The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Handel's Messiah And Tchaikovsky's Nutcracker Aren't The Only Music Appropriate To The Season

  Every  Christmastime ,  orchestras ,  choruses  and  ballet  companies  all  over  America  and  elsewhere  are  busy  doing  their  umpteenth  performance  of  Messiah  and  the  Nutcracker .  Don't  they  ever  get  tired  of  the  constant  repetition ?  Audiences  don't  seem to . 

 But  these  are  hardly  the  only  music  appropriate  for  the  season .  Many  composers , famous  and  obscure ,  have  written  oratorios  and  other  choral  works  marking  the  birth  of  Christ ,  among   them  J.S Bach ,  his  son  Carl  Philipp  Emmanuel ,  Hector Berlioz , and   Camille  Saint-Saens,  to  name  only  a  few .  These  festive  works  are  well -worth  being  performed  more  often  and  being  heard  on  recordings ,  for  those  who  have  had  their  fill of  Messiah  and  the  Nutcracker .

  The  Christmas  Oratorio  by  Bach  is  a  set  of  six  cantatas  dealing  with  the  birth  of  Christ  and  was  not  originally  written  to  be  performed  as  an   evening  length  work .  It  is  a  truly  joyous  and  festive  work .  The  Passion  According  To  St.  Matthew  however , is  a  full  length  work  dealing  rather  like  Mel  Gibson's  famous  film  The  Passion  of  the  Christ  with  the  arrest ,  betrayal ,  trial  and  crucifiction  of  Christ .

  Bach  never  wrote  any   operas ,  but  this is  probably  the  closest  thing  he  ever  wrote  to  an  opera ,  and  this  great  work  has  sometimes  been  performed   theatrically  with  scenery  and  costumes  in  our  time ,  although  one  wonders  what  Bach  would  have  thought  of  this .  It  features  orchestra ,  two  choruses ,  a  tenor  who  narrates  the  story  ,  a  baritone or  bass  soloist  singing  the  role  of  Christ , and  female  singers  who  sing  arias  commenting  on  the  action . 

  The  St. Matthew  Passion  is  a  very  noble  and  serious  work ,  filled  with   arias  of  pity  for  the  tormented  Christ ,  drammatic  choruses , including  ones  where  the  crowd  calls  for  Jesus  to  be  killed  mercilessly ,  and   is  filled  with  the  church  chorales  which  were  familiar  to  the  parishioners  at  the  St. Thomas  church  in  Leipzig  where  Bach  served  as  organist,  choirmaster  and  official  composer  for  so  long . 

  "L;Enfance  Du  Christ"  ,  or  the  Childhood  of  Christ ,  by  Hector  Berlioz ,  deals  with  the  flight  into  Egypt  of  Jesus, Mary  and  Joseph  to  escape  Herod's  attempt  to  kill  male  children  as  described  in  the  Bible .  Unlike  many  other  works  of  Berlioz ,  it  is  gentle  and  intimate ,  and  features  a  much  smaller  orchestra  than  was  this  composer's  norm . 

  King  Herod  is  sung  by  a  bass ,  and  he  decides  to  order  the  killing  of  all  male  infants  because  of  a  prophecy  which  threatens  him .  The  holy  family  flees  to  Egypt  where  a family  receives  them  with  great  hospitality .  Berlioz  was  an  atheist ,  but  this  did  not prevent  him from  writing    work  of  radiant spirituality . 

  Many  prominent  conductors  have  recorded  these  works ,  among  them  Sir  Colin  Davis  for  the  Berlioz  oratorio ,  Otto  Klemperer ,  Nikolaus  Harnoncourt ,  Sir  John  Eliot  Gardiner ,  Sir  Georg  Solti  for  the  Passion  ,  to  name  only  a  few .  To  order  CDs,  there's  no  better  place  than  arkivmusic.com ,  and  classicstoday.com  has  expert  recommendations  for  them .

 

Posted: Dec 24 2009, 08:58 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web