The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Sometimes Conductors Talk To The Audience About The Music At Concerts . Is This A Good Idea ?

At  a  recent  New  York  Philharmonic concert  in  Avery  Fisher  hall  in  Lincoln  Center , the  orchestra's  new music  director  Alan  Gilbert  addressed  the  audience before  he  conducted  a  performance  of  a  highly  esoteric  work  by  the  Austrian  composer  Anton  Webern (1883 -1945 ), who  was  a  student  of  Arnold  Schoenberg ,  the  father  of  atonality .

 This  happens  sometimes  at  concerts ,  when  a  conductor  has  programmed  something  out  of  the  ordinary  which  might  be  baffling  to  audiences , and not  every  one  agrees  on  whether  this  is  a  good  idea .  After  all, every  professional  orchestra  provides  program  notes  for  the  audience  written  by  an  expert  on classical  music ,  often  a distinguished  musicologist , to  provide  them  with  background  information  on  whatever  is  being  performed .

 And  shouldn't  the  conductor  and  orchestra  just  allow  the  music  to  speak  for  itself ?  But  I  suppose  it  can't  hurt  for  the  conductor  to  provide  the  audience  with  an  introduction  to  the  music ,  and  try  to  put  them  at  ease  before  listening  to  something  which  might  be  a  real  challenge  to  listen  to .

 The  work  in  question  is  called  "Six  Pieces  For  Orchestra ".  Like  all  of  Webern's   mature   works,  it's  short  but  highly  complex ,  and  spikily  atonal .  Not  exactly  easy  listening .  Webern  had  enormous  influence  on  avant-garde  European  music  and  is  a  very  important  composer .  Interestingly , Gilbert  also  conducted  an  early,  uncharacteristically  romantic  and  melodious  work  by  Webern  called  "Im  Sommerwind" (In  the  summer  wind )    , which  is  quite  pleasant  to  hear , for  comparison .  It's no  more  atonal  than  Brahms .

  I  once  played  a  performance  of  Six  pieces  with an  orchestra ,  and  got  a  chance  to  get  familiar  with it  over  the  course  of  several  rehearsals ,  and  I  came  to  like  it  very  much ,  and  no  longer  have  any  problem  listening to  it .  Which  illustrates  one  of  my  maxims  about  classical  music -  it's  not  familiarity  which  breeds  contempt,  but  unfamiliarity !  

  But  back  in  the  1950s ,  when  the  New  York  Philharmonic  played  this  work  under  its  then  music  director ,  the  eminent  Greek  conductor  Dimitri  Mitropoulos (1896 -1960) ,  it  wasn't  only  the  audience  which  found  the  work  problematical ,  but  the  members  of  the  orchestra !  They  were  openly  rebellious  during  the  rehearsals ,  and  hating  having  to  play  the  work .

  I  wonder  if  Mitropoulos  had  talked  to  the  audience  about  the  work ,  or  perhaps  even  the  orchestra  during  reharsals ,  if  things  might  have  turned  out  differently .  If  you'd  like  to  hear  Webern's  challenging  and  enigmatic  music ,  there  are  some  excellent  recordings  of  it  by  such  leading  exponents  of  atonal  music  as  Pierre  Boulez, Robert  Craft  and  Christoph  von  Dohnanyi,  all  conductors  with  great  expertise  in  this  kind  of  music .  If  you  give  the  music  repeated  hearings ,  it   will  cease  being  so  puzzling  after  a  while, and  you  may  actually  enjoy  it !


Posted: Feb 09 2010, 09:04 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web