The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Happy Birthday Ludwig Van Beethoven - Wherever You Are !

 December  16 is  the  official  birthday  of  good  old  Ludwig  Van Beethoven ,  that  towering  genius  from  the  provinicial  German  city  of  Bonn ,  who  moved  to  Vienna ,  Europe's foremost musical  center  as  a  young  man  to  seek  fame  and  fortune ,  and  who  went  on  to  become  one  of  the  titans  of  classical  music .  It's  not  certain  whether  he  was  actually  born  on  December  16  because  he  was  baptized  that  day ;  sometimes  the  birthdays  of  famous  people  of  the  time  came  to  be  on  their  baptism  day ,  not  the  actual  day  of  birth .

  Beethoven's  music  has  become  so  familiar  to  concertgoers  and  CD  collectors  that  it's  easy  to  take  his  music  for  granted .  But  there  are  also  millions  of  people  in  America  who  may  have  heard  the  famous  opening  notes  of  the  fifth  symphony  and  the  melody  of  the  equally  famous  Ode  to  Joy  from  the  finale  of  the  ninth ,  but  who  have  never   really  heard  these  symphonies  whole ,  let  alone  his  many  other  works  in  the  various  musical  genres . 

  But  what  kind  of  a  man  was  Beethoven ,  and  what  is  his  place  in  the  history  of  classical  music ?  And  why  do  we  still  listen  to  his  music  139  years  after  he  was  born ?   Those  aren't  easy  questions ,  but  I'll  try to  do  my  best  to  explain .   

  As  a  man ,  Beethoven  was  tough ,  gruff  and  stubborn .  He  refused  to  kow-tow  to  the  nobility  and  wasn't  always  the  most  pleasant  person  to  get  along  with .  His  lack  of  social  graces  and  awkwardness  made  him  out  of  place  in  elegant  and  cosmospolitan  Vienna .  In  addition ,  the  deafness  which  gradually  overtook  him  from  his  early  30s  made  him    extremely  moody  and  thus  even  harder  to  get  along  with . 

  He  never  married ,  but  often  longed  for  a  faithful  wife ,  and  may  have  had  affairs  with  a  number  of  women  prominent  in  elegant  Viennese  society .  He  was  close  to  some  of  the  most  prominent  Viennese  nobility  and  accepted  their  patronage ,  but  refused  to  write  music  merely  to  divert  them ,  as  composers  had  been  expected  to  do .  Some  of  his  lesser  works  are  more  of  this  diverting  type  of  music ,  though .  But  his  greatest  works  baffled  many  listeners  with  their  bold  innovations . 

  Beethoven  began  as  a  formidable  pianist  and  achieved  great  acclaim  in Vienna  for  his  performances  and  his  improvisations ,  which  were once  commonplace  among  pianists  and  composers  but  have  long  since  gone  out  of  fashion .  But  his  increasing  deafness  forced  him  to  abandon  performing  live . 

  Before  Beethoven ,  composers  were  usually  either  employed  by  the  aristocracy  to  write  pleasant  music  for  them  to  enjoy ,  or  by  the  church  to  provide  music  for  worship .  But  Beethoven  broke  out  of  this  trend  and  wrote  music  of  unprecedented  power ,  grandeur  and  intesity ;  music  which  grabs  the  listener  by  the  throat  instead  of  merely  providing  a pleasant  diversion .  The  term  thinking  outside  the  box  was  created  for  quirky  geniuses  like  Beethoven . 

  But  Beethoven's  music  can  also  be  gentle  at  times  ,  and   filled  with  radiant  lyricism ,  or  filled  with  high  spirits  and  fun ,  even  raucous  humor .

  His  most  famous  works  include  the  nine  great  symphonies ,  the  five  concertos  for  piano ,  the  one  for  violin ,  the  32  piano  sonatas ,  10  for  violin  and  piano ,  his  only  opera  Fidelio ,  the  monumental  mass  called  the "Missa  Solemnis ",  and  the  16  string  quartets . 

  Beethoven  wrote  symphonies  unprecedented  in  length  and  complexity ,  and  introduced  instruments  such  as  trombones ,  piccolo ,  contrabassoon  and  percussion   into  the  hitherto  rather  small  orchestra  which  had  been  the  norm  in  the  symphonies  of  Haydn ,  Mozart  and  their  contemporaries .  His  ninth  and  last  symphony  is  the  first  to  use   a  chorus  and  four  vocal  soloists ,  and  was  the  longest  and  most  complex  symphony  that  had  ever  been  written .  It  is  a  setting  of  the  once  famous  poem  by  Friedrich  Schiller  called  "An  die  Freude "  (To  Joy ).

  The  3rd  symphony ,  called  "Eroica "  was  inspired  by  the  exploits  of  his  great  contemporary  Napoleon .  Originally ,  Beethoven  wanted  to  dedicate  the  work  to  the  Corsican -born  general ,  but  when  Napoleon  had  himself  crowned  emperor  he  furiously  crossed  out  the  dedication ,  and  declared  that  the  symphony  was  "dedicated  to  the  memory  of  a  great  man ".  When  the  symphony  was  premiered  in  Vienna,  it  puzzled  audiences  with  its  complexity  and  its  unusual  length ,  being  about  twice  as  long  as  most symphonies ,  which  rarely  last  more  than  25  munutes .

  Beethoven's  only  opera  Fidelio  was subject  to  numerous  revisions  before  it  reached  its  definitive  form ,  and  there  are  four  different  overtures  for  it .  Today ,  the  brief  last  one  is  commonly  used ,  but  the  third  or  "Leonore "  overture ,  named  after  the  opera's  heroine ,  is  frequently  played  at  concerts .  Fidelio  is  the  story  of  the  wife  of  a  political  prisoner  being  haled  by  his  nefarious  enemy  in  a  prison  dungeon  who  disguises  herself  as  a  boy  working  as  an  assistant  jailor  and  rescues  her  husband  from  being  murdered  in  the  nick  of  time . 

  Beethoven  began  writing  in  the  style  of  the  so  called  "classical  period "  of  music  dominated  by  Haydn  and   Mozart ,  but  was  the  key  transitional  figure  to  the  so-called  Romanitc  period   exemplified  by  Schumann ,  Mendelssohn ,  Liszt  ,  Wagner,  and  Brahms .  His  influence  on  the  great  composers  of  the  19th  century  was  enormous ;  some  composers ,  such  as  Brahms ,  even  felt  intimidated  by  Beethoven ,  and   was  extremely  self-critical .  Brahms  did  not  premiere  his  first  symphony  until  1876  ,  when  he  was  in  his  forties . 

    Beethoven's  music  has  rightly  retained  its  popularity  to  the  present  day , and  there  are  countless  recordings  of  his  music  available  on  CD .  His  music  will  endure  as  long  as  western  civilization  survives .

 

 

Posted: Dec 16 2009, 08:56 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web