The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Why Don't We Hear The Music Of Russian Composer Mily Balakirev More Often ?

 The  colorful  and  melodious  music  of  such  19th  century  Russian  composers  as  Tchaikovsky ,  Rimsky-Korsakov ,  Mussorgsky  and  Borodin  has  been  a  fixture  at  orchestral  concerts  everywhere for  well  over  a  century ,  but  there  is  another  Russian  composer  whose  music  has  somehow  never  managed  to  establish  itslef  in  the  repertoire .  This  is  Mily  Balakirev  (1837-1910 ) ,  who  died  a  century  ago  this  year .

 This  is  truly  unfortunate ,  because  any  one  who  enjoys  the  music  of  the  previously  mentioned  composers  should  find  Balakirev's (accent  the  second  syllable),  very  appealing .  He  was  a  close  associate  of  Mussorgsky ,  Rimsky,  and  the  other  leading  19th  century  Russian  composers ,  and  a  very  important  influence  on  the  develpment  of  Russian  music . 

  Let's  hope  that  the  centennial  of  his  death  will  give  the  classical  music  world  a  chance  to  get  to  know  his  music  better .  Balakirev  was  born  in  the city  of  Nizhny  Novgorod  in  1837  and  like  his  contemporary  Russian  composers ,  was  largely  self  taught ,  as  Russia  did  not  have  a  tradition  of  music  schools  and  established  teachers  of  composition .  Conservatories  did  not  open  in  Moscow  and  St.Petersburgh  until  well  into  the  19th  century . 

  Balakirev  was  an  accomplished  pianist  and  learned  empirically  by  studying  the  music  of  western  composers  from  the  extensive  music  library  of  a   wealthy  Russian  music  lover  by  the  name  of  Ulibishev  as  a  young  man ,  and  was  also  influenced  by  the  father  of  Russian  music  Mikhail  Glinka (1804 -1857 ) ,  best  known  for  his  two  operas  A  Life  For  The  Tsar  and  Russlan And  Ludmilla .  He  made  an  intensive  study  of  Russian  folk  songs ,  and  became  interested  in  the  exotic  folk  music  of  the  Caucasus ,  which  Russia  had  colonized . 

  Perhaps  his  best  known  work  is  the  fiendishly  difficult  piano  piece  Islamey ,  which  has  been  a  showpiece  for  many  of  the  greatest  piano  virtuosos  for  well  over  a  century ,  and  which  was  orchestrated  by  another  Russian  composer  by  the  name  of  Sergei  Liapunov ,  now  pretty  much  forgotten , as  well  as  the  20th  century  Italian  composer  Alfredo  Casella .  Islamey  is  based  on  the  folk  music  of  the  Caucasus ,  the  ancient  and  exotic  land  mass  between  the  Black  and  Caspian  seas ,  and  which  has  currently  been  in  the  news  because  of  the  conflict  between  Russia  and  the  recently  independent  Republic  of  Georgia . 

  Balakirev  also  wrote  two  symphonies ,  a  variety  of  other  short  piano  pieces  and  two  piano  sonatas ,  two  piano  concertos ,  choral  works  and  several  orchestral  works  etc.  The  first  symphony  is  a  work  whose  neglect  is  difficult  for  me  to  understand ;  it  is  full  of  wonderful  thematic  ideas  and  melodic  invention .  It  has  however ,  been  recorded  by  such  eminent  conductors  as  Herbert von  Karajan ,  Sir  Thomas  Beecham ,  Neeme  Jarvi  and  Yevgeny  Svetlanov  etc,  and  you  should  not  miss  it . 

  The  symphonic  poem  Tamara  is  a  highly  atmospheric  orchestral  work  about  a  treacherous  medieval  Georgian  queen  and  actual  historical  figure  who  was  reputed  to  have  had  all  her  paramours  killed  and  thrown  into  the  Aragvi  river, which  flows  through  the  Georgian  capital  of  Tbilisi . 

  Balakirev  was  a  part  of  the  so-called  "Group  of  five" , which  included  Rimsky-Korsakov,  Borodin ,  Mussorgsky  and  the  now  forgotten  Cesar  Cui ,  a  minor  composer  best  known  as  a  rather  acerbic  critic  music  critic ,  who  were  responsible  for  establishing  a  Russian  national  school  of  composition .  Tchaikovsky  was  not  part  of  it ,  and  was  considered  too  cosmopolitan  and  infuenced  by  western  European  music ,  despite  the  fact  that  his  music  is  just  as  Russian  as  the  others . 

  Unfortunately ,  as  far  as  I  can  tell ,  Balakirev's  orchestral  works  are  not  being  performed  by  today's  leading  conductors  in  his  centennial  year , but  you  should  definitely  go  to  to  look  for  recordings  by  this  sadly  neglected  composer ;  you  be  glad  you  did .



Posted: Jan 26 2010, 09:48 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web