The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Using Ancient Recordings As A Stick With Which To Bash Today's Classical Musicians

  In  yesterday's  post  discussing  among other  things ,  how  so many  classical  music  critics  and  experts  have  a  knee-jerk  tendency  to  praise  famous  musicians  of  the  past  uncritically  and   belittle  and  dismiss  today's  performers ,  especially  young  ones ,  I  mentioned  the  double  standard  in  judging   the  performances  of  past  Vs  contemporary  musicians .  Today's  are  often  damend  if  they  do  and  damned  if  they  don't . 

  A  cellist friend  of  mine and  I    have    been  having  discussions  about  this  lately .  He's  a  great  fan  of  ancient  recordings  from  the  early  20th  century ,  which  preserve  performances  by  legendary  musicians  born  in  the  19th  century ,  and  he's  brought  some  fascinating  ones  for  me  to  hear  lately .  Like  many  other  experts ,  he  tends  to  dismiss  today'  musicians  as  being  to  pedantically  literal  in  performance ,  and  loves  the  way  these  legendary  musicians  play ,  praising  them  for  their  "freedom "  of  approach  and  an  "individuality"  which  supposedly  dosen't  exist  any  more ,  except  for  the  few  living  musicians  he  does  like . 

  Now  these  ancient  recordings  are  extremely  valuable  and  fascinating .  They  give  us  a  glimpse  into  the  way  music  was  performed  in  the  past ,  and  in  some cases  by  legendary  musicians  who  knew  great  composers  of  the  19th  century ,  such  as  Brahms .  Or  in  some  cases ,  great  composers  who  left  recordings  of their  own  music ,  such  as  Rachmaninov ,  a  truly  great  pianist  who  left  an  extensive  legacy  of  recordings ,  both  of  his  own  and  other  composers .  Rachmaninov  lived  from  1873  to  1943 ,  and  you  can  still  obtain  his  recordings  from  RCA  records . 

  One  legendary  musician  I  got  to  hear  recently  thanks  to  my  cellist  friend  is  the  great  Hungarian-born  violinist  Joseph  Joachim  (1831 -1907 ),  who  left  a  tiny  handful  of  primitively  recorded  examples  of  his  playing  near  the  end  of  his  life .  Joachim  was  a  close  friend  of  Johannes  Brahms ,  who  was only  two  years  younger  and  died  in  1897 , ten  years  before  Joachim .  The  violinist  gave  the  first  performance  of  the  famous  violin  concerto  by  Brahms ,  and  gave  him  advice  on  writing  for  the  instrument  during its  composition .  As  a  child ,  Joachim  had  known  Mendelssohn,  so  it's  fascinating  to  hear  these  recordings . 

  Because  of  the  primitive  recording  and  the  fact  that   Joachim's  technical  ability  had  declined  in  his  old  age ,  these  recordings  are  no  doubt  a  pale  reflection  of  what  he  must  have  sounded  like  live .  He  uses  little  vibrato ,  unlike  today;s  string  players,  and  is  generous  in  his  use  of  rubato  ,  or  flexibility  of  tempo .  But  does this  automatically  make  him  a  greater  artist  than  great  living  violinists  as  Itzhak  perlman ,  Pichas  Zukerman ,  Gidon  Kremer ,  Joshua  Bell,  and  Anne -Sophie  Mutter ?   Not  necessarily ,  as  far  as  I'm  concerned .  And  because  he  knew  Brahms  so  well  and  was  such  a  trusted  performer  of  his  music ,  does  that  invalidate  the  recordings  of  the  Brahms  concerto  all  these  and  many  other  living  violinists  have  made  in  our  time .  Again ,  not  necessarily . 

  We'll  never know  what  Brahms  would  have  thought  of  their  performances  of  it ,  but  that  doesn't  necessarily  mean  he  would  have  disliked  them  .  My  friend  and  other  experts  assume  that  because  Joachim  was  a  contermporary  and  friend  of  Brahms  and  other  19th  century  compoisers ,  he  must  have  known  the "authentic "  way  of  playing  their  music .  As  if  there  were only  one  right  way  to  play  it,  which  there  isn't .

  But  these ancient  recordings ,  and  even  ones  from  the  1920s  to  the  50s  are  always  used  as  evidence  to  support  the  questionable  idea  that  older  is  automatically  better  when  it  comes  to  recordings  ,  or  even  live  performances  today .  This  has  always  bothered  me . 

  Today  ,  the  controversial  young  Chinese  pianist   Lang  Lang  is  frequently  chided  for  his  stage  mannerisms ,  such  as  the  strange  faces  he  is  said  to  make  while  playing,  and  also  for  the  alleged  arbitrary  liberties  he  takes  with  the  music .  But  his  quirks  pale  in  comparison  to  the  weird  behavior  of  the  legendary  Vladimir  De  Pachmann ,  who  lived  from  the  1840s  to  the  1930s ,  and  left  recordings  which  are  cherished  by  many  devotees  of  historical  recordings .  He  frequently  talked  to  the  audience  while  playing  ,  and  did  all  manerr  of  weird  things,  and  took  great  liberties  with  the  music , in  particular Chopin,  for  which  he  was  famous .  His  antics  earned  him  the  nickname  "Chopinzee ".

  Today ,  fans  of  ancient  recordings  talk  about  how  quaint  and  amusing  his  behavior  onstage  was  ,and  praise  his  old-fashioned  playing .  But  these  same  fans  contemptuously  dismiss  both  Lang  :Lang's  quirks  and  his  playing  .  There's  the  old  double  standard  for  you . 

Posted: Sep 27 2009, 09:01 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web