The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

In Classical Music , You're Damned If You Do , And Damned If You Don't

  The  controversy  of  the  Met's  new  Tosca  proves  that  in  the  world  of  classical  music ,  whether  you're  a  conductor,  violinist,  pianist  or  cellist,  or  opera  singer,  director ,  set  designer,  or  general manager  of  a  top  opera  comany ,  you're  damed  if  you  do,  and  damned  if  you  don't .  I  often  get  the  impression  that  the  critics  who  review  opera  performances ,  orchestral  concerts  or  whatever  today  are  like  vampire  bats ,  waiting  to  attack  all  these  performers  and  administrators  whenever  a  performance  happens ,  or  possibly  like  vultures  surrounding  carrion .

  No  matter  what  kind  of  production  the  Met  does ,  critics  will  usually  pan  it ,  but  not  always . They  sneer  at  the  lavishly  realistic  Zeffirelli  producions  of  La  Boheme,  the  old  Tosca ,  and  Turandot  etc  as  being  tasteless,  over-the-top and  hopelessly  passe  in  this  era of  trendy  Eurotrash  productions  which  many  others  consider  the  equivalent  of  painting  mustaches  on  the  Mona  Lisa .  But  when  the  Met  does  updated  productions  of  its  own,  those  same  critics  trash  them  mercilessly .  The  Met  is  damned i f  it  does ,  and  damned  if  it  doesn't .

  No  doubt ,  if  the  new  Tosca  had  been  designed  in  a  more  traditional  manner,  and  the  staging  had  none  of  the  gratuitously  tastless  elements  it  allegedly  contained ,  the  same  critics  would  have  panned  it .  The  Met  seems  to  be  damned  if  it  does ,  and  damned  if  it  doesn't .  But  we'll    have  to   see  what  happens  when  the  Met  premiere of  Janacek's  searing  "From  the  House  of  the  Dead "  comes .  When  this  production , which  has  already  been  seen  in  Europe  and  is  now  on  DVD  came  out ,  it  was  critically  acclaimed . 

  Veteran  Met  music  director  has  also  received  flack  for  keeping  all  or  most  of  the  plums  of  the  operatic  repertoire  for  himself  to  conduct,  and  suppoedly  keeping  other  eminent  conductors  from  appearing  at  the  Met  to  conduct  them .  Nothing  could  be  farther  from  the  truth .  The  Met  is  desperate  to  get  the  world's  greatest  conductors  to  appear  there,  but  the  problem  is  that  many  are  either  too  busy  conducting  elsewhere ,  or  just  unwilling  to  work  there . Supposedly ,  undistinguished  hack  conductors  spend  too  much  time  conducting  the  bread-and-butter  Italian  repertoire  at  the  Met . 

  But  this  season,  Esa-Pekka  Salonen,  who  has  just  concluded  his  acclaimed  music  directorship  of  the  Los  Angeles  Philharmonic  ,makes  his  Met  debut  with  the  Janacek  masterpiece,  and  the  great  Italian  conductor  Riccardo  Muti  will  finally  make  his  Met  debut  with  Verdi's  Attila,  also  new  to  the  Met .

 But  consider  these  illustrious  figures  of the  podium  who  have  coinducted  at  the  Met  in  recent  years :  Valery  Gergiev ,  Daniel  Barenboim ,  Sir  Charles  Mackerras ,  James  Conlon ,  Christoph  Eschenbach ,  Vladimir  Jurowski , Jiri  Belohlavek ,  Lorin  Maazel ,  Seiji  Ozawa ,  David  Robertson ,  Alan  Gilbert ,  Mark  Elder ,  Leonard  Slatkin , Semyon  Bychkov, Christian  Thielemann , to  name  only  some . Not  too  shabby !   And  remember ,  Levine  can't  possibly  conduct  seven  performances  a  week ,  which  is  what  the  Met  offers .

  At  the  New  York  Philharmonic ,  no  matter  how  many  new  or  recent works  it  plays  by  today's  leading  composers ,  including  one's  who  are  anything  but  easy  listening ,  and  how  many  interesting  rarities  from  the  past  it  revives ,  both  under  music  directors  and  guest  conductors ,  critics  keep  accusing  it  of  "timidly  conservative "  programming ,  and  being  a  "stodgy, hidebound " orchestra ,  despite  the  fact  that  most  orchestras  would  not  dare  to  offer  so  much  unhackneyed  repertoire  because  of  audience  conservatism .  Critics  ought to  praise  the  orchestra  for  what  it  offers,  not  chide  it .  All  the  acclaim  for  appointing  the adventurous  conductor  Alan  Gilbert  ignores  the  fact  that  the  orchestra  has  already  been  offering  adventurous  fare .  Gilbert  is  only  continuing  this  welcome  trend  when  so  many  orchestras  are  forced to  stick  with  the  tried-and -true .

  And  when  it  comes  to  the  interpretation  of  the  masterpieces  of  the  repertoire ,  critics  are  always  complaining  that  there  is  too  little  individuality  among  conductors ,instrumentalists  and  singers  today .  Supposedly ,  they  offer  cookie  cutter  interpretations ,  and  individualists  who  have  their  own  ideas  and  are  their  own  people  are  rare .  We  are  told  Ad  Nauseam ,  that  musicians  are  too  pedantically  literal ,  and  these critics  yearn  for  the "golden  age"  when  musicians  took  risks,  took  liberties  with  the  music ,  and  offered  the  kind of  great  performances  supposedly  lacking  today .  If  you're  a  talented  young  musician  starting  to  make  a  big  career ,  you're  automatically  suspect  of   being  one  of  those "cookie  cutter "  musicians .

  Yet  those  same critics  are  forever  lambasting  modern   musicians  for  being  willful  and  capricious  interpreters ,  and  complaining  about  all the  arbitrary  liberties  they  take  with  the  music !   Isn't  this  paradoxical ?   The  critics  insist  on  having  it  both  ways .  There's  a  double  standard  in  reviewing  recordings  of  legendary  musicians  from  the  past  such  as  Vladimir  Horowitz ,  Artur  Runbinstein ,  Artur  Schnabel ,  (pianists ),  Jascha  Heifetz,  Mischa  Elman ,  (violinists ).,  conductors  Leopold  Stokowski  and  Willem  Mengelberrg  for  example  ,  and  today's  leading musicians . 

  They  will  automatically  fawn  over  any  old  recording ,  whether  it  is  any  good  or  not ,  and  automatically  make  a  cynical  dismissal  of  any  live  performance  or  recording  of  today's  great  musicians .  And in  opera ,  critics  and  fans  are  always  longing  for  the  "golden  age"  of  opera,  and  forever  lamenting  the  supposed  "decline "  of  singing  standards .  But  this  has  been  going on  for  centuries !

  Despite  all  the  longing  for  the  supposed "freedom " of  interpretation  of  the  past ,  I  wish  I  had  a  dollar  for  every  review  I've  read  in  which  today's  musicians  were  mercilessly  lambasted  for  all  the  liberties  they  took  with  the  music  !   But  how  can  you  take  such  music  critics  seriously ?  They  want  to  have  their  cake  and  eat  it ,  too .




Posted: Sep 26 2009, 10:55 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web