extremely  difficult  for  the  musicians  to  play ,  and  the  vocal  parts ,  both  for  the  chorus  and  soloists , were  equally  difficult ,  and  are  still  difficult  for  singers  today . 

  Of  course,  orchestras  today  could  almost  play  the  music  in  their  sleep .  The  orchestra  was  unusually  large  for  the  day ;  four  horns  instead  of  the usual  two,  trrombones ,  piccolo  and  contra-bassoon  in  the  finale  in  addition  to  the  usuall  woodwinds,  and  even  cymbalas  triangle  and  bass  drum  in  the  finale  in  addition  to  the  usual  tympany  or  kettle  drums . More  strings  were  used  than  normal  for  the  first  performance  of  the  9th .

  The  woodwinds  were doubled  in  the  first  performance  and  so  they  are  on  the  recording,  and  even  the  horns  are  doubled,  making  a  total  of  eight  of  them !   The  instruments  of  the  18th  and early  19th  century  were  quite  different  from  those  of  today ; the  violins, violas, cellos  and  double  basses  used  strings  made  of  sheep  gut  instead  of  the  steel  strings  of  the  present  day . The  woodwinds  were  simpler  and  had  fewer  keys ;  the  horns  and  trumpets  had  no  valves  and  used  different  lengths  of  tubing  to  play  in  different  keys, although  by  the  1820s , valved  horns  and  trumpets  were  starting  to  appear  and  before  too  long  made  the  valveless  instruments  obsolete . 

  Are  the  period  instrument  performances "better"  than  those on  modern  instruments ?  Not  every  one  agrees .  I  would  say  that  they  are  insterestingly  different . But  they  in  no  way  invalidate  the  supposedly "inauthentic"  ones . 

  So  many  great  conductors  have  recorded  Beethoven's  9th ,  many  as  part  of  sets  of  all  nine  Beethoven  symphonies , and  there  are  many  differences  in  approach .  Some  are broad  and  majestic ,  and  others  are  swift , urgent  and  even  agressive , and  others  fall  somewhere  inbetween . 

  Some  conductors  take  considerable  leeway  in  flexibility  of  tempo , and  others  are  much  more  strict , even metronomic  at  times .  There  will never  be  one  "definitive" recording  or live  performance  of  Beethoven's ninth . 

  Here  is  a  more  or  less  alphabetical  list  of  some  of  the  eminent  conductors  who  have  recorded  Beethoven's  ninth :  Claudio  Abbado , Leonard  Bernstein ,  Karl  Bohm , Daniel  Barenboim , Herbert  Blomstedt , Andre Cluytens, Sir  Colin  Davis,  Christoph von Dohnanyi , Wilhelm  Furtwangler ,  Sir John  Eliot  Gardiner , Nikolaus  Harnoncourt , Bernard  Haitink , Christopher  Hogwood (the recording  under  discussion) , Eugen  Jochum, Otto  Klemperer, Herbert von Karajajn , Rafael  Kubelik ,Josef  Krips , Erich  Leinsdorf,  Lorin  Maazel , Riccardo  Muti,  Zubin  Mehta,  Kurt  Masur , Pierre  Monteux , Sir  Roger  Norrington , Eugene  Ormandy ,  Mikhail  Pletnev,  Andre  previn ,  Sir  Simon  Rattle,  Fritz  Reiner, Sir  Georg  Solti ,  George  Szell,  Leopold  Stokowski , Arturo  Toscanini ,  Bruno  Walter,  Gunter  Wand  , Felix  Weingartner  and  David  Zinman . Some  have  made  more  than  one  recording  of  it ; Karajan  made no  fewer  than  five !

  The  orchestras  include  such  august  ensembles  as  the  Vienna  Philharmonic ,  Royal  Concertgebouw  of  Amsterdam ,  Berlin  Philhamonic , London  Symphony ,  Philadelphia  Orchestra,  Cleveland  Orchestra ,  Leipzig  Gewandhaus  orchestra,  the  Staatskapelle, Dresden , and  many  other  world-famous  orchestras , as  well  as  ones on  period  instruments  such  as  the  Orchestre  Revolutionaire  et  Romantique ,  the  London  Classical  Players, etc.  Check  for  recordings . 



Posted: Mar 08 2010, 08:53 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
March Opera News Magazine - The Met Revives An Opera Based On Shakespeare's Hamlet After Well Over A Century

 The  handsome  and  charismatic  English  baritone  Simon  Keenlyside , who  sings  Hamlet  in  the  Met's  revival  of  the  opera  Hamlet  by  the  once  famous  19th  century  French  composer  Ambroise  Thomas  is  on  the  cover  of  the  March issue  of  Opera  News  magazine , and  there's  an  interesting  interview  with  him .

 Writer  Matthew  Gurewitsch , who  frequently  contributes  articles  on  opera and  classical  music  to  Opera  News , the  New  York  Times  and  elsewhere , also  has  an  interesting  article  on  this  once  popular  but  now  seldom-heard  opera , which  takes  considerable  liberties  with  Shakespeare's  original  plot , including  an  optional  alternate  ending  in  which  Hamlet  survives  and  is  proclaimed  the  king !

  Musicologist  Laurel  E. Fay , who  has  written  a  biography  of  Dmitri  Shostakovich , has  written a  highly  informative  article  about  the  bizarre  opera "The  Nose "  by  this  composer , which  I  discussed  recently  on  this  blog , and  which  premieres  at  the  Met  on  March  5th, and  there  is  also  an  article  on  the  designer  and  director  of  the  production, the  South-African  born  artist  William  Kentridge .

  You  can  also  find  the  lists  of  the  plots,  casts ,  conductors , designers  and  directors  of  the  four  operas  being  broadcast  by  WQXR  this  month , Attila , The  Nose ,  From  The  House  Of  The  Dead  and  Hamlet ,  plus  photos  of  the  sets  and  pictures  of  costume  sketches ,  as  usual . Plus  brief  profiles  of  the  singers  and  conductors . If  you  can't  get  WQXR  on  your  radio , you  can  hear  the  broadcasts  on  the  radio  station's  website , .

  Opera  News  correspondants  have  reviews  of  performances  from  the  Met , Chicago, Milan , Paris , Vienna , Zurich , and  London , including  the  Met's  new  production  of  The  Tales  Of  Hoffmann .  Recordings  of  New  opera  CDs  include  the  Naxos  recording  of  John  Adams'  "Nixon  in  China"  conducted  by  Marin  Alsop , recorded  in  Denver , and  the  Deutsche  Grammophon  recording of  Pietro  Mascagni's  pastoral  romance  "L'Amico  Fritz " with  Angela  Gheorghiu  and  her  husband  (soon  to  be  ex) Roberto  Alagna .  This  is  the  first  recording  of  this  charming  work  in  about  40  years .

  DVD  reviews  include  Debussy's  "Pelleas & Melisande"  from  Vienna , "Lady  Macbeth  Of  Mtsensk  District ", the  other  opera  by  Shostakovich  from  Florence , a  Wagner's  Ring  from  Weimar ,  Germany , all  live  performances .

  There  are  book  reviews  of  a  new  biography  of  the  obscure  Italian  composer  Franco  Alfano (1875 - 1954) , who  completed  Puccini's  Turandot  after  the  composer  died  in  1924 ,  but  whose  operas , especially  Cyrano  De  Bergerac ,  have  been  revived  recently  and  can  now  be  heard  on  CD  and  seen  on  DVD , and  a  book  by  Derek  Katz  on  the  highly  original  music  of  Leos  Janacek , whose  From  The  House  Of  The  Dead  is  currently  in  the  Met's  repertoire .  No one  who  enjoys  opera  should  ever  miss  Opera  News  magazine !

Posted: Mar 03 2010, 08:58 AM by the horn | with no comments |
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
The Ne York Times Is At It Again , Finding Fault With The New York Philharmonic's Programming For Next Season

  In  yesterday's  New  York  Times , chief  music  critic  Anthony  Tommasini  chides  the  New  York  Philharmonic  for  supposedly  not  having  enough  music  by  American  composers  scheduled  for  next  season . But  how  much  should  the  orchestra  do  each  season ?  You  can't  please  every  one  when  it  comes  to  the  vexed  question  of  orchestral  programming .

 Tommasini  acknowledged  that  the  Philharmonic  does  indeed  have  a  number  of  new  works  by  American  composers  scheduled  for  next  season , but  wished  there  were  more .  There  is  also  a  fair  amount  of  music  by living  European  composers  such  as  the  Philharmonic's  recently  appointed  composer  in residence  Magnus  Lindberg ,  one  of  Finland's  leading  composers , and  others .

  Of  course ,  if  the  Philharmonic  had  an  even  larger  amount  of  new  American  works  on  tap  for  next  season ,  critics  would  complain  that  the  orchestra  was  neglecting  music  by  European  composers . You  can't  win  for  losing .

  The  Philharmonic's  new  music  director  Alan  Gilbert , an  American  who  succeeded  the  veteran  Lorin  Maazel  at  the  Philharmonic  this  past  September , also  an  American , is  known  as  a  committed  advocate  of  new  music  in  general , and  Tommasini  and other  critics  have  welcomed  his  arrival  enthusiastically , saying  that  at last , the  orchestra  will  be  brought  into  the  present ,  which  is  ridiculous , considering  the  fact  that  under  previous  music directors  Maazel, Kurt  Masur , Zubin  Mehta  and  guest  conductors ,  the  Philharmonic  has  already  given  its  audience  a  steady  stream  of  new  works  by  a  wide  variety  of  living  or  recently  deceased  composers , far  more,  in  fact  than  many  other  orchestras  in  America , Europe  and  elsewhere .

  Eminent composers  such  as  John  Adams , Elliott  Carter , Hans  Werner  Henze , Pierre  Boulez , Christopher  Rouse ,  Magnus  Lindberg , Kaaia  Saariaho , Wolfganfg  Rihm , William  Bolcom ,  Osvaldo  Golijov , Alfred  Schnittke , Krzystof  Penderecki , Thomas  Ades , Tan  Dun , Philip  Glass , to  name  only  some . A  virtual  Who's  Who  of  contemporary  composers .  Not  only  the  same  old  familiar  masterpieces .  And  the  programming  has  been  multicultural ;  not  "eurocentric "  but  works  by  American ,Asian  and  Latin  American  composers . 

  But  orchestras  and  conductors  are  damned  if  they  do , and  damned  if  they  don't .  No  matter  what  a  music  director of  an  orchestra  chooses  to  do , or  guest  conductors ,  some  one , either  a  critic  or  an  audience  member , will  complain .  Critics  are  always  complaining  that  orchestras  don't  play  enough  new  or  recent  music , but  many  audiences  are  very  conservative  in  their  tastes  and  want  orchestras  to  keep  on  playing  their  beloved  familar  masterpieces  by  Beethoven , Brahms ,  Tchaikovsky ,  Rachmaninov , and  other  popular  composers  of  the  past .

  If  a  conductor  prograns  an extremely  complex  esoteric  work  by  say ,  Elliott  Carter  or  Pierre  Boulez ,  many  people  in  the  audience  will  complain  bitterly , saying  "how  can  this  conductor  subject  us  poor  listeners  to  such  horrible  stuff ?  It's  worse  than  being  waterboarded !". 

  But  if  a  conductor  plays  a  more  audience-friendly  piece  by  a  living  composer  who  writes  more  accessible  music , critics  will blast him or  her  for  pandering  to  audiences  with "easy  listening ".  And  the  most  conservative  members  of  the  audience  are  reluctant  even  to  hear  this  kind  of  music , preferrring  their  beloved  Beethoven .

 If  a  conductor  concentrates  on  staples  of  the  repertoire , critics  will  complain  about  the  neglect  of  new  music .  Those  who  program  a  substantial  amount  of  new  music  are  blasted  for  not  doing  the  music  audiences  know  and  love .  It's  a  no  win  situation . 

  But  one  thing  is  certain .  Orchestras  MUST  play  new  music , or  the  repertoire  will  stagnate .  Let  history  determine  which  new  works  achieve  a  lasting  place  in  the  repertoire . Only  time  will  tell  which  works  will  last .  But  fortunately ,  there's  absolutely  no  lack of  new  music  today ; it  co-exists  with  older  music, as  it  should . 


Posted: Mar 02 2010, 08:53 AM by the horn | with no comments |
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Recent Scientific Research Attempts To Explain Why So Many People Can't Stand Modern Music

 Richard  Gray ,  science  correspondant  for  The  Telegraph  in  England  ( , has  recently  written  an  interesting  article  on why  so  many  people  find  the  complex  atonal  music  of  the  20th  century  so  difficult  to  grasp  and  therefore  reject  and  dislike  it .

  He  cites recent  research  by  a  number  of  neuroscientists  on  people's  reaction  to  this  kind  of  classical  music ,  which  is  so  vastly  different  from  the  familiar  masterpieces  of  Bach ,  Mozart  and other great  composers  of  the  past  which  audiences  know  and  love .  The  brain  is  a  pattern-seeking  organ ;  the  traditional  music  of  the  past  follows  realtively  strict  patterns  which  the  brain  processes  in  order  to  make  sense  of  it . 

 Gray  explains  that  the  extremely  negative  reaction  of  so  many  listeners  to  atonal  music  does  not  necessarily  mean  that  they  are  philistines  or  lacking  in  intelligence , but  that  such  music  is  simply  much  more  demanding  on  the  brain  to  grasp .  The  music  of  Schoenberg ,  Webern  and  other  20th  century  composers  is  far  less  predictable  in  its  patterns  than  than  the  works  of  Mozart and  Bach  et  al .

 He's  right .  When  you  listen  to  the  music  of  Schoenberg  and  other  atonal  composers ,  the  melodic  lines (if  you  can  call  them  melodic )  are  extremely  jagged  and  irregular  in  rhythm; the  intervals  between  the  notes  are  not  smooth  and  predicatable .  There  are  often  wide  leaps  between  the  notes  that  would  be  difficult  to  sing  if  one  were  to  try  this; intervals  such  as  the  tritone, or  leap  of  the  augmented  fourth (c- f sharp), the  so-called  Diabolus in  Musica, (devil in music) are common .  The  music  also  does  not  follow  the  usual  regular  metric  patterns  rhthmically , such  as  march  or  waltz  patterns , and  sounds  very  fragmented .

  But  Gray  doesn  not  mention  another  factor  in  learning  to  grasp  atonal  music , or  music  which  is  not  in  any  key  at  all .  This  is  giving  the  music  repeated  hearings  on  recordings  and  allowing  it  to  become  more  coherent  and  make  more  sense .  Of  course ,  when  attend  a  concert  and  hear  challenging  music  for  the  first  time ,  it  can  often  seem  puzzling . 

 This  is  true  even  of  complex  music  which  is  not  atonal , such  as  the  expansive  and  monumental  symphonies  of  Bruckner  and  Mahler,  or  even  the  late  string  quartets  of  Beethoven .  But  with  recordings , the  listener  has  the  luxury  of  allowing  the  music  to  become  graspable  with  repeated  hearings. This  has  happened  to  me  with  so  many  works  by  so  many  different  composers . 

 In classical music ,  it's  not  familiarity  which  breeds  contempt ,  but  unfamiliarity !


Posted: Mar 01 2010, 09:07 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web