The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Is The History Of Classical Music One Of Continual Progress ?

 This  is  a  question  which  has  caused  a  considerable  amount of  discussion  and  controversy  among  musicologists  and  music  critics .  Is  the  music  of  the  20th  century  progress  over  the  music  of  the  past ,  in  the  sense  of  say  the  advanced  medicine  of  today  being  a  progress  over  the  primitive  medical  techniques  and  knowledge  of  past  centuries ? 

  Certainly  not .  The  12-tone  music  of  Arnold  Schoenberg  is  not  superior  to  the  music  of  his  great  predecessors  Bach  ,  Mozart ,  Beethoven  ,Wagner  and  Brahms ,  whose  music  Schoenberg  studied  diligently ,  revered  and  learned  so  much  from ,  but  neither  is  it  a  regression  from  the  greatness  of  the  past  and  a  sign  of  decline .  Classical  music  has  evolved  over  the  centuries ;  it  has  neither  progressed  nor  declined . 

  The  traditional   manner  of    classification  of  the  periods  of  history  in  western  classical  music  is  Medieval  music ,  from  the  establishment  of  musical  notation  and  the  emergance  of  Gregorian  chant  to  the  renaissance  period  of  roughly  A.D. 1400  to  1600 ,  the  Baroque  period  from  roughly  1600  to  the  mid  18th  century ,  the  classical  period  of  approximately  the  mid  18th  century  to  the  early  19th ,  the  Romantic  period  of  the  19th  and  early  20th  century ,  and  20th  and  early  21st  century  music . 

  What  we  call  classical  music (not  to  be  confused  with  the  music  of  the  classical  period  when  Haydn  and  Mozart  flourished  in  the  18th  century ,)  has  changed  vastly  over  the  centuries ,  and  every  period  has  seen  the  creation of  many  great  works  by  a  galaxy  of  great  composers . 

  But  while  the  music  of  the  20th  century  does  not  represent  "progress "  over  the  music  of  the  past ,  neither  does  it  show  a  "decline "  from  the  great  works  of  the  past ,  as  some  critics  and  others  would have  us  believe .  Schoenberg  has  even  been  accused  of  "ruining "  the  music  of  the  20th  century  by  breaking  with  tonality  and  influencing  so  many  other  composers  of  that  era  with  his  supposedly  pernicious  12-tone  system ,  even  though  many  great  20th  century  composers  never  adopted  his  methods  and  abandoned  tonality . 

  The  late  music  American  music  critic  and  music  historian   Henry  Pleasants  (1910 -  1999 )  was  one  of  those  who  bewailed  the  alleged  "decline "  of  classical  music  in  the  20th  century  and   was  extremely  hostile  to  much  "modern "  music .  He  wrote  an  interesting  if  highly  tendentious  book  called  "The  Agony  Of  Modern  Music " in  the  1950s  which  I  believe  is  still  available  in  which  he  flatly  declared  that  most  classical  music  of  his  time  was  worthless .  Audiences  hated  it ,  and  composers  no  longer  strove  to  write  music  which  would  please  audiences ,  unlike  great  composers  of  the  past  such  as  Bach ,  Haydn  and  Mozart . 

  To  a  certain  extent  he  was  right . Yes,  many  people  in  the  20th  century  have  hated  the  music  of  Schoenberg  and  his  school ,  as  well  as  other  avant-garde  composers  who  emerged  after  him  such  as  Pierre  Boulez,  Karlheinz  Stockhausen ,  Milton  Babbitt ,  Charles  Wuorinen ,  Roger  Sessions  and  others  who  have  written  thorny  and  intimidatingly  complex  music . 

  But  does  this  show  evidence  of  an  overall "decline "  from  the  music  of  the  past ?  I  think  not .  Resistance  to  new  music  goes back  centuries .  Even  the  great  Italian  composer  Claudio  Monteverdi ,  the  first  important  composer  of  operas , who  also  wrote  other vocal  masterpieces  such  as  madrigals  etc,  and  who  lived  from  1567  to  1643 ,  met  with  harsh  criticism  from  other  composers  and  theorists  who  objected  to  his  innovations .  Beethoven's  radical  innovations  actually  caused  some  critics  and  composers  of  the  day  to  question  his  sanity !   Wagner ,  the  great  19th  century  innovator  of  opera  was  considered  the  musical  Antichrist  by  many .  And  so  it  goes .  Composers  who  were  once  considered  dangerous  radicals  in  their  time  have  achieved  a  lasting  place  in  the  musical  canon .

  And  many  composers  who  were  prominent  in  their  day  and  widely  performed  have  become  nothing  but  names  familiar  to  those  well-versed  in  music  history .  Composers  such  as  Louis  Spohr ,  Giacomo  Meyerbeer ,  Reinhard  Keiser ,  Baldassare  Galuppi ,  William  Boyce ,  Thomas  Arne , Felix  Draeseke ,  Cesar  Cui  and  so  many  other  names  never  achieved  that  lasting  place  in  the  canon  despite  the  fleeting  popularity  of  their  music,  now  their  works  are  occaisionally  revived .  We  remember  Antonio  Salieri  only  because  of  his  association  with  Mozart  and  certain  legends  about  their  relationship ,  even  though  Salieri's  music  is  quite  pleasant  and  not  totally  deserving  of  oblivion . 

  There  has  been  great  and  hum drum  music  from  every  period ;  most  of  the  symphonies ,  operas  ,  concertos ,  oratorios  and  other  works  of  the  past  have  been  deservedly  forgotten  ,  although  many  estimable  works  have  also  been   undeservedly  neglected .  It  has  been  estimated  that  since  the  early  17th  century ,  approximately  40,000  operas  alone  have  been  written ?  How  many  are  performed  today  ?  We  benefit  today  from  the  vast  accumulation  of  all  the  classical  music  written  over  the  centuries  and  we  can  now  hear  a  wider  variety  of  repertoire ,  live  and  recorded ,  than  people  have  ever  been  able  to  hear  in  the  past . 


Posted: Dec 17 2009, 08:49 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web