The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Bach's Immortal Goldberg Variations

 This  afternnon  I'll  be  playing  one  of  the  great  masterpieces  of  the  keyboard  repertoire -  the  so-called  Goldberg  variations  of  J.S.  Bach ,  for  my  classical  music  class  at United  Hebrew  geriatric  center .  The  recording  will  be  the  classic  one  by  Glenn  Gould ,  the  first  of  his  two , which  has  been  a  best-seller  since  the  1950s .

  Johann  Nikolaus  Forkel ,  who  wrote  one  of  the  earliest  biographies  of  Bach  published  at  the  beginning  of  the  19th  century ,  provided  this  interesting  story  of  the  circumstances  of  composition  of  the  variations .  This  story  is  now  considered  somewhat  spurious  by  musicologists ,  but  as  the  old  Italian  saying  goes "Se  non  e  vero , e ben trovato"  (even if  it's not  true, it's  a  great  story ").

  According  to  Forkel ,  a  certain  count  Kayserling , who  was  the  Russian  ambassador  to  the  electoral  court  of  Saxony ,  suffered  from  insomnia .  He  was a  music  lover ,  and  an  accomplished  harpsichordist  by  the  name  of  Goldberg  was  a  resident  in  his  home .  Kayserling  commissioned  Bach  to  write  harpsichord  music  "of  a  smooth  and  lively  character "  so  that  Goldberg  could  play  soothing  music  for  him  during  his  sleepless nights . 

  Kayserling  was  so  pleased  with  the  set  of  an  aria  with  30  variations  that he  presented  Bach  with  a  golden  goblet  filled  with  a  generous  amount  of  cash ,  and  never  grew  tired  of   having  Goldberg  play  it  for  him .  Whether  the  story is  true  or  not  ,  Bach  wrote  one  of  the  greatest  and  most  famous  theme  and  variations  of  all  time .

  This  is  Bach' s  description  on the  work  which  appears  on  the  front  page of  the  music :"  A keyboard  practice  consisting  of  an  aria  with  diverse  variations  for  harpsichord  with  two  manuals  for  connoiseurs  for  the  refreshment  of  their  spirits  by  the  Kapellmeister  (music  director )   J. S.  Bach  of  the  Royal  Court  of  Poland  and  Elector  of  the  Royal  Court  of  Saxony ."

  The  variations  begins  with  a  stately  melody ,  and  in  30  variations  ,  Bach  uses  not  the  melody  for  variations ,  but    its  bass  line  and  basic  harmonic  progression .  Many  of  the  variations  use  a  contrapuntal  device  called  a  canon , in  which  the  melody  is  imitated  by  another  voice  line  at  different  intervals  ranging  from  the  second  line  of  the  scale  G  to  G  up  to  the  octave . 

  The  melody  is  sometimes  inverted,  that  is  with  the  melody  played  upside  down ,  and  there  is  much  opportunity  for  finger  crossing  at  the  keyboard .  One  variations  is  a  Fughetta  (little  fugue ) and  another  is  a  toccata ,  or  a  section  to  show  off  the  performer's  technical  skill  ,  and  another  is  a  gigue .  Each  variation  shows  Bach's  enormous  skill  and  inventiveness . 

  One  of  the  last  variations  is  a  Quodlibet  ,Latin  for  "whatever  you  please",  in  which  Bach  quotes  popular  German  folksongs  just  for  fun  as  a  sort  of  in  joke  and  mixes  them  into  the  music .  The  titles  of  the  songs  are  rather  droll :   "I  have  been  so  long  away  from  you;  come  closer "  and  "Cabbages  and  turnips  have  driven  me  away ,  if  my  mother had  cooked  meat ,  I'd  have  opted  to  stay ". 

   The  variations  closes  with  a  reprise  of  the  original  aria .  In the  20th  century  ,  the  Goldberg  variations  has  often  been  played  on  a  modern  piano ,  and   many  of  the  great  pianists  of  the  20th  century  have  recorded  it ,  as  well  as  harpsichordists .  Among  them  are  of  course ,  Glenn  Gould ,  Rosalyn  Tureck ,  Peter  Serkin ,  Andras  Schiff ,  Alexis  Weissenberg  ,  Wilhelm  Kempff ,  Murray  Perhaia ,  Igor  Kipnis ,  Wanda  Landowska ,  Gustav  Leonhardt ,  Ralph  Kirkpatrick , Charles  Rosen ,  to  name only  a  handful  .  lists  well  over  100  different  recordings  on  CD  which  you  can  easily  order  from  this  website ,  which  features  an  incomparably  wide  selection  of  classical  CDs  and  DVDs .  There  have  even  been  transcri[tions  of  the  Goldberg  Variations  for  string  orchestra ,  harp ,  guitar ,  and  even  digital  synthesizer .  But  don't  miss  the  Goldberg  Variations  however  you  might  hear  it .


Posted: Dec 18 2009, 09:00 AM by the horn | with no comments |
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web