The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

How To Read And Follow An Orchestral Score - Difficult But Highly Enjoyable

 For  those  who  can  read  music , listening  to  an  orchestral  work  or  opera  with   the  full  score  can  be  a  highly  enjoyable  experience ,  and  can  give  you  more insight into  the  music . But  even  if  you  can't  read  music ,  you  may  find  this  description  of  how  an  orchestral  score  is  organized  interesting . Possibly  it  will  encourage  you  to learn  how .  It's  not  really  all  that  difficult ,  and  reading  and  following  scores  will  take  some  time .  But  it's  worth  it .

  When  we read  words  in  a  book ,  newspaper  or  magazine  etc,  or  anything  on  the  internet ,  we read  one  line  at  a  time .  But  when  a  conductor  reads  and  studies  an  orchestral  score,  he  or  she  has  to  follow  as  many  as 20  or  30  different  lines  of  music  at  a  time !  How  can  you  do  this ?  It's  difficult,  but  not  impossible  by  any means .

  And  not  only  that ,  when  you  read  a  score ,  you  have  to  be  able  to  follow  music  written  in  different  clefs  such  as  treble  and  bass ,  but  other  ones  too . And   brass  instruments  such  as  trumpet  and  horn  are  transposing  instruments,  that  is ,  their  parts  often  written  so  that  pitch  of  notes  is  different  from  that  of  the  strings  and  piano . So  a written  C  on  a  B  flat  trumpet  will  sound  as  a  B  flat  on  the  piano .  There  are  also  countles  different  markings  on  each  line  for  dynamics (loudnes  and  softenss)  and  other  things . 

  A  typical  orchestral  score  will  have  woodwinds (flutes,  oboes,  clarinets  and  bassoonns  at  the  top .  Flutes  are  first,  then  oboes ,  clarinets  and  bassoons .  Depending  on  the  music ,  there  may  also  be  parts  for  piccolo  with  the  flutes,  English  horn  with  the  oboes,  bass  clarinet  with  the  clarinets,  and  contrabassoon  with  the  bassoons .  Or  possibly  even  saxophones ,  which  are  called  for  in  some  orchestral  works ,  although  not  a  large  number  of  them . 

  Then  come  the  horns . These  parts  are usually  written  as  1st  and  3rd  horn ,  and  2nd  and  4th  underneath . Some  20rth  century  and  late  19th  century  works  cxall  for  6  to  8  horns ,  or  the  Wagner  tubas .  Trumpets  are  beneath  the  horns .  They  may  be  either  for  two ,  three  , four  or  rarely  more  of  this  instrument . If  there  are  only  two  trumpets,  they  are  on  one  line .

  The  usual  number  or  trombomes in a  score  is  three,  and  they  are  beolow  the  trumpets,  usually  on  two  lines,  1st  and  2nd,  plus  the  3rsd  with  a  separate  line . Not  many  scores  call  for  four  or  more  trombones ,  but  such  works  do  exist .  Beethoven's  6th  symphony ,  the  so-called  "Pastoral"  calls  for  only  two  trombones ,  but  the  fifth  and  ninth  use  three .  The first  trombone  is  often  called  alto  trombone,  the  second  tenor,  and  the  thiird  is  the  bass  trombone .  A  bass  trombone  has  extra tubing  for  the  lowest  notes .

  The  tuba  is  below  the  trombones,  a;lthough not  all  orchestral  works  call  for  this  instrument ,  which  was  not  invented  until  the  1830s. Only  a  few  orchestral  works ,  such  as  Stravinsky's  Rite  of  Spring ,  use  two  tubas .  There  are  several  works ,  such  as  Holst's  orchestral  suite  "The  Planets" ,  which  use  the  Euphonium ,  or  baritone  horn ,  which  is  actually  a  smaller,  higher  pitched  relative of  the  tuba .  This  is  most  commonly  found  in  works  for  concert  band .

  Below  the  brass  are  the  percussion  instruments ,  such  as  the  tympany  or  kettle  drums .  These  are  definite  pitch  percussion  instruments ,  which  means  that  they  sound  actual  notes  such as  C,D,E etc.,  so  they  are  written  with  the  usual  five  line  staff .  But  other  percussion  instruments ,  such  as  cymba;ls,  snare  drums ,  gong,  tam-tam ,  and  triangle  etc ,  do  not  sound  definite  pitches,  so  they  are  written  differently .  There  are many,  many  different  percussion  instruments  in  existence ,  and   their  use  is  much  more  common  in  20th  century  and  early  21st  century  music . 

  Now  come  the  first  violins  with  the  second  violins  on  the  line  below  them .  Then  the  violas  on  a  separate  line ,  the  cellos  on  their  own,  and  then  the  double  basses .  In  18th  century  music ,  the  cellos  and  the  basses  are  often  written  on  the  same  line,  and  basically  play  the  same  notes  an  octave  apart,  the  basses  on  the  lower octave .  Occaisionally ,  there  are  works  wiwhich  feature  organ  along  with  the  stringd ,  such  as  the  so-called  "Organ  symphony (no 3)  of  French  composer  Camille  Saint  -Saens . 

  Sometimes  composers  will  write  divided  parts  for  the  strings  when  they  they  want  to  write  more  complex  intertwining  contrapuntal  parts .  In  this  case ,  you  will  see  more  than  the  usual  five  lines  for  the  strings .  This  is  usually  in  20th  century  music . 

  When  you  follow  a  score ,  the  parts  do  not  always  appear  simultaneously  on  the  page .  Sometimes  the  composer  will  write  only  the  string  parts  if  there  are  no  other  woodwind ,  brass,  or  percussion instruments  playing .  Whjen  starting  to  follow scores,  it  would  be  a  good  idea  to  start  with  simpler  scores  by  composers  such  as  Haydn  and  Mozart,  which  use  much  smaller  orchestras  than  say,  Bruckner,  mahler  or  Richard  Strauss ,  who  lived  at  a later  time  when  orchestras  became  much  larger .  Then  you  can  work  your  way  up  to more  complex  works .

  Many  scores  are  available in  both  full  and  miniature  size .  The  miniature  ones  are  convenient  for  attending  concerts , and  are  less expensive .  A  wide  variety  of  full  size  but  reasonably-priced  orchestral  scores ,  including  many  operas,  are  available  from  Dover  books . Scores  from  other  publishers,  such  as  Boosy  and  Hawkes,  are  much  more  expensive .  Some  public  libraries  also  have  collections  of  orchestral  scores  which  you  can  borrow .  But  9f  you  take  the  time  and  effort ,  reading  orchestral  scores ,  either  in  your  head  or  following  live  or  recorded  performances ,  can  greatly  add to  your  enjoyment  of  the  music .

Posted: Oct 26 2009, 09:02 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web