The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

A Fascinating Book On The History Of Piano Playing

 I've  just  read  an  absorbing  and  thought-provoking book  on  the  so-called  "Golden  Age " of  19th  and  early  20th  century  pianists  by  the  Scottish  pianist ,  writer  and  scholar  Kenneth  Ham,ilton  called "After  the  Golden  Age - Romantic  Pianism  and  Modern  Performance ". It  discusses  the  playing  of  such  legendary  pianists    as  Franz  Liszt ,  Anton  Rubinstein ,  Vladimir De  Pachmann , Hans Von  Bulow ,  Ignacy  Jan  Paderewski , Ferruccio  Busoni , and  others , 

  Hamilton  teaches  at  the  University  of  Birmingham in  England  ,  studied  at  Oxford  where  he  wrote  his  doctoral  dissertaion  on  the  music  of  Franz  Liszt  and  has  performewd  widely  as  a pianist  and  lectures  on  music  for  the  BBC .

  His  book  discusses  how  styles  of  playing  have  changed  over  the  years ,  the  repertoire  played ,  the  develpment  of  the  piano  recital , audience  behavior , the  evolution  of  the  piano  and  how  construction  of  the  instrument  has  changed ,  old  recordings ,  the  editing  of published  piano  music ,  and  many  other interesting  matters .

 As  well  as  how  the  invention  of  recording  may  havbe  effected  the  live  performance  of  music . For  example,  Hamilton   discusses  how  recordings ,  which  are  carefully  edited  and  put  together  to  eliminate  mistakes  and  wrong  notes , may  have  made  pianists  afraid  to  miss  notes  and  produce  clunkers  in  live  performances ,  because  listeners  are  accustomed  to  perfect  recordings ,  thus  inhibiting  pianists  when  they  perform   live  in  front  of  an  audienc .  (A  debatable  point.)  He  shows  how  in  the  19th  century ,  before  the  invention  of  recordings ,  other  musicians  and  audiences  cared  little  about  note-perfect  accuracy ,  and  would  overlook  finger  slips  and  missed  notes .

  We  also learn  that  applause  between  movements  of  a  piano  sonata  or  concerto  was  the  norm,  unlike  today ,  where  it  is  usually  reserved  for  the  very  end  of  a  work  in  multiple  movements .  Newcomers  to  concerts  and  recitals  today  are  sometimes  shushed  by  others  in  the  audience when  they  applaud before  the  end  ,  which  often  embarasses  them .  There  is  however , growing  tolerance  for  applause  between  movements  now,  and  some  critics  and  commentators  have  called  for  the  return  of  this  tradition . However ,  some  musicians  today  say  that  applause  between  movements  disturbs  their  concentration  and  is  unnerving .

  Before  beginning  a  work ,  it  was  customary  in  the  19th  century ,  and  even  with  some  pianists  earlier in  the  20th  to  engage in   what  is  called "preludizing ",  that  is,  improvising  an introduction  to  a  piece  by  another  composer .  Also ,  pianists ,  who  were  usually  composers  themselves ,  would  improvise  based  on  a  melody  sugested  byt  the  audience .  (There  is  a  growing  movement  to  train  young  classical  musicians  in  improvisation  today.) 

  Hamilton  claims  that  pianists ,  and  classical  musicians  today  in  general, ,  have  become  pedantically  literal  in  interpretation ,  and  are  supposedly  trained  to  follow  the  printed  music  to  the  letter ,  and  to  avoid  taking  liberties  with  temp  and  dynamics  etc ,  and  to  avoid  playing  around  with  the  text  and  engaiging  in  temp  modification  or  rubatpo ,  which  was  customary  in  the  past .  This  is  also  debatable ,  because  I  have  read  countless  reviews  of  performances  by  pianists ,  conductors  and  other  musicians  who  were  mercilessly  lambasted  for  all  the  liberties  they  took  with  the  music by  critics .

  Like  so  many  writers  on  classical  music ,  Hamilton  uses  old  recordings  by  famous  pianists  of  the  past  and  documentary  evidence  from  pianists  before  the  age  of  recordings  as  a  stick  with  which  to  bash  today's  pianiosts .  Nevertheless ,  this  is  a  book  which  any  one  who  loves  classical  music  should  read .  I  may  have  found  it  irritating;ly  unfair  and  tendentious  in  its  assertions   at times ,  but  I  couldn't  put it  down  once  I  started  reading  it.

   

  

  

   

Posted: Oct 23 2009, 09:06 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web