The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

The Invigorating And Life-affirming Symphonies Of Sergei Prokofiev

 I've  been  listening  to  a  superlative   four- CD set  on  Philips  records  of  the  seven  symphonies  of  the  great  Russian  composer  Sergei  Prokofiev (1891 -1953 ),  conducted  by  the  ubiquitous  Ossetian  conductor  Valerry  Gergiev ,  one  of  the  foremost  conductors  the composer's  music ,  with  the  London  Symphony  orchestra ,  of  which  he  is  currently  chief  conductor . 

  Prokofiev's  symphonies  are  a  highly  diverse ,  inventive   and   consistently  exciting  group   ,  written  from  his  brash  youth when  he  was  a  rising  compositional  talent  to  his  troubled  later  years  when  he  was  seriously  disabled  by  physical  disabilities ,  such  as  a  brain  concussion ,  heart  attacks  and  strokes , and  composing  was  a  trial  for  him . In  addition  to  his  symphonies ,  he  produced  a substantial  catalogue   colorful and  energetic  music  in  all  genres ;  solo  piano  works,  concertos  for  piano,  violin  and  cello ,  chamber  music ,  songs ,  operas,  ballet  scores,  film  scores ,  miscellaneous  orchestral  works ,  cantatas  and  other  choral  works  etc . 

  Few  composers  have  created  music  of  greater  extpressive  variety ;  Prokofiev's  music  can  be  savagely  dissonant  or  full  of  tender  lyricism , sophisticated  or  folksy .  There  is  also   a  great  deal  of  wit  and  humor in  it  ,  playful,  whimsical  ,  ironic ,  or  sarcastic .  He  is  also  capable  of   moments  of  tragedy  and  foreboding .  But  Prokofief's music  is  basically  basically  life-affirming   and  optimistic  ,  in  contrast  to  the  dark  and  disturbing  music  of  his  younger  contemporary  Shostakovich .

  The  most  frequently-performed  of  the  Prokofiev  symphonies  are  the  first  and  fifth ,  and  they  have  unfortunately  overshadowed  the  other  five  in  popularity , but  they  are holding  their  own  in  the  orchestral  repertoire .  The  first ,  written  around  the  time  of  the  Russian  Revolution  in  1917 ,  is  a  brief  and  cheerful  symphony,  less  than  15  minutes  long  but  in  four  movements  known  as  the  "Classical  Symphony ".  It  is  meant  as  a  tribute  to  the  sparkling,  witty  and  elegant  symphonies  of  Haydn  and  Mozart ,  but  contains  piquant  harmonies  you  would  not  have  expected  in  the  18th  century .  The  third  movement  is  a  gavotte  rather  than  the  usual  minuet .

  The  rarely-performed  second   is    vastly  different . It  was  written  in  the  20s,  when  Prokofiev  was  living  in  Paris,  and  in  contact  with  other  trendy  avant-garde  composer  of  the  day  .  It  contains  onlyt  two  movement,  the  first  in  sonata  from and  the  second   a  theme  and  variations .This  work  is  ear-splittingly  dissonant  and  violent ;  its  harmonies  are  so  extreme  it  makes  Stravinsky's  Rite  of  Spring sound  like  Mozart !   You  will  probably  be  startled  and astonished  when  you  first  hear  it,  as  I  was  many years  ago,  but  I  grew  to  love  it  with  repeated  hearings .  Prokofiev  described  it  as  a " symphony  of  :Iron  and  Steel"" 

  The third  symphony  is  also  extremely  dissonant  and  violent ,  but  is  based  on music  from   Prokofiev's  creepy  and nightmarish  opera "The  Fiery  Angel ",  which  I  discussed  some  time  ago,  but  was  not  performed  until  shortly  after  the  composers  death  in  1953 .  Unable  to  find  an  opera  company  willing  to  produce  the  opera ,  Prokofiev  adapted  some  of  the  music  into  a  four  movement  symphony . It  captures  the  dark,  sinister  and  menacing  atmosphere  of  the  weird  and  terrifying  opera . It  helps  to  have  heard  or  seen  the  opera .

  The  fourth ,  which  is  unfortunately  also  rarely  heard ,  and  adapts  music  from  the  composer's  ballet  score "The  Prodigal  Son,"  based  on  the  familiar  Biblical  story ,  which  was  choreographed  by  the  famous  dancer  Leonid  Massine .  This  is  a  more  sober  and  gentle  work ,  and  exists  in  two  versions,  the original ,  and  a  revied   one  written  some  years  larter ,  and  which  is  somewhat  longer .   The  original  version  is  more  bitingly  ironic,  and  the  later  one  much  more  lyrical  and  expansive .  It's  wonderfully  melodious ,  and  the  gentle  slow   movement  contains  one  of  the  most  beautiful  melodies  I  ever  heard  from  any  composer . 

  Prokofiev  concentrated  on  other  musical  genres  for  some  years  until   shortly  before  the  end of  the  Second  World  War in  1945 ,  when  he  was  inspired  to  write  his  powerful  and  heroic  fifth  symphony ,  perhaps  the  most  popular  of  the  seven .  When  the  unimaginably  horrific ,  bloody  and  destructive  war  was  nearing  its  end,  the  composer  was  filled  with  optimism  and   declared  that  his  new  symphony  was  "Tribute  to  the  greatness  of  mankind  and  the  Human  Spirit "..  There  is  mixture  of  brooding  menace  and  manic  energy  in  this  four  movement  work .  When  the  composer  conducted  the  premiere  in  Moscow  in  1945 ,  cannons  announcing  the end  of  the  war  were   audible  to  the  audience !    The  end of  the  symphony  is  so  hyper  it  will  make  your  hair  stand  up  on  end ! 

  The  three-movement  sixth  is  a  rather  dark  and  introverted  work  which  was  intended  by  the  composer  as  a  lament  for  the  unimaginable  suffering  and  misery  caused  by  WW2 .  It  is  filled  with  grief,  but  not  despair ,  and  is  fiulled  with  angular  rhthms  and  acrid  harmonies .  The  finale  is  again  rather  hyper, and  attempts  to  be  more  cheerful ,  but  townards  the  end,  there  is  a  passage  of   foreboding  quoting  music from  the  earlier  movements.  It's  almost  like  the  musical  equivalent of  a  panic  attack .  Then,  the music  resumes  its  previous  lively  pace  and  ends  in  what  could  be  either  humor  or  terror .  It's  difficult   to  tell. 

  The  last  Prokofiev  symphony  is  predominantly  gentle  and  even  wistful .  Prokofiev  was  seriously  disabled  by  strokes,  heart  trouble  and  othjers  ailments  caused  when  he  had  a  sudden  heart  attack  in  the  40s ,  fell  down  the  stairs  and  sustained  a  cerebral  concussion .  His  health  was  never  the  same ,  and  his  doctors  wanted  him  to  refrain  from  composing  because  they  feared  that  it  woiuld  adversely  affect  his  health . 

   Also  in  four  movements ,  the  seventh  has  some  beautiful  lyrical  themes ,  and  Prokofiev  wrote  two  endings  to  the finale ,  one  whoich  ends  quietly  and  the  other  boisterously .  Some  prefer  the  quiet  ending ,  but  the  choice  is  up  to  the  conductor . 

   There  is  an  enormous  range  of  recordings  of  these  wonderful  symphonies  by  many  different  eminent  as  less  well-known ,  and  a  number  of  collections  of  all  seven  by  one  conductor  and  orchestra ,  including  the  recently  issued  Gergiev/Philips  set .  Among  the  conductors  who  have  recorded  all  seven  are  the  compser's  close  friend  and  colaborator  Mstislav  Rostropovich ,  Seiji  Ozawa, Gennady  Rozhdestvensky ,  Walter  Weller,  Jean   Martinon ,  and  Neeme  Jarvi .

  There  are  also  individual  recordings  by  Eugene  Ormandy , Leonard  Bernstein ,  Herbert Von Karajan,  Leonard  Slatkin ,  Serge  Koussevitzky , Leopold  Stokowski,  and  other renowned  maestros .  Check  arkivmusic.com . 

Posted: Oct 24 2009, 08:54 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web