The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

October 2009 - Posts

Demons , Devils, And Witches In Opera

 Happy  Halloween !  Opera  is  full  of  the  spooky,  the  sinister , and  the  supernatural . Sometimes  the  spooky  parts  are  more  comical  that  scary .  In  Engelbert  Humperdinck's  "Hansel  &  Gretel ,  the  witch ,  called  Rosina  Dainty  mouth  in  the  opera , gets  tricked into  the  oven  by  the  two  kids . (This  is  the  original  Humperdinnck,  not  the  modern  day  pop  singer  who borrowed  his  name ). 

  The  devil ,  sometimes  called  Mephistopheles, is  a  prominent  character  in  some  operas . In  Faust ,  by  the  19th  century  French  composer  Charles  Gounod , loosely  based  on  the  monumental  play  by  Goethe , Mephistopheles  is  more  foppish  than  sinister . When he  first  encounters  Faust  in  order  to  tempt  him  into  selling  his  soul,  he  describes  himself  as "Un  vrai  gentilhomme" (A  real  gentleman !). 

  By  contrast ,  the  Mephistopheles  in  the  Italian  opera  "Mefistofele"  by  Arrigo  Boito ,  who  also  wrote  the  librettos for  Verdi's  final  two  operas Otello  and  Falstaff ,  is  a  much  more  elemental  and  rough-hewn  character ,  who  mocks  God  in  the  opening  scene ,  which  takes  placew  in  heaven ,  and  takes  Faust  to  a  witches  Sabbath .  He's  a  much  nastier  fellow  than in  the  French  opera . 

  Mephistopheles  is  a  bass  in  these  operas,  and  Fauist  is  a  tenor ; he's  a  very  Romantic  character .  But  in  the  fascinating  and enigmatic  opera  "Doktor  Faust"  by  the  great  Italian  pianist  and  composer  Ferruccio  Busoni (1866-1924 ) ,  Faust  is  a  b aritone  and  the  evil  one  is  a  tenor  who  constantly  disguises  himself  as  other  characters  throughout  the  opera . This  devil  is  truly  sinister ,  as  well  as  mocking  and  sarcastic .

  There  is  a  chilling  scene  in  the  beginning  in  which  Faust ,  who  is  not  only  a  philosopher , scientist  and  theologian but  involved  with  necromancy,  conjures  up  Mephistopheles  after  rejecting  other  demons  after  having  been  given  a  book  of  magic  by  three  mysterious  demons  disguised  as  university  students  from  Cracow . This  is  a  strange , mystical  and  mystifyuing  opera . 

 In  the  rarely  performed  but  delightful  comic  opera "The  Devil  and  Kate"  by  Dvorak , Marbuel  is  an  assistant  devil  to  Lucifer  who  has been  sent  to  earth  on  a  mission  to  find  out  whether  a  wicked  princess  deserves  to  be  sent  to  hell . He  goes  to  an  in  late  at  night  where  people  are  dancing ,  and  meets  the  overweight  and  garrulous  Kate , from  whom  he  tries  to  pry  information  about  the  wicked  princess,  who  has  been  forcing  the  people  into virtual  slave  labor . No  one  wants  to  dance  with  the  generously  built  young  woman,  so  Marbuel  does  this  and  entices  her  to what  he  calls  his  beautiful  castle,  which  is  really  hell !  This  is  not  to  send  her  here  permanenrtly,  though.  But  Kate  is  furious  and  gives  Marbuel  an extremely  difficult  time  until  he  is able  to  get  rid  of  her !  This  devil  is  wimp !  Hell  is  depicted  as  a  fun place,  and  the  devils  are  just  a  bunch  of  good  ol'  boys  who  like  to  sit  around  drinking  beer,  polaying  poker  and  singing !  But  everything  ends  happily .

 In  the  third  act , Marbuel  is  sent  to  bring  the  princess  to  hell,  but  Kate  confronts  him and  he  runs  off in terror !  The  princess  repents  and  frees  the  people,  is  saved  from  hell,  and  the  people  rejoice .  This  is  a  fun  opera,  and  deserves  to  be  better-known .

  In  Verdi's  early  opera  Macbeth , or  Macbetto  in  Italian ,  based  on  the  Shakespeare  play ,  the  witches  sound  more  Italian  than  Scottish ,  but  they're  sinister  enough !  In "The  Damnation of  Faust"  by  Hector  Berlioz ,  not  really  an  opera  but  meant  for  concert  performance ,  the  next  to  last  scene,  where  Mephistopheles  delivers  Faust  into hell  on  horseback  pursued  by  a  horde  of  demons , and  all  hell  welcomes  him  , you  will have  the  bejeezes  scared  out  of  you.  This  quirky  oratorio  is  sometimes  perfomred  onstage  at  opera  houses,  most  recently  at  the  Metropolitan Opera . 

  In  the  late 17th  century  opera  "Dido  and  Aenaeas "  by  the  great  English  composer  Henry  Purcell ,  one of  the  earliest  operas still  performed ,  witches  place  a  curse  on  Queen  Dido  which  causes her  beloved  Aenaes  to  abandon  her  at  Carthage in  order  to  settle  Italy, and she  kills  herself  in despair. This  is  loosely  based  on  Vergil's Aenead .

  Der  Freischtz" (The  Freeshoter),  a  famous  early  19th  century  opera  by  German  composer  Carl  Maria  von  Weber,  deals  with  a  marksman  who  sells  his  soul  to  the  devil  for  seven magic  bullets  which  cannot  miss  the  mark -  except  for  the  last  one,  which is  controlled  by  the  evil  one !  There's  a  hair-raising  scene  in  a  spooky  forest  where  the  magic  bullets  are  forged .  But  everything  ends happily.

  But  the  weirdest  and  most  disturbing of  them all  is  Prokofiev's  nightmarish "The  Fiery  Angel,  which  I  profiled  some  time  ago,  which  deals  with  sorcery,  demonology  and  demonic  possession in  16th  century  Germany .  It's  pure  terror !    Yes,  opera  and  halloween  go together  very  well !












Posted: Oct 31 2009, 08:45 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Following The Lieder - How To Enjoy The Classical Song Repertoire

  There is  a  vast and wonderful  repertoire  of  short  classical  songs ,  usually  based  on  poems,  sometimes  ones  by  famous  poets , for  voice  and  piano ,  and  sometimes  for  voice  and  orchestra  by  a  wide  variety  of  composers past  and  present . These  are  sometimes  known in  English  as  Art  Songs .

  The  German  term is  lieder (pronounced  leader ),  which  simply  means  songs .  The  singular  is  lied .  The  French  type  are  sometimes  called  Chansons  or  Melodies ( French  pronunciation ).  There  are  also  songs  by English , American,  Italian , and  Russian  composers , usually  using  poems in  their  languages . 

  German  composers  have  often  set  poems  by  such  great  German  writers  and poets  as  Goethe ,  Heine,  Eichendorff  etc,  as  well  as  some  less distinguished  poets ,  while  French  composers  in  the  19th  and  20th  century  have  often  used  French  poems  by  such  symbolist  poets  as  Stephane Mallarme ,  and  Russian  composers  have  used  Russian  poetry etc. 

  Although  Mozart  and  Beethoven  wrote  a  number of  German  lieder ,  the  composer  who  is  most  identified  with  them is  Franz  Schubert , (1797 -1828),  who  wrote  approximately  500  of  them  during  hios  tragically  brief  but  amazingly  productive  life !   He  also  wrote  two  song  cycles ,  which  are  a  series  of  poems  on  one  subject ,  which  are  performed  consecutively  at  a  song  recital . 

  These  are  "Die  Schoene  Mullerin "  (The  beautiful  miller's  daughter ", ) and  "Die  Winterreise ",  (The  winter  journey ), by  the  minor  German  poet  Wilhelm  Muller .  The  first  is  a  series  of  poems  about  a  young  man  who works  at  a  mill,  and  falls  in  love  with  the  beautiful  young  daughter of  the  head  miller , even  though the  love is  unrequited  and  she  falls  for  some  one  else . In  the  last  song,  the  young  man  decides  to  drwon himself  in  despair  in  the  stream . 

  The  Winter  journey  concerns  a  young  man  who  falls  in  love  with  a  beautiful  girl ; this  time  the  love  is  requited ,  but  her  parents  marry  her  off  to  a  rich  man,  and  the young  man  tries  to  forget  the  incident  by  traveling  away ,  but  becomes  ever  more  sunk  in  despair .  Sounds  depressing ?  Not  really .  Schubert's  music  is  so  beautiful  you  won't  care .

  One  of  the  most  famous  Schubert  songs  is  the  King  of  the  Elves, based  on a  poem  by  Goethe. It's  the  tale  of  a  father  who  is  galloping  on  horseback  with  his  small  son ,  who  is  suffering  from  a  fever  and  is  halucinating  about  the  king  of  the  elves,  who  entices  him  to his  home . But  by  the  end of  the  song,  the  boy is  dead !

  Other  important  German  and  Austrian  composers  who  wrote  notable  songs  are  Robert  Schumann ,  Johannes  Brahms , Richard  Strauss  and  the  Austrian Hugo  Wolf , (1860- 1903),  whose  output consists mainly  of  songs . Gustav  Mahler  wrote  his  songs  for  voice  and  orchestra ,  such  as  the  "Songs  of  a  Wayfarer",  "Songs  on  the  Death  of  Children, "and  the  cycle  of  songs  based  on  German  folk  poetry "The  Youth's  Magic  Horn"  These  are  song  cycles.

  These  German  songs  are  inspired  by  19th  century  German  romanticism,  and  deal  with  love,  rejection , magic, folklore,  musings  on  the  beauty  of  nature  etc.  There  are  also  many  beautiful  French  songs  by  composers  such  as  Gabriel  Faure,  Maurice  Ravel,  Claude  Debussy , Hector  Berlioz  and  other  leading  French  composers,  Russian  songs  by  Modest  Mussorgsky ,  Tchaikovsky  and  other  Russian  composers  and  even  American  composers  such  as  Ned  Rorem  and  Jake  Heggie ,  who  are  very  much  alive ,  and  Samuel  Barber (1910 - 1981).

  Many great  opera singers  have  regularly  given  recitals  of  art  songs  in  our  time .  Perhaps  the  most  famous  is  the  great  German  baritone  Dietrich  Fischer- Dieskau (1925-) , now  retired ,  who  has  also  recorded  an enormous  number  of  songs  by  Schubert , Schumann, Brahms, Wolf  and  many  other  composers,  not  only  German ,  and  the  also  retired  German  Mezzo  soprano  Christa  Ludwig,  the  late  German  baritone  herman  Prey ,  the  French  baritone  Gerard  Souzay,  who  performed  both  French  and  German songs , and  currently  singers  such  as  baritones  Matthis  Goerne, Thomas  Quasthoff,  and  many others . 

  There  is  a  wealth  of  art  song  repertoire  on  CD with  many, many  different  singers , and most  come  with  the  text  in  the  original language  plus  an  English  translation ,  so  you  don't  have  to  worry  about  foreign  languages . Art  songs  may  seem  like  an "arty" or  esoteric  subject  at  first,  but  once  you  get  accustomed  to  them,  they  can  porvide  a  lifetime  of  musical  enjoyment.



Posted: Oct 30 2009, 08:42 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Verdi's Powerful And Tempestuous Opera Otello

 Giuseppe  Verdi's  Otello ,  based  on  Shakespeare's  Othello ,  is  considered by  many  to  be  the  greatest  of  all  Italian  operas . Certainly ,  it's  difficult  to  think  of  a  greater  one . It  was  premiered  in  1887  at  the  world-famous  La  Scala  opera house  in  Milan ,  and  was  the  composer's  next-to-last  opera ,  followed  several  years  later  by  his final  masterpiece ,  the  sparkling  comic  opera  Falstaff ,  based on  Shakespeare's  The  Merry  Wives  of  Windsor .

  The  Italian  writer  and  composer  Arrigo  Boito  wrote  the  libretto  to both  operas ,  and  these are  by  common agreement  the  best  librettos  among  Verdi's  26 operas,  many  of  which  had inferior  librettos  by  Italian  hack writers . Boito  skillfully  adapted  Shakespeare's  Othello  for  the  operatic  stage ,eliminating  the  opening  act  of  the  play  and  starting  the  opera with  a  hair-raising  storm  scene  where  Othello (or  Otello )  arrives  in triumph at the  port  in  Cyprus , where  the  play  is  set,  after  a victory at  sea  by  the  Venetian  fleet  over  the  Turks .

  The  opera  is  in  four  acts ,  and  follows  the  original  play  fairly  closely . In  the  story ,  Otello,  the  Moorish  commander  of  the  Venetian -controlled  island of  Cyprus , has  recently  married  the  beautiful   young  Desdemona ( pronounced  des-DEH-mo-na in  Italian  not  des-de-MO-na) ,  daughter  of  a  prominent  Venetian  nobleman , and  his  evil  underling  Iago  resents  not  being  promoted  to  a higher  position . Otello's  other  officers  Roderigo  and  Cassio  are both  smitten  with  Desdemona,  and  Iago misleads  Otello  into thinking  that  Desdemona  has  been  unfaithful  to  him , eventually  provoking  the  jealous  Moor  into  stragling  Desdemona  in  her  bed ,  after  which  it  is  revealed  that  she  was  innocent .

  Overcome  with  remorse , Otello  stabs  himself  to  death . This  Shalespeare  play  inspired  Verdi  to  write  perhaps  his  most  powerful  opera,  which  has  an  inexorable  dramatic  sweep . Boito  added  a  monologue  or  sililoquy  in  the  form  of  an  operatic  aria  for  the  evil  and  manipulative  Iago  in  which  he  cynically  muses  on  how  villanous  and  ruthless  he  is ,  and  the  futility  of  life ,  called  the  Credo (I  believe) which has  no  counterpart  in  Shakespeare's  play .

  The  music  vividly  delineates  the  characters  of  the  three  main  people  in  the  opera ;  the  heroic, passionate but  gullible  and  insanely  jealous  Otello ,  the  gentle, loving  and  innocent  Desdemona ,  and  the  ruthlessly  manipulative  and  cunning  villain  Iago .  Some  of  the  most  memorable  scenes in  the  opera  are  thrillingly  stormy  opening  where  the  Cypriot  people  fear  for  the  safety  of  Otello's  ship in  the  raging  storm , the  celebration  of  the  victory  and  Iago's  drinking  song  in  where  he  cynically causes  a  drunken  uproar,  and  the  passionate  love  duet  between  Otello  and  Desdemona  which  ends  the  first  act ,  Iago's  credo in  the  second  act  and  the  thrilling  duet  between Otello  and  Iago  where  he  swears  to  extract  vengance  for  Desdemona's  supposed infidelity ,  the end  of  the  third  act  where  Otello  is  so  caught  up  in  rage  that  he  faints  and  Iago  sneers  at  him,  Desdemona's  pitiful  prayer  in the  last  act ,  where  she  fearfully  awaits  Otello's  murderous  wrath ,  and  the  final  scene  where  Otello  kills  himself  in  remorse .

  Otello  is  one  of  the  greatest  and  most  demanding  roles  for  a  tenor , and  is  not  for  lighter-voiced  lyric  tenors ,  just  as  one  would  not  expect  a  light-weight  boxer  to  fight  a  heavywight .  The  great  Placido  Domingo is  the  reigning  Otello  of  our  time,  and  has  recorded  the  role  no  fewer  than  three  times ,  under  James  Levine,  Lorin  Maazel,  and  the  Korean  conductor  Myung Whun  Chung .  The  recording  with  Maazel was  used  as  the  soundtrack  to  the  film  version  by  Franc Zeffirelli ,  which  is  available  on  DVD. 

  Other  notable  Otellos  have  been  the  great  Canadian  tenor  Jon  Vickers ,  the  Italian  Mario  Del  Monaco  and  the  Chilean  Ramon  Vargas . The  late ,great  Luciano  Pavarotti  attempted  to  sing  Otello  once  in  concert  with  the  late,  great  Hungarian  conductor  Sir  Georg  Solti  and  the  Chicago  symphony  in  the  early  90s,  but  many  critics  felt  that  he  was  completely  out  of  his  depth  and  even  described  the performance  as  disastrous .

  I  have  been  listening  to  the  recording , on  Decca  records ,  which is  a  composite  of  the  concert  performances  in  Chicago  and  Carnegie  hall,  and  while  he  may  not  have  sheer  vocal  power  of  other  great  Otellos,  his  singing  is  heartfelt  and highly  expressive .

  There  are  a number of  recordings  of  this  operatic  masterpiece  on  CD  conducted  by  such  great  maestros  as  Arturo  Toscanini,  who  had  been  a  member  of  the  cello  section  of  the La  Scala  orchestra  at  the  La  Scala  premiere , and  whose  performance  from  the  1940s  with  the  NBC symphony  was  recorded  by  RCA  records ,  the  previously  mentioned  ones  with  Maazel ,Levine  and  Chung ,  Herbert von  Karajan ,  Sir  John  Barbirolli,  and  Tullio  Serafin , plus  several  DVDs.  However  you  experience it ,  Otello  is  an  operatic  masterpiece  that  is  not  to  be  missed ..


Posted: Oct 29 2009, 08:56 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Reports Of The Death Of Classical Music Have Been Greatly Exaggerated

 Like  the  death  of  Mark  Twain , reports  of  the  death  of  classical  music  are  greatly  exaggerated ,  particularly  in America ,  where  it  is  besieged  with  numerrous  problems ;  such  as  the  lack  of  government  support , the  current  economic crisis  and  other  difficulties . Never the  less , well  over  30,000  performances  of  operas ,  orchestral  concerts ,  recitals and  chamber  music  etc  take  place  every  year  in  America . Not  too  shabby !

  There  are about  350 professional  orchestras  in  America , and  many  other  smaller ,  part time ones ,  plus  many  youth  orchestras , conservatory  and  University  orchestras ,  and  other  groups . Few ,  if  any  countries  have  this  many . There  are  now  opera  companies  in  all  50  US  states . The  number  of opera  companies  in  America  has  grown  enormously  in  recent  years . Until  recently ,  the  only  major  opera  companies  here  were  the  Metropolitan  in  New  York,  the  New  York  City  Opera,  plus  the  Chicago  and  San  Francisco  operas .

 Now  there  are  important ones  in  Washington, Dallas,  Houston , Seattle, Pittsburgh , Los  Angeles , Minneapolis , Boston, Philadelphia , Detroit , and  elsewhere .  The  audience  for  opera  is  not  only  larger  than  ever  before ,  but  steadily  growing .

  There  is  a bumper crop  of  talented  aspiring  young  classical  musicians  at  music  schools  around  the  country ;  Juilliard , the  Curtis  Institute  in  Phiadelphia,  the  New  England  School  of  Music  in  Boston , the  Eastman  Rochester school  in  Rochester   New  York , the  Indiana  University  school  of  music  in  Bloomington,  and  other  major  US  cities , and  our  orchestras  can  pick  and  choose  from  their  many  recent  graduates .  There  are  also  many  talented  aspiring  young  opera  singers .

 It  used  to  be  that  these  operatic  hopefuls  had  to  go  study  in  Europe  in  order  to  make  successful  careers  and  start  out  in  smaller  European  opera  companies; but  now  this  is  no  longer  nbecessary ,although  some  do  seek  opportunities  in  Europe .

  The  competition  for  jobs  in  our  orchestras , as  well  as  chances  to  sing  opera,  is  fierce ;  but  this  means  that  the  quality  of  our  orchestras  is  higher  than  ever . The  New  York  Philharmonic ,  Boston  Symphony,  Cleveland  orchestra ,  Chicago  symphony  and  Philadelphia  orchestra  have   traditionally  been  known  as  the  "Big  Five "  orchestras ,  supposedly  America's  best ,  but  there  are  so  many other  superb  orchestras  in  the  country  now  that  this  term  is  obsolete .

 There  are  more  composers  in  America  than  ever  before ,  and  absolutely  no  lack  of  aspiring  young  ones  studying  composition  at  music  schools  and  Universities  around  the  country , and  many  are  women .  It's  not  easy  to  get  perfomred  by  orchestras  and  other  groups ,  but  composers  such  as  Philip  Glass,  Elliott  Carter,  John  Corigliano, John  Adams , Christopher  Rouse , William  Bolcom , Jennifer  Higdon , and  quite  a  few  others  can't  complain  that  their  music  is  being  neglected .

  So  despite  the  serious  proble,s ,  classical  music  is  alive  and  kicking ,  and  will  remain  alive  along  as  western  civilaization  exists .


Posted: Oct 28 2009, 09:01 AM by the horn | with 1 comment(s)
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
It Seems That Classical Music Has An Image Problem

 Many  classical  music  critics  and  commentators  are  wringing  their hands  over  the  problem  of  the  supposed  "greaying "  of  classical  music  audiences .  There  are  storiies  about  the  average  age  of  audiences  for  concerts ,  and  the lack  of  younger  people  there . Possibly  this  is  true . But  are  are  orchestras  to  blame  for  this  predicament ?  I  don't  think  so . As  far  as I  am  concerned ,  any  one  who  claims  that  they  have  failed  to  make  concertgoing  worthwhile ,  and  that  there's  no  reason  to  attend  concerts  is  dead  wrong .  On  the  contrary ,  it's  never  been  more  worthwhile. 

  Orchestras  today  play  great  music  by  many  different  composers  written  over  a  period  of  about  250  years ,  and  they  offer  a  quality  product .  With  opera,  things  are  different ,  and  many  people ,  not  just  young  ones ,  have  been  discovering  the  joys  of  this art  form ,  perhaps  because  of  its  heady    mixture  of  music and  drama . 

  But  unfortunately ,  the  myth  persists  that  classical  music  in  general  is  stuffy ,  boring  and  "elitist ".  Many  people  have  that  ridiculous  image in  theior  heads  of  rich ,  bored  people  attenmding  concerts  and  opera  for  purely  social  reasons ,  to  see  and  be  seen  and  to  show  off  theoir  finery . This  stereotypical  image  has  absolutely  no  similarity  to  what  really  goes  on  at  concerts  and  opera ,  or  chamber  music,  solo  recitals  etc .

  If  you  think  audiences  are  bored  at  concerts ,  just  watch  their  reaction  after  a  thrilling  performance  of  a  great  symphony ,  concerto ,  tone  poem or  oratorio  by  a  great  orchestra  and  conductor , plus  soloists,  if  there  are  any .  The  atmopsphere  is  electric .  The  audience  breaks  out  into  cheers  and  bravos .  They're  as  excited  as  sports  fans  when  their  team  wins .  But  at  these  musical  events,  no  one is  the  loser ;  everybody  wins .  The  audience ,  the  performers  and  the  composer . 

  Another  possible  reason  for  the  lack  of  new  audiences  at  concerts  may  be  the  general   abandonment  by  public  schools  of  classes  in  music  appreciation .  But  having  these  is  no  guarantee  of  increasing  aiudiences . I  remember  these  classes  from  school  many  years  ago ,  and  many  of  the  kids  were  either  apathetic  or  hostile  to  them .  And  these  courses  have  to  be  taught  very  well ,  in  a  manner  that  will  not  turn  youngsters  off  to  classical  music . If  the  teacher  doesn't  make classical  music  seem  exciiting ,  it  can  turn  youngsters  off   classical  music   for  life .

  But  something  must  be  done  about  the  image  problem  of  classical  music .  I  hope  that  my  blog  will  have  some  beneficial  effect ,  and  possibly  inspire  some  people  to  make  classal  music  a  part  of  their  lives .


Posted: Oct 27 2009, 08:51 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
How To Read And Follow An Orchestral Score - Difficult But Highly Enjoyable

 For  those  who  can  read  music , listening  to  an  orchestral  work  or  opera  with   the  full  score  can  be  a  highly  enjoyable  experience ,  and  can  give  you  more insight into  the  music . But  even  if  you  can't  read  music ,  you  may  find  this  description  of  how  an  orchestral  score  is  organized  interesting . Possibly  it  will  encourage  you  to learn  how .  It's  not  really  all  that  difficult ,  and  reading  and  following  scores  will  take  some  time .  But  it's  worth  it .

  When  we read  words  in  a  book ,  newspaper  or  magazine  etc,  or  anything  on  the  internet ,  we read  one  line  at  a  time .  But  when  a  conductor  reads  and  studies  an  orchestral  score,  he  or  she  has  to  follow  as  many  as 20  or  30  different  lines  of  music  at  a  time !  How  can  you  do  this ?  It's  difficult,  but  not  impossible  by  any means .

  And  not  only  that ,  when  you  read  a  score ,  you  have  to  be  able  to  follow  music  written  in  different  clefs  such  as  treble  and  bass ,  but  other  ones  too . And   brass  instruments  such  as  trumpet  and  horn  are  transposing  instruments,  that  is ,  their  parts  often  written  so  that  pitch  of  notes  is  different  from  that  of  the  strings  and  piano . So  a written  C  on  a  B  flat  trumpet  will  sound  as  a  B  flat  on  the  piano .  There  are  also  countles  different  markings  on  each  line  for  dynamics (loudnes  and  softenss)  and  other  things . 

  A  typical  orchestral  score  will  have  woodwinds (flutes,  oboes,  clarinets  and  bassoonns  at  the  top .  Flutes  are  first,  then  oboes ,  clarinets  and  bassoons .  Depending  on  the  music ,  there  may  also  be  parts  for  piccolo  with  the  flutes,  English  horn  with  the  oboes,  bass  clarinet  with  the  clarinets,  and  contrabassoon  with  the  bassoons .  Or  possibly  even  saxophones ,  which  are  called  for  in  some  orchestral  works ,  although  not  a  large  number  of  them . 

  Then  come  the  horns . These  parts  are usually  written  as  1st  and  3rd  horn ,  and  2nd  and  4th  underneath . Some  20rth  century  and  late  19th  century  works  cxall  for  6  to  8  horns ,  or  the  Wagner  tubas .  Trumpets  are  beneath  the  horns .  They  may  be  either  for  two ,  three  , four  or  rarely  more  of  this  instrument . If  there  are  only  two  trumpets,  they  are  on  one  line .

  The  usual  number  or  trombomes in a  score  is  three,  and  they  are  beolow  the  trumpets,  usually  on  two  lines,  1st  and  2nd,  plus  the  3rsd  with  a  separate  line . Not  many  scores  call  for  four  or  more  trombones ,  but  such  works  do  exist .  Beethoven's  6th  symphony ,  the  so-called  "Pastoral"  calls  for  only  two  trombones ,  but  the  fifth  and  ninth  use  three .  The first  trombone  is  often  called  alto  trombone,  the  second  tenor,  and  the  thiird  is  the  bass  trombone .  A  bass  trombone  has  extra tubing  for  the  lowest  notes .

  The  tuba  is  below  the  trombones,  a;lthough not  all  orchestral  works  call  for  this  instrument ,  which  was  not  invented  until  the  1830s. Only  a  few  orchestral  works ,  such  as  Stravinsky's  Rite  of  Spring ,  use  two  tubas .  There  are  several  works ,  such  as  Holst's  orchestral  suite  "The  Planets" ,  which  use  the  Euphonium ,  or  baritone  horn ,  which  is  actually  a  smaller,  higher  pitched  relative of  the  tuba .  This  is  most  commonly  found  in  works  for  concert  band .

  Below  the  brass  are  the  percussion  instruments ,  such  as  the  tympany  or  kettle  drums .  These  are  definite  pitch  percussion  instruments ,  which  means  that  they  sound  actual  notes  such as  C,D,E etc.,  so  they  are  written  with  the  usual  five  line  staff .  But  other  percussion  instruments ,  such  as  cymba;ls,  snare  drums ,  gong,  tam-tam ,  and  triangle  etc ,  do  not  sound  definite  pitches,  so  they  are  written  differently .  There  are many,  many  different  percussion  instruments  in  existence ,  and   their  use  is  much  more  common  in  20th  century  and  early  21st  century  music . 

  Now  come  the  first  violins  with  the  second  violins  on  the  line  below  them .  Then  the  violas  on  a  separate  line ,  the  cellos  on  their  own,  and  then  the  double  basses .  In  18th  century  music ,  the  cellos  and  the  basses  are  often  written  on  the  same  line,  and  basically  play  the  same  notes  an  octave  apart,  the  basses  on  the  lower octave .  Occaisionally ,  there  are  works  wiwhich  feature  organ  along  with  the  stringd ,  such  as  the  so-called  "Organ  symphony (no 3)  of  French  composer  Camille  Saint  -Saens . 

  Sometimes  composers  will  write  divided  parts  for  the  strings  when  they  they  want  to  write  more  complex  intertwining  contrapuntal  parts .  In  this  case ,  you  will  see  more  than  the  usual  five  lines  for  the  strings .  This  is  usually  in  20th  century  music . 

  When  you  follow  a  score ,  the  parts  do  not  always  appear  simultaneously  on  the  page .  Sometimes  the  composer  will  write  only  the  string  parts  if  there  are  no  other  woodwind ,  brass,  or  percussion instruments  playing .  Whjen  starting  to  follow scores,  it  would  be  a  good  idea  to  start  with  simpler  scores  by  composers  such  as  Haydn  and  Mozart,  which  use  much  smaller  orchestras  than  say,  Bruckner,  mahler  or  Richard  Strauss ,  who  lived  at  a later  time  when  orchestras  became  much  larger .  Then  you  can  work  your  way  up  to more  complex  works .

  Many  scores  are  available in  both  full  and  miniature  size .  The  miniature  ones  are  convenient  for  attending  concerts , and  are  less expensive .  A  wide  variety  of  full  size  but  reasonably-priced  orchestral  scores ,  including  many  operas,  are  available  from  Dover  books . Scores  from  other  publishers,  such  as  Boosy  and  Hawkes,  are  much  more  expensive .  Some  public  libraries  also  have  collections  of  orchestral  scores  which  you  can  borrow .  But  9f  you  take  the  time  and  effort ,  reading  orchestral  scores ,  either  in  your  head  or  following  live  or  recorded  performances ,  can  greatly  add to  your  enjoyment  of  the  music .

Posted: Oct 26 2009, 09:02 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Classical Music Isn't Broken , And Doesn't Need To Be Fixed

  There's  so  much  talk  today  among  critics  and  commentators about  what's  "wrong"  with  classical  music  today , and  what  supposedly  needs  to  be  done  to  make  it  "relevant " .  But  does  the  vast  and  incredibly  diverse  worlld  of  classical  music  today  need  fiundamental  changes  in  order  to  survive  and  be "relevant "?  I  don't  think  so . As  the  old  saying  goes ,  "If  it  ain't  broke ,  don't  fix  it ."

  But  composer ,  critic, blogger  and  gadfly  Greg  Sandow , at ,  like  some  others,  seems  to  think  thaT classical  music  IS  in  desperate  need  of  change . He's  writing  a  book  on  the  subject  which  will  no  doubt  be  very  interesting ,  and  has  been  putting  up  excerpts  from  it  on  his  blog  there . What  are  the  problems  which  need  to  be  addressed  according  to  him ?

  Concerts  are  much  to  stuffy  and  form,alized . Orchestras  dress  too  formally .  The  audience  is  too  passive .  Audiences don't  applaud  between  movements,  something  which  they  almost  always  did  in  the  past . We  play  too  much  music  from  the  past  today ;  there  isn't  enough  new  music . Because  of  these  things,  young  people  are  turned  off  by  classical  music .  Performers  today  are  too  literal  in  interpretation ;  musicians  of  the  played  with  much  greater  freedom  and  imagination ,  among  other  things .

  With  all  due  respect  to  Mr. Sandow ,  these  are  all  questionable  assumptions . Thoise  who  do  go  to  concerts  today  in  general  don't  seem  to  be  bothered  by  what  musicians  wear  to  concerts ; they  go  for  the  music . When  or  where appaluse  occurs  doesn't  seem  to  matter  to  most  concertgoers, and  some  musicians  say  that  appaluse  between  movements  is  unnerving  and  upsets  their  concentration .  There is  absolutely  no  lack  of  new  music  today ;  it  co-exists  with  music  from the  past,  as  it  should .  We  simply  have  a  much  greater  accumulation  of  repertoire  today ;  that's  why  music  from  the  past  is  still  popular . And  of  musicians  today  are  so  literal  in interpretation,  why  are  there  so  many  reviews  where  critics  lambaste  them  for  all  the  liberties  they  take  with  the  music .

  No ,  the  concert  hall  and  the  opera  house  are  still  perfectly  valid today ,  and  there is  absolutely  no  reason  for  any  one  not  to  attend  concerts  and  opera  performermances .  Yes,  there  are  genuine  and  serious  problems  in  classical  music  today ,  such  as  the  difficulty  in  attracting  new  auidiences  and  getting  young  people  interested  in  classical  music . AS  well  as  the  grave  financial  problems faced  by  so  many  orchestras  and  opera  companies  in  America . But  they  are  not  to  blame  for  this ;  the  notion  that  they  have  failed  to  make  concertgoing  or  going  to  the  opera worthwhile  is  ludicrous . 

  On  the  contrary ,  it's  never  been  worthwhile .  What  we  need  to  do  is  to  debunk  the  myth  that  classical  music  in  general  is  stuffy ,  boring  and  elitist .

Posted: Oct 25 2009, 09:21 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
The Invigorating And Life-affirming Symphonies Of Sergei Prokofiev

 I've  been  listening  to  a  superlative   four- CD set  on  Philips  records  of  the  seven  symphonies  of  the  great  Russian  composer  Sergei  Prokofiev (1891 -1953 ),  conducted  by  the  ubiquitous  Ossetian  conductor  Valerry  Gergiev ,  one  of  the  foremost  conductors  the composer's  music ,  with  the  London  Symphony  orchestra ,  of  which  he  is  currently  chief  conductor . 

  Prokofiev's  symphonies  are  a  highly  diverse ,  inventive   and   consistently  exciting  group   ,  written  from  his  brash  youth when  he  was  a  rising  compositional  talent  to  his  troubled  later  years  when  he  was  seriously  disabled  by  physical  disabilities ,  such  as  a  brain  concussion ,  heart  attacks  and  strokes , and  composing  was  a  trial  for  him . In  addition  to  his  symphonies ,  he  produced  a substantial  catalogue   colorful and  energetic  music  in  all  genres ;  solo  piano  works,  concertos  for  piano,  violin  and  cello ,  chamber  music ,  songs ,  operas,  ballet  scores,  film  scores ,  miscellaneous  orchestral  works ,  cantatas  and  other  choral  works  etc . 

  Few  composers  have  created  music  of  greater  extpressive  variety ;  Prokofiev's  music  can  be  savagely  dissonant  or  full  of  tender  lyricism , sophisticated  or  folksy .  There  is  also   a  great  deal  of  wit  and  humor in  it  ,  playful,  whimsical  ,  ironic ,  or  sarcastic .  He  is  also  capable  of   moments  of  tragedy  and  foreboding .  But  Prokofief's music  is  basically  basically  life-affirming   and  optimistic  ,  in  contrast  to  the  dark  and  disturbing  music  of  his  younger  contemporary  Shostakovich .

  The  most  frequently-performed  of  the  Prokofiev  symphonies  are  the  first  and  fifth ,  and  they  have  unfortunately  overshadowed  the  other  five  in  popularity , but  they  are holding  their  own  in  the  orchestral  repertoire .  The  first ,  written  around  the  time  of  the  Russian  Revolution  in  1917 ,  is  a  brief  and  cheerful  symphony,  less  than  15  minutes  long  but  in  four  movements  known  as  the  "Classical  Symphony ".  It  is  meant  as  a  tribute  to  the  sparkling,  witty  and  elegant  symphonies  of  Haydn  and  Mozart ,  but  contains  piquant  harmonies  you  would  not  have  expected  in  the  18th  century .  The  third  movement  is  a  gavotte  rather  than  the  usual  minuet .

  The  rarely-performed  second   is    vastly  different . It  was  written  in  the  20s,  when  Prokofiev  was  living  in  Paris,  and  in  contact  with  other  trendy  avant-garde  composer  of  the  day  .  It  contains  onlyt  two  movement,  the  first  in  sonata  from and  the  second   a  theme  and  variations .This  work  is  ear-splittingly  dissonant  and  violent ;  its  harmonies  are  so  extreme  it  makes  Stravinsky's  Rite  of  Spring sound  like  Mozart !   You  will  probably  be  startled  and astonished  when  you  first  hear  it,  as  I  was  many years  ago,  but  I  grew  to  love  it  with  repeated  hearings .  Prokofiev  described  it  as  a " symphony  of  :Iron  and  Steel"" 

  The third  symphony  is  also  extremely  dissonant  and  violent ,  but  is  based  on music  from   Prokofiev's  creepy  and nightmarish  opera "The  Fiery  Angel ",  which  I  discussed  some  time  ago,  but  was  not  performed  until  shortly  after  the  composers  death  in  1953 .  Unable  to  find  an  opera  company  willing  to  produce  the  opera ,  Prokofiev  adapted  some  of  the  music  into  a  four  movement  symphony . It  captures  the  dark,  sinister  and  menacing  atmosphere  of  the  weird  and  terrifying  opera . It  helps  to  have  heard  or  seen  the  opera .

  The  fourth ,  which  is  unfortunately  also  rarely  heard ,  and  adapts  music  from  the  composer's  ballet  score "The  Prodigal  Son,"  based  on  the  familiar  Biblical  story ,  which  was  choreographed  by  the  famous  dancer  Leonid  Massine .  This  is  a  more  sober  and  gentle  work ,  and  exists  in  two  versions,  the original ,  and  a  revied   one  written  some  years  larter ,  and  which  is  somewhat  longer .   The  original  version  is  more  bitingly  ironic,  and  the  later  one  much  more  lyrical  and  expansive .  It's  wonderfully  melodious ,  and  the  gentle  slow   movement  contains  one  of  the  most  beautiful  melodies  I  ever  heard  from  any  composer . 

  Prokofiev  concentrated  on  other  musical  genres  for  some  years  until   shortly  before  the  end of  the  Second  World  War in  1945 ,  when  he  was  inspired  to  write  his  powerful  and  heroic  fifth  symphony ,  perhaps  the  most  popular  of  the  seven .  When  the  unimaginably  horrific ,  bloody  and  destructive  war  was  nearing  its  end,  the  composer  was  filled  with  optimism  and   declared  that  his  new  symphony  was  "Tribute  to  the  greatness  of  mankind  and  the  Human  Spirit "..  There  is  mixture  of  brooding  menace  and  manic  energy  in  this  four  movement  work .  When  the  composer  conducted  the  premiere  in  Moscow  in  1945 ,  cannons  announcing  the end  of  the  war  were   audible  to  the  audience !    The  end of  the  symphony  is  so  hyper  it  will  make  your  hair  stand  up  on  end ! 

  The  three-movement  sixth  is  a  rather  dark  and  introverted  work  which  was  intended  by  the  composer  as  a  lament  for  the  unimaginable  suffering  and  misery  caused  by  WW2 .  It  is  filled  with  grief,  but  not  despair ,  and  is  fiulled  with  angular  rhthms  and  acrid  harmonies .  The  finale  is  again  rather  hyper, and  attempts  to  be  more  cheerful ,  but  townards  the  end,  there  is  a  passage  of   foreboding  quoting  music from  the  earlier  movements.  It's  almost  like  the  musical  equivalent of  a  panic  attack .  Then,  the music  resumes  its  previous  lively  pace  and  ends  in  what  could  be  either  humor  or  terror .  It's  difficult   to  tell. 

  The  last  Prokofiev  symphony  is  predominantly  gentle  and  even  wistful .  Prokofiev  was  seriously  disabled  by  strokes,  heart  trouble  and  othjers  ailments  caused  when  he  had  a  sudden  heart  attack  in  the  40s ,  fell  down  the  stairs  and  sustained  a  cerebral  concussion .  His  health  was  never  the  same ,  and  his  doctors  wanted  him  to  refrain  from  composing  because  they  feared  that  it  woiuld  adversely  affect  his  health . 

   Also  in  four  movements ,  the  seventh  has  some  beautiful  lyrical  themes ,  and  Prokofiev  wrote  two  endings  to  the finale ,  one  whoich  ends  quietly  and  the  other  boisterously .  Some  prefer  the  quiet  ending ,  but  the  choice  is  up  to  the  conductor . 

   There  is  an  enormous  range  of  recordings  of  these  wonderful  symphonies  by  many  different  eminent  as  less  well-known ,  and  a  number  of  collections  of  all  seven  by  one  conductor  and  orchestra ,  including  the  recently  issued  Gergiev/Philips  set .  Among  the  conductors  who  have  recorded  all  seven  are  the  compser's  close  friend  and  colaborator  Mstislav  Rostropovich ,  Seiji  Ozawa, Gennady  Rozhdestvensky ,  Walter  Weller,  Jean   Martinon ,  and  Neeme  Jarvi .

  There  are  also  individual  recordings  by  Eugene  Ormandy , Leonard  Bernstein ,  Herbert Von Karajan,  Leonard  Slatkin ,  Serge  Koussevitzky , Leopold  Stokowski,  and  other renowned  maestros .  Check . 

Posted: Oct 24 2009, 08:54 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
A Fascinating Book On The History Of Piano Playing

 I've  just  read  an  absorbing  and  thought-provoking book  on  the  so-called  "Golden  Age " of  19th  and  early  20th  century  pianists  by  the  Scottish  pianist ,  writer  and  scholar  Kenneth  Ham,ilton  called "After  the  Golden  Age - Romantic  Pianism  and  Modern  Performance ". It  discusses  the  playing  of  such  legendary  pianists    as  Franz  Liszt ,  Anton  Rubinstein ,  Vladimir De  Pachmann , Hans Von  Bulow ,  Ignacy  Jan  Paderewski , Ferruccio  Busoni , and  others , 

  Hamilton  teaches  at  the  University  of  Birmingham in  England  ,  studied  at  Oxford  where  he  wrote  his  doctoral  dissertaion  on  the  music  of  Franz  Liszt  and  has  performewd  widely  as  a pianist  and  lectures  on  music  for  the  BBC .

  His  book  discusses  how  styles  of  playing  have  changed  over  the  years ,  the  repertoire  played ,  the  develpment  of  the  piano  recital , audience  behavior , the  evolution  of  the  piano  and  how  construction  of  the  instrument  has  changed ,  old  recordings ,  the  editing  of published  piano  music ,  and  many  other interesting  matters .

 As  well  as  how  the  invention  of  recording  may  havbe  effected  the  live  performance  of  music . For  example,  Hamilton   discusses  how  recordings ,  which  are  carefully  edited  and  put  together  to  eliminate  mistakes  and  wrong  notes , may  have  made  pianists  afraid  to  miss  notes  and  produce  clunkers  in  live  performances ,  because  listeners  are  accustomed  to  perfect  recordings ,  thus  inhibiting  pianists  when  they  perform   live  in  front  of  an  audienc .  (A  debatable  point.)  He  shows  how  in  the  19th  century ,  before  the  invention  of  recordings ,  other  musicians  and  audiences  cared  little  about  note-perfect  accuracy ,  and  would  overlook  finger  slips  and  missed  notes .

  We  also learn  that  applause  between  movements  of  a  piano  sonata  or  concerto  was  the  norm,  unlike  today ,  where  it  is  usually  reserved  for  the  very  end  of  a  work  in  multiple  movements .  Newcomers  to  concerts  and  recitals  today  are  sometimes  shushed  by  others  in  the  audience when  they  applaud before  the  end  ,  which  often  embarasses  them .  There  is  however , growing  tolerance  for  applause  between  movements  now,  and  some  critics  and  commentators  have  called  for  the  return  of  this  tradition . However ,  some  musicians  today  say  that  applause  between  movements  disturbs  their  concentration  and  is  unnerving .

  Before  beginning  a  work ,  it  was  customary  in  the  19th  century ,  and  even  with  some  pianists  earlier in  the  20th  to  engage in   what  is  called "preludizing ",  that  is,  improvising  an introduction  to  a  piece  by  another  composer .  Also ,  pianists ,  who  were  usually  composers  themselves ,  would  improvise  based  on  a  melody  sugested  byt  the  audience .  (There  is  a  growing  movement  to  train  young  classical  musicians  in  improvisation  today.) 

  Hamilton  claims  that  pianists ,  and  classical  musicians  today  in  general, ,  have  become  pedantically  literal  in  interpretation ,  and  are  supposedly  trained  to  follow  the  printed  music  to  the  letter ,  and  to  avoid  taking  liberties  with  temp  and  dynamics  etc ,  and  to  avoid  playing  around  with  the  text  and  engaiging  in  temp  modification  or  rubatpo ,  which  was  customary  in  the  past .  This  is  also  debatable ,  because  I  have  read  countless  reviews  of  performances  by  pianists ,  conductors  and  other  musicians  who  were  mercilessly  lambasted  for  all  the  liberties  they  took  with  the  music by  critics .

  Like  so  many  writers  on  classical  music ,  Hamilton  uses  old  recordings  by  famous  pianists  of  the  past  and  documentary  evidence  from  pianists  before  the  age  of  recordings  as  a  stick  with  which  to  bash  today's  pianiosts .  Nevertheless ,  this  is  a  book  which  any  one  who  loves  classical  music  should  read .  I  may  have  found  it  irritating;ly  unfair  and  tendentious  in  its  assertions   at times ,  but  I  couldn't  put it  down  once  I  started  reading  it.





Posted: Oct 23 2009, 09:06 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Dudamel Concert In Los Angeles - A Triumph !

 Now  that  I've  seen  the  highly  touted  and  ulktra-glamorous  opening  night  concert  of   the  Los  Angeles  Philharmonic  under  its  new  music  director  Gustavo  Dudamel  on  PBS ,  I  can  say  that  it  was  a  truly  memorable  occaision ,  and  despite  all  the  hype ,  an  evening  of  genuine musical  substance . With  all  the  fanfare  and   festivities  ,  it  was  almost  like  the  inauguration  of  a  US  President .  But  Dudamel  is  not  nearly  as  controversial  as  Barack  Obama . Some  music  critics  have  had some  misgivings  about  possible  premature  hype  for  the  phenomenally  gifted  young  Venuzuelan  maestro ,  and  even  had  some  reservations  about his  interpretations ,  but  Dudamel's  years  in  Los  Angeles  should  prove  to  be  far  less  controversial  than  the  Obama  administration .  Whatever  happens ,  I  doubt  that  things  will  be  dull  musically  in  Los  Angeles .

  Numerous  celelbrities  were  present  at  Disney  Hall  ;  it  was  almost  like  the  academy  awards . In  an  age  when  classical  music  has  supposedly  been  marginalized  and  lacking  in  public  exposure ,  it  was  wonmderful  to  see  so  much  attention  given  to  it  for  once . And  it  was  also  welcome  to  have  the  concert  open  with  the  world  premiere  of  a  major  new  work  by  one  of  America's  most  important  living  composers ,  John  Adams . 

  City  Noir ,  a  three  movement  orchestral  work ,  was  written  for  the  Los  Angeles  Philharmonic  for  the  occaision . It  is  an  elaborate  and  highly  colorful  work  which  is  meant  to  evoke  the  world  of  those  famous  Noir films  set  in  the  City  Of  Angels ,  and  is  scored  for  a  very  large  orchestra ,  including  a  wide  variety  of  percussion  instruments  and  saxophones .  The  composer ,  who  was  interviewed  for  the  occaision ,  said  he  hoped  to  evoke  the  shady  L.A.  world  of  the  40s and  50s ,  with  crooks  ,  cops ,  booze  , politicians ,  sex  and  corruption ,  and  the  work  succeeds  brilliantly  in  this .

  When  he  first  came  to  prominence  in  the  1980s ,  Adams  was  often  described  as  a  minimalist  composer ,  but   he  is  no  longer  that ;  he  has  had  his  own  voice  for  some  years  now  and   cannot  be  easily  pidgeonholed  as  a  follower  of  any  "isms".  That  is  the  mark  of  any  great  composer . City  Noir  features  highly  complex ,  intertwining  rhythms  and  the  orchestral  colors  are  truly  kaleidascopic .  There  are  extensive  saxophone  solos  and  opportunities  for  all  the  sections  of  the  orchestra  to  shine . The  work  sounds  extremely  challenging  for  an  orchestra  and  the conductor  as  well ,  but  the  supoerb  musicians  of  the  Los  Angeles  Philharmonic  played  it  with   great  assurance  and  panache ,  and  Dudamel  seemed  to  be  unfazed  by  its  technical  difficulties .  The  composer  was  present  and   was  greeted  warmly  by  the  audience ,  and  composer  and  conductor   gave  each  other  bearhugs ,  so  one  can  assume  that  Adams  was  highly  pleased  by  the  performance ,  which  is  not  always  the  case  when  a new  work  is  premiered .

  City  Noir  deserves  to  be  widely  performed  and  recorded ; one  hopes  that  Deutsche  Grammophon  will  issue  a  recording  with  Dudamel  and  his  new  orchestra .

  After  the  intermission ,  the  young  maestro  had  a  chance  to  show  his  command  of  a  far  more  familiar  woirk ,     Mahler's  first  symphony ,  the  work  of  a  young  composer  of  around   Dudamel's  age ,  and  this  was  anything  but  a  humdrum ,  routine  rendering  of  this  evergreen  late  19th  century  piece .  He  was  not  afraid  to  apply  generous  fllexibility  of  tempo ,  which  is  somethiong  that  the  composer  would  have  expected  from  any  conductor ,  but  fortunately  did  not  go  overboard  and  exaggerate  the  rubato .  He  drew  an  exceptionally  warm  and  refined  sound  from  the  orchestra  ,  which  produced  an  authentic  Austro- Germanic  sound ,  something   which  you  doi  not  always find  in  American  orchestras .  The  brass ,  always  a  crucial  element  in  Mahler ,  sounded  both  mellow and  brilliant ,  a  combination  you  do  not  always  hear .  There  was  no  forcing  or  coarseness  of  sound .  The  audience  gave  the  performance  a  standing  ovation,  something  which  has  become  commonpl;ace  today ,  and  some  critics  and  listeners  have  complained  that  this  happens  even  in  mediocre  performances .  But  this  standing  ovation  was  thoroughly deserved . 

  Conductor  and  orchestra  are  off  to an  auspicious  begin ning ,  and  let's  hope that  this  will  be  a happy  marriage .  If  you  missed  the  telecast ,  it   will  probably  be  repeated    sopmetime   this  weekend ,  so  check  you  newspaper  for  the  time




Posted: Oct 22 2009, 09:03 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Don't Miss The Los Angeles Philharmonic And Gustavo Dudamel On PBS Tonight

  Two weeks  ago ,  the  brilliantly  gifted  young  Venuzuelan  conductor  Gustavo  Dudamel  conducted  his  initial  concert  as  new  music  director  of  the  Los  Angeles  Philharmonic  at  Disney  Hall  in  that  great  city ,  and  tonight  at  8  P.M. (check  your  lo0cal  TV  station  for  any  different  time ,)  you  can  see  and  hear  that concert  on  PBS .  Will  this  young  lion  of  the  podium  live  up  to  all  the  hype ?  Check  for  yourself .

  The  program  consists  of  two  works ;  Gustav  Mahler's  familiar  first  symphony  on  the  second  hal;f ,  and  on  the  first,  the  world  premiere  of  a  new work  by  John  Adams ,  one  of  today's  foremost  composers ,  written  especially  for  the  orchestra  entitled  City  Noir .  This was  inspired  by  the  classic  Noir  films  which  have  been  shot  in  the  city  of  Angels . 

  In  just  a  few  years ,  Dudamel  has  emerged  as  the  hottest  young  conducting  talent  in  many  years ,  and  such  eminent  maestros  as  Sir  Simon  Rattle  and  Claudio  Abbado  have  become  his  mentors  and   proclaimed him  the most  talented  young  conductor  to  emerge  in a long  time .  He  is  the  most  famous  product  of  the  remarkable  El  Sistema  in  Venuzuela ,  which  has  provided  thousands  of  poor  youngsters  in  that  country  a  chance  to  learn  instruments  and  play  in  numerous  youth  orchestras  around  the  country . 

  Inistially  a  violinist ,  young  Dudamel  turned  to  conducting  when  only  in  his  teens ,  and  has  been  the  conductor  of  the  flagship  orchestra  of  El  Sistema ,  the  Simon  Bolivar  Youth  Orchestra,  which  is  the  equal  of  many  world-class  professional  orchestras ,  and  made  wildly  successful  international  tours  with  it .  He  and  the  orchestra  have  been  making  acclaimed  recordings  for  the  prestigious Deutsche  Grammophon  record  label  , including  the  best -selling  Fiesta  CD ,  with  works  by  a  variety  of  Latim  American  composers .

  Dudamel  is  also  music  director  of  the  Gothenburg  Symphony  Orchestra  in  Sweden , one  of  Scandinavia's  finest  orchestras ,  and  has  been  guest  conducting  many  of  the  world's  top  orchestras ,  and  also  conducting  opera .  Some  critics  have  been  wondering  whether  he is  merely  the  cynical  product  of  slick  publicity  and  hype ,  but  the  musicians  of  the  world's  top  orchestras  cannot  be  fooled  for  a  minute ,  and  they  would  never  accept  an  incompetent  or  mediocrity  as  their  leader .  All  reports  indicate  that  they  genuinely  like  and  respect  him .

  The  title  for  my previous  post  accidentally  left  out  the  complete  name  of  the  great  Russian  composer  Dmitri  Shostakovich .  Please  excuse  this .


Posted: Oct 21 2009, 08:53 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
The Brooding And haunting String Quartets Of Dmit

 I've  been  listening  to a  superb  five  CD  set  on  Deutsche  Grammophon  of  all  15  string  quartets  by  the  great  Russian  composer  Dimitri  Shostakovich  (1906 -1975)  ,  played  by  the  outstanding  Emerson  Quartet ,  one  of  today's  finest  chamber  groups ,  which  consists  of  violinists  Eugene  Drucker ,  Philip  Setzer ,  violist  Larence  Dutton  and  cellist  David  Finckel .  These  intense  and  disturbing  quartets  are  intimate  expressions  of  the  composer's  emotional  and  spiritual  life  under  the  iron  rule  of  the  Soviet  government . 

  According  to  the  notes  to  the  set , Shostakovich  "lived   from  the  early  years  of  the  Russian  Revolution  through  civil  war ,  famine ,  Stalin's  terror , the  Second  World  War ,  more  brutal  repression , the  thaw ,  and  into  the  stagnation  of  the  Brezhnev  era ",  and  "his music is  thoroughly  caught  up  in  the  maelstrom of  Soviet  history ".  Shostakovich  had  risen  to  prominence  before  he  was  out  of  his  teens  with  his  precocious  and  brilliant  first  symphony , and  went  on  to  become  the  most  important  composer  of  the  Soviet  Union .  He  received  every  honor  a  Soviet  citizen  could ,  but  went  in  and  out  of  favor  with  the  government ,  having  at  times  incurred  the  wrath  of  that  ruthless  and  paranoid  mass  murderer  Stalin  for  writing  music  which  displeased  him  and  failed  to  live  up  to  the  ideal  of  "Socialist  Realism ".

  He  died  in  1975,  apparetly  a  broken  and  bitter  man .  But  he  left  the  world  a  legacy  of   powerful  and  compelling music ,  as  well  as  some  hack  work  which  he  was  forced  to  write  under  Soviet  domination .  Shostakovich  produced  a  monumental  serioes  of  15  symphonies ,  concertos  for  violin,  cellos  and  piano ,  two  operas ,  assorted  choral  works ,  ballet  and  film  scores and  chamber  music ,  including  his  15  string  quartets ,  which  have  been  described  as  his  private  side,  as  opposed  to  the  public  declarations of  his  symphonies .

  The  quartets  were  written  between  1938  and  1974 ,  when  the  composer's  physical  ailments  made  it  extremely  difficult  to  put  notes  on  paper . They  are  decideldly  more  conservative  than  the  quartets  and  other  music  of   the  avant-garde  composers  who  were  his  contemporaries ,  being in  definite  keys  such  as  C  major  and  F  sharp  minor  etc,  and  having  recognizable  themes . But  they  also  contain  much  harsh  dissonance .  They combine   brooding  introversion  and  gloom  with  outbursts  of  rage ,  as  well  as  biting  sarcasm  and  irony  ,  like  much  oif  his  music .  It  isn't  feel  goood  music ,  but  it  can  be  positively  cathartic . There  are  lighter  and more  lyrical  moments ,  but  they  are  a  minority .

  Some  contain  the  use  of  his  signature  motif ;  the  notes  D, E  flat  , C and  B,  which  spell  out  the  name  Dmitri  Shostakovich  in  a  kind  of  musical  cipher .  Other  composers  have  done  this  also .  This  motto  can  also  be  found  in  the  great  10th  symphony .  

  The  grim  final  quartet consists  of  five  slow  movements , all  marked  adagio ,  or  slow .  This  is  the composer's  numbing  farewell  to  life .  In  addition  to  the  recordings  by  the  Emerson  quartet  and  other  Western  quartets ,  there  are  recordings  by  such  Russian  groups  as  the  Borodin  quartet ,  whose  musicians  knew  the  composer  well  and  worked  with  him  often .  It  might  be  a  good  idea  to  get  to know  the  basic  works  of  the  string  quartet  repertoire  by  such  greats  as  Haydn,  Mozart,  Beethoven,  Schubert  and others  before  you  try  the  Shostakovich  quartets ,  but  you  should  not  miss  these  haunting  and  disturbing  works .

Posted: Oct 20 2009, 06:13 PM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Troubled New York City Opera To Open November 5th

 The  New  York  City  Opera  is  the  Job  of  opera  companies ,  having  suffered  a  series  of  misfortunes  and  setbacks  of  Biblical  proportions  in  the  past  few  years . But despite  all  these  seemingly  insurmountable  problems ,  New  York's  plucky  second  opera  company  will  finally  re-open  on  November  5th  with  a  gala  performance ,  not of  one  opera ,  but  a  concert  of  opera  excerpts ,  with  such  stalwarts  of  the company as  Anthony  Dean  Griffey ,  Lauren  Flanagan  and  Samuel  ramey  singing ,  conducted  by  the  veteran  maestro  Julius  Rudel ,  who  led  the  company  for  many  years  previously .

 Impresario  and  conductor  George  Steel  is  now  the  general  manager  and  artistic  director , and  faces  many  daunting  challenges ,  both  financial  and  artistic . Last season ,  the  newly  renamed  David H. Koch  theater  in  Lincoln  Center,  formerly  the  New  York  State  Theater , underwent  badly  needed acoustical  renovations,  and  the  company  could  not  perform  there,  and  was  unable  to  find  a  temporary  venue  to  give  performances ,

  Millions  of  dollars  from  the  company's  endowment  fund  were  lost  in  the  economic  criuch , and  the  controversial  Belgian  impresario  and  arts  manager  Gerard  Mortier  resigned  as  general  manager  before  taking  over  because  of his  inability  to  obtain  sufficient   funding  for  his  ambitious  plans  for  the  company .

 There  were  also  recent  rumors  of  the  possibility  of  a  strike  shortening or  cancelling  the  season .  But  despite  all  this ,  the  NYC  Opera  is  apparently  ready  to  open shortly ,  with  a  somewhat  curtailed  season of  only  five  operas :  The  Biblical  opera  Esther,  by  the  Czech-born  American  opera  compoiser  Hugo  Weisgal , (1912 -1997),  Mozart's  Don  Giovanni  ,  Partenope  by  George  Frideric  Handel ,  Puccini's  Madama  Butterly ,  and  L'Etoile (The  star) by 19th  century  French  composer   Emmanuel  Chabrier .

 The repertoire  may  be  limited ,  but  it's  certainly  interestng ,  with  three  rarities  and  only  two  standard  repertoire operas , by  Mozart  and  Puccini .  Weisgal's opera  had its  world  premiere at  the  City  Opera  in  1993  to  considerable  audience  and  critical  acclaim ,  and  this  is  its  first  revival  since . 

  As  to  the  acoustics  of  the  renovated  auditorium ,  every  one's  fingers  are  crossed .  They  had  been  extremely  problematical  previously ,  ever  since  the  theater opened in  1966 .  The  acoustics  of  the  neighboring  Metropolitan Opera ,  which  opened  the  same  year  after  decades  at  the  venerable  but  later  demolished   old  Met,  are  vastly  superior .

  Despite  an  uncertain  future ,  the  NYC opera  is  determined  to  survive  and  to  offer high-qulaity  performances  of  a  wide-ranging operatic  repertoire  at  affoprdable  prices .  Let's  all  wish  it  the  best ! 


Posted: Oct 19 2009, 08:50 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
More Classical Music Jokes And Puns

 A  very  old  conductor was  giving  his  final (at last!) concert . Some one  in  the  front  row  beckoned  to  the  concertmaster  and  asked " What's  the  old  man  conducting  tonight ?"  The  concertmaster  replied , "I  don't  know  what  he's  conducting ,  but  we  are  playing  Beethoven's  Fifth ."

  What's  brown  and  sits  on  a  piano  stool ?  Beethoven's  last  movement .

  Definition  of  music  written  by  a  kid  on  a  music  test :  Music: A complex  organization  of  sounds  that  is  set  down  by  the  composer , incorrectly  interpreted  by  the  conductor, who  is  ignored  by  the  musicians,  the  result  of  which  is  ignored  by  the audience .

  Gone  Chopin . Be  Bach  in  a  minuet .

  Arnold  Schwarzenegger  recently  turned  down  the  chance  to  play  Beethoven  in  a  movie  about  the  composer . He  replied  "I'll  be  Bach ."

  On a  music  test : Handel  was  half  German ,  half  Italian,  and  half  English .

  Beethoven  expired  in  1827  and  later  died  from  this .

  Most  composers  do  not  live  until  they  die . Why  couldn't  Mozart  find  his  piano  teacher ? He  was  Haydn .

 More puns: Oscar  Meyerbeer  Bologna .  New  door Handel . Honey-nut Berlioz .

  Tchaicoughsky  drops . Chef  Boyardee  Raveli . Beverly  Sills  90102 .

  How  Stella  Got  Her  Grrove  Bach . Debbie  Does  Tallis . Indiana  University  School  Of  Music  Jones .  Revenge  of  the  Wagnerds . Rimsky  Business .

 Bach  To  The  Future . Requiem  Faure  Heavyweight . Bass-ic  Instinct .

 Mozartichoke . Close  Encounters  Of  The  Minor  Third  Kind .

Debussyfood . Kill  Bill  Bolcom . Follow  The  Lieder . Kodaly  of  Honor .

Messianchovies . The  Hindenburg  Concertos . Staff  Infection . The  Scarlatti  Letter .

Bach  Choi . Fiddle  Attraction . Haydn  Seek .

 Marshmahlers .


Posted: Oct 18 2009, 09:39 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
A Wildly Inventive Piece By American Composer Christopher Rouse

  I've  been  listening  to  a  CD  of  music  by  the  prominent  American  composer  Christopher  Rouse (1949 -) ,  who  currently  teaches  at  the  Juilliard  school  and  is  one  of  America's  most  widely  performed  living  composers,  and  quite  deservedly . 

  Rouse  has  written  a  wide  variety  of  works ,  symphonies ,  concertos  for  flute,  clarinet ,  violin ,oboe,  cello  and  even  trombone ,  miscellaneous  orchestral  works ,  chamber  music  etc.  His  music  is  not  forbiddingly  austere and  avant-garde ,  but  neither  does  it  pander  to  audiences  with "easy listening ".  It  mixes  harsh  dissonance  with  warm,  neo-romantic  lyricism . 

  The  CD  in  question  combines  Rouse's violin  concerto  with  his  outrageous  fantasy  on  Wagner themes  for  orchestra  and  percussion soloist  called "Der  Gerettete  Alberich " (Alberich  saved.)   In  Wagner's  great  tetralogy  the  Ring  of  the  Nibelungen ,  Alberich ,  the  greedy ,  power-hungry  dwarf  who  curses  the  Ring  which  grants  its  owner  supreme  power  over  the  world ,  seems  to  be  the only  main  character  still  alive  at  the  cataclysmic  conclusion  of  the  Ring ,  where  his  arch-enemy  Wotan  and  the other  Gods  are  destroyed  by  the  curse . 

  Rouse  wondered  what  happens  to  the  evil  dwarf  after  the  terrible  end  of  the  Ring  when  he  wrote  the  piece .  The  work  opens  with a  direct  quote  from  the  very  end  of   the  tetralogy ,  and  then begins  to  play  with  a  variety  of  themes  from  the  Ring ;  the  baleful  motif of  the  curse ,  and  other  memorable  melodies . 

   The  soloist  plays  a  wide  variety  of  percussion  instruments,  including  gourds  ,  a  Jamaican  steel  drum ,  and  has  a  ball  !   The  orchestra  plays  with  the  motifs  and  transmogrifies  them  sometimes  by  switching  into  atonality .  To  quote  from  Saturday  Night  Live ,  it's  a  wild  and  crazy  composition !   In  the  final  section ,  the  Wagnerian  motifs  coalesce  into  a   halftime  style  march  from  a  football  game !  

   Der  Gerettete  Alberich was  written  for  the  brilliant  but  hearing-impaired  Scottish  percussion  virtuoso  Evelyn  Glennie ,  who  has  been  profiled on  CBS  for  60  minutes  .  She  recorded  the  work  for   Ondine  records  with  Leif  Segerstam  and  the  Helsinki  Philharmonic ,  and  this  is  the  CD  I've  been  listening  to .  This  work  has  been  performed  with  considerable  success  by  leading  orchestras  all  over  America  and  Europe , and  is  music  for  people who  think  they  hate  modern  music .  I  think  you'll  have  great  fun  listening  to  it.

Posted: Oct 17 2009, 09:02 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
More Posts Next page »