The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Verdi's Powerful And Tempestuous Opera Otello

 Giuseppe  Verdi's  Otello ,  based  on  Shakespeare's  Othello ,  is  considered by  many  to  be  the  greatest  of  all  Italian  operas . Certainly ,  it's  difficult  to  think  of  a  greater  one . It  was  premiered  in  1887  at  the  world-famous  La  Scala  opera house  in  Milan ,  and  was  the  composer's  next-to-last  opera ,  followed  several  years  later  by  his final  masterpiece ,  the  sparkling  comic  opera  Falstaff ,  based on  Shakespeare's  The  Merry  Wives  of  Windsor .

  The  Italian  writer  and  composer  Arrigo  Boito  wrote  the  libretto  to both  operas ,  and  these are  by  common agreement  the  best  librettos  among  Verdi's  26 operas,  many  of  which  had inferior  librettos  by  Italian  hack writers . Boito  skillfully  adapted  Shakespeare's  Othello  for  the  operatic  stage ,eliminating  the  opening  act  of  the  play  and  starting  the  opera with  a  hair-raising  storm  scene  where  Othello (or  Otello )  arrives  in triumph at the  port  in  Cyprus , where  the  play  is  set,  after  a victory at  sea  by  the  Venetian  fleet  over  the  Turks .

  The  opera  is  in  four  acts ,  and  follows  the  original  play  fairly  closely . In  the  story ,  Otello,  the  Moorish  commander  of  the  Venetian -controlled  island of  Cyprus , has  recently  married  the  beautiful   young  Desdemona ( pronounced  des-DEH-mo-na in  Italian  not  des-de-MO-na) ,  daughter  of  a  prominent  Venetian  nobleman , and  his  evil  underling  Iago  resents  not  being  promoted  to  a higher  position . Otello's  other  officers  Roderigo  and  Cassio  are both  smitten  with  Desdemona,  and  Iago misleads  Otello  into thinking  that  Desdemona  has  been  unfaithful  to  him , eventually  provoking  the  jealous  Moor  into  stragling  Desdemona  in  her  bed ,  after  which  it  is  revealed  that  she  was  innocent .

  Overcome  with  remorse , Otello  stabs  himself  to  death . This  Shalespeare  play  inspired  Verdi  to  write  perhaps  his  most  powerful  opera,  which  has  an  inexorable  dramatic  sweep . Boito  added  a  monologue  or  sililoquy  in  the  form  of  an  operatic  aria  for  the  evil  and  manipulative  Iago  in  which  he  cynically  muses  on  how  villanous  and  ruthless  he  is ,  and  the  futility  of  life ,  called  the  Credo (I  believe) which has  no  counterpart  in  Shakespeare's  play .

  The  music  vividly  delineates  the  characters  of  the  three  main  people  in  the  opera ;  the  heroic, passionate but  gullible  and  insanely  jealous  Otello ,  the  gentle, loving  and  innocent  Desdemona ,  and  the  ruthlessly  manipulative  and  cunning  villain  Iago .  Some  of  the  most  memorable  scenes in  the  opera  are  thrillingly  stormy  opening  where  the  Cypriot  people  fear  for  the  safety  of  Otello's  ship in  the  raging  storm , the  celebration  of  the  victory  and  Iago's  drinking  song  in  where  he  cynically causes  a  drunken  uproar,  and  the  passionate  love  duet  between  Otello  and  Desdemona  which  ends  the  first  act ,  Iago's  credo in  the  second  act  and  the  thrilling  duet  between Otello  and  Iago  where  he  swears  to  extract  vengance  for  Desdemona's  supposed infidelity ,  the end  of  the  third  act  where  Otello  is  so  caught  up  in  rage  that  he  faints  and  Iago  sneers  at  him,  Desdemona's  pitiful  prayer  in the  last  act ,  where  she  fearfully  awaits  Otello's  murderous  wrath ,  and  the  final  scene  where  Otello  kills  himself  in  remorse .

  Otello  is  one  of  the  greatest  and  most  demanding  roles  for  a  tenor , and  is  not  for  lighter-voiced  lyric  tenors ,  just  as  one  would  not  expect  a  light-weight  boxer  to  fight  a  heavywight .  The  great  Placido  Domingo is  the  reigning  Otello  of  our  time,  and  has  recorded  the  role  no  fewer  than  three  times ,  under  James  Levine,  Lorin  Maazel,  and  the  Korean  conductor  Myung Whun  Chung .  The  recording  with  Maazel was  used  as  the  soundtrack  to  the  film  version  by  Franc Zeffirelli ,  which  is  available  on  DVD. 

  Other  notable  Otellos  have  been  the  great  Canadian  tenor  Jon  Vickers ,  the  Italian  Mario  Del  Monaco  and  the  Chilean  Ramon  Vargas . The  late ,great  Luciano  Pavarotti  attempted  to  sing  Otello  once  in  concert  with  the  late,  great  Hungarian  conductor  Sir  Georg  Solti  and  the  Chicago  symphony  in  the  early  90s,  but  many  critics  felt  that  he  was  completely  out  of  his  depth  and  even  described  the performance  as  disastrous .

  I  have  been  listening  to  the  recording , on  Decca  records ,  which is  a  composite  of  the  concert  performances  in  Chicago  and  Carnegie  hall,  and  while  he  may  not  have  sheer  vocal  power  of  other  great  Otellos,  his  singing  is  heartfelt  and highly  expressive .

  There  are  a number of  recordings  of  this  operatic  masterpiece  on  CD  conducted  by  such  great  maestros  as  Arturo  Toscanini,  who  had  been  a  member  of  the  cello  section  of  the La  Scala  orchestra  at  the  La  Scala  premiere , and  whose  performance  from  the  1940s  with  the  NBC symphony  was  recorded  by  RCA  records ,  the  previously  mentioned  ones  with  Maazel ,Levine  and  Chung ,  Herbert von  Karajan ,  Sir  John  Barbirolli,  and  Tullio  Serafin , plus  several  DVDs.  However  you  experience it ,  Otello  is  an  operatic  masterpiece  that  is  not  to  be  missed ..


Posted: Oct 29 2009, 08:56 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web