The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Lowell Greer Plays Mozart's Horn Concertos On An Old-Fashioned Instrument

  I've  been  listening  to  a  delightful    CD on  the  Harmonia  Mundi  label  of  the  four  horn  concertos  of  Mozart  played  by the  brilliant  and  amazingly  versatile  musician  Lowell  Greer ,  who  is  one  of  the  foremost  performers  on  the  natural ,  or  valveless  horn ,  which  was  the  only   way  to  play  the  horn  until  the invention  of  valves  in  the  early  19th  century ,  which  enabled  horn  players to  play  all  the  notes  of  the  chromatic  scale .  This  is  one  of  the  many  new  classical  CDs  recently  aquired  by  my   local  library .

  Greer  performs  with  the  period  instrument  group    Philharmonia  Baroque  orchestra ,  led  by  Nicholas  McGegan , and  actually  built  the  natural  horn  he  uses ,  modeled  after  the  instruments  of  the  period .  The  old-fashioned  horn  had  none  of  the  elaborate  tubing  you  find  on  the  modern  horn  ,  and  came  with  lengths  of  tubing  called  crooks , which  the  player  inserts  into the  instrument  to  change  every  time  he  would  play  a  piece  in  a  different  key . 

  If  you  are  playing  a  piece  in  C  major ,  you  have  to  insert  a  C  crook ;  for  D  major ,  a  D  crook ;  for  B  flat ,  a  B  flat  crook  etc .  The  different  crooks  are  of  different  lengths  ;  this  determines  the  notes  you  can play .  All  the  notes  are  produced  by  variations  in  lip  pressure .  The  greater  the  lip  pressure ,  the  higher  the  pitch ,  the  less  pressure,  the  lower  the  pitch .  So  you  can't  play  all  the  notes  of  the  scale  in whatever  key .

  The  lowest  note ,  way  down  there,  is  known  as  the  fundamental .  Then  by variations    in  lip  pressure  you  produce  the  higher  notes .  There  are  wide  gaps  between  the  pitches . The  higher  you  go ,  the  closer  the  pitches  are .  That's  why  playing  the  highest  notes  on  the  horn  is  so  difficult ;  there's  much  less  margin  for  error  on  the  series  of  notes .  If  you're  off  by  just  a  tiny  fraction  of  lip  pressure ,  you  hit  the  adjacent  note .  That's  what  happens  when  you  hear  a  horn  player  at  a  concert  crack  a  note . 

  This  means that  compoers  of  the  18th  century  couldn't  just  write  any  melodic  line  for  the  horn .  They  had  to  take  the  limitations  of  the  instrument  into  consideration .  But  in  the mid  18th  century ,  horn  players  discovered  a  technique  of  cheating  nature  by  inserting  the  palm  into  the  bell  of  the  horn   further  and  closing  it  off  in  order  to  get  notes  outside   the  natural  series  of   pitches .  Now  it  was  possible  for  composers  to  write  more  inseresting   parts  for  the  player  in  concertos  and  sonatas  etc . 

  With  valves ,  the  player  has  all  the  different  lengths  of  tubing  available  immediately ,  and  can now  play  all  the  notes  of  the  scale .  It' s  rather  like  going  from  a  Ford  Model  T  to  a   Ferrari . 

  But there  was  one  problem .  By  closing  off  the  bell  with  the  palm  to  play  the  extra  pitches  avaialable ,  the  sound  of  the  note  changed   greatly .  The  "stopped "  notes  were  somewhat  harsh  and  muffled  sounding .  Later ,  when  valved  horns  became  the  norm ,  especially  in  the  20th  century ,  composers  would  specifically  call  for  stopped  notes  here  and  there  for  coloristic  effect ,  and  this  is  specifically  marked  in  the  score  and  the  horn  parts . 

  Audiences  didn't  like  the  muffled  sound  of  the  stopped  notes  in  the  18th  century ,  so  players  developed  a  technique  of  disguising  the  sound  of  the  stopped  notes  so  that  the  difference  between  open  and  stopped  notes  was  not  so  noticable .  Greer  shows  his  mastery  of  this  technique  on  the  recording .  But  in  orchestral  music ,  stopped  notes  are  rarely  used ,  and  the  parts  generally  not  very  interesting  to  play . 

  Among  the  greatest  horn  players  of  the  natural  horn  era  were  Mozart's  friend  Joseph  Leutgeb , for  whom  he  wrote  his  horn  concertos  ,  and  the  Bohemian-born  Giovanni  Punto ,  who  was  the  first  superstar  horn  player  ,  and  for  whom  Beethoven  wrote  his  sonata  for  horn  and  piano . 

  Mozart  has  a   kind  of  joking  relationship  with  Leutgeb ,  and  liked  to  call  him  silly  names  in  a  good-natured  way .  He  even  wrote  some  of  these  teasing  comments  into  the  manuscripts  of  his  horn  concertos ,  calling  Leutgeb  a  silly  jackass ,  among  other  things !  

   There  are  many  recordings  of  the  Mozart  horn  concertos  available ,  both  on  valved  and  natural  horns ,  by  such  great  horn  players  as  Barry  Tuckwell  and  the  legendary  Dennis  Brain ,  Greer  on  natural  horn  ,  Hermann  Baumann ,  Dale  Clevenger ,  Alan  Civil ,  Gerd  Seiffert  and  others  .  No  matter  which  version  you  choose ,  natural  or  valved ,  the  Mozart  horn  concertos  are  delightful  works  .  There  are  also  two  horn  concertos  by  Mozart's  great  older  contemporary  and  friend  Haydn ,  and  by  Giovanni  Punto  and  other  composers  of  the  era  .


Posted: Nov 11 2009, 09:17 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web