The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Franz Liszt's Mystical and Enigmatic Faust Symphony

  Here's  a  portait  of  a  19th  century  masterpiece  I've  been  listening  to  lately .  It's 'A  Faust  Symphony  "  by  the  great  piano  virtuoso  and  composer  Franz  Liszt  (1811 -1886 )  ,  who  was  as  famous  and  controversial  in  his  day  as  the  late  Michael  Jackson .  Liszt  was  a  child  prodigy  pianist ,  born  in  a  part  of  Hungary  which  now  belongs  to  Austria  who  astonished  audiences  with  his  dazzling  virtuosity on  the  piano   and  was  equally  dazzling  to  the  ladies ,  who  fell  for  him  like  the  way  woman  fall  for  Rock  stars  today,  but  who  abandoned  the  life  of  a  traveling  virtuoso  to  concentrate  on  composing  ,  conducting  and  teaching  ,  and  even  became  a  Catholic  priest  (basically  in  name  only)  despite  his  very  worldy  past . 

  His  lengthy affair  with  a  French  countess  produced  his  daughter  Cosima ,  who  later  married  his  close  friend  RichardWagner , as  well  as  two  other  children .  Liszt  produced  an  enormous  catalogue  of  works ;  piano  works  of  enormous  difficulty , flashy  and  non-flashy ,  orchestral  music ,  choral  works ,  songs  etc .  He  single -handedly  invented  the  symphonic  poem,  a  one  movement  orchestral  work  which  tells  a  story  or  describes  things  in  nature  or  even  philosophical  ideas ,  and  was  a  bold  innovator  in  harmony  and  musical  forms  whose  influence  extended  into  the  20th  centtury .  The  most  famous  of  his  twelve  symphonic  poems  is  "Les  Preludes  ",  and  his  Faust  symphony  is  not  really  a  traditional  symphony  of  the  kind  written  by  Haydn,  Mozart  and  Beethoven  ,  but  an  extended  three  movement  symphonic  poem  based  on  the  legend  of  the  16th  century  German  philosopher  and  scientist  Johannes  Faust  ,  who  supposedly  sold  his  soul  to  the  devil (Mephistopheles )  for  youth ,  sex  and  power ,  only  to  be  condemned  to  serve  the  devil  for  eternity  in  hell . 

  This  legend  inspired  many  composers  such  as  Hector  Berlioz ,  Charles  Gounod ,  and  Liszt,  among  others  ,  and  the  great  German  poet ,  playwright  and  novelist  Goethe  wrote  an  epic  play  on  the  subject  which  also  inspired  these  composers .  In  the  play ,  Faust  is  an  aged  scholar  and  philosopher ,  trained  in  science,  medicine,  philosophy  and  theology ,  who  has  searched  in  vain  for  many  years  for  the  meaning  of  life . 

  He  has  grown  weary  of  life  and  the  futile  pursuit  of  knowledge ,  and  hopes  to  die .  But  before  he  commits  suicide ,  Mephistopheles  tempts  him  with  a  bargain ;  if  Faust  will  sell  him  his  soul ,  the  evil  one  will  make  him  young  and  handsome  again ,  and  offer  him  the  delights  of  the  flesh  and  infinite  power . But  there's  a  catch -  Faust  must  serve  the  demon  for  eternity  in  the  nether  world .  Faust  agrees ,  and  among  other  things,  he  seduces  a  beautiful  but  innocent  and  naive  young  woman ,  Gretchen ,  who  bears  him  a  child  and  later  is  forgiven  by  God  and  is  received  into  heaven  .  Eventually  ,  Faust  is  himself  redeemed  and  enters  heaven  in  triumph  himself  .  In  the  Berlioz  oratorio ,  the  Damnation  of  Faust  ,  Gretchen  is  redeemed  but  Faust  goes  to  hell  in  a  most  terrifying  manner . 

  A  Faust  symphony  is  in  three  lengthy  parts ;  Faust  ,  Gretchen  and  Mephistopheles .  The  work  ends  with  a  "Chorus  Mysticus  "  for  men's  choir  and  tenor  soloist  which  brings  the  lengthy  work  to  a  triumphant  conclusion . The  words,  translated  from  Goethe's  German  are  :  Everything  transitory  is  only  an  approximation .  What  could  not  be  achieved  here  comes  to  fruition ;  the  indescribable  is  here   accomplished ;  the  eternal  feminine  leads  us  onward !  

  Throughout  the  work ,  the  various  melodic  ideas  are  subject  to  constant   thematic  transformation ,  or  metamorphosis  .  Mephistopheles , "the  spirit  that  eternally  denies  "  in  Goethe's  description ,  has  no  theme  of  his  own ;  but  Liszt's  music  for  him  is  a  sardonic  distortion  of  the  Faust  themes.  The  work  opens  with  an  enigmatic  melodic  idea  which  uses  all  the  tones  of  the  chromatic  scale  and  is  in  no  discernable  key ;  later , Arnold  Schoenberg  would  carry  this  further  into  outright  atonality .

  The  main  body  of  the  movement  after  this slow  introduction  uses  several  themes  to  describe  Faust's  yearning  and  struggles  .  The  central  movement  is  gentle  and  dreamy  , and  describes  the  beautiful  girl's  innocent  love  for  Faust  .  The  final  part ,  Mephistopheles , distorts  the  previous  melodic  ideas  into  a  grotesque ,  mocking  caricature .  The  devil  is  a  really  nasty  but  witty  fellow ! The  music  becomes  wilder  and  wilder  until  there  is  a  reminder  of  the   Gretchen's  angelic  theme ,  and  there  is  a  dreamy  transition  to  the  final  triumphant  Chorus  Mysticus ,  bringing  the  work  to  grand  if  still  rather  enigmatic  conclusion  . 

   A number  of  eminent  conductors  have  recorded  this  fascinating  masterpiece,  among  them   Sir  Georg  Solti ,  Sir  Thomas  Beecham ,  Kurt  Masur ,  Jascha  Horenstein,  Leonard  Bernstein  and  Riccardo  Muti  ,  with  such  great  orchestras  as  the  Chicago  Symphony ,  Phildelphia  Orchestra ,  the  Gewandhaus  orchestra  of  Leipzig   and  the  Boston  Symphony .  A good  place  to  find  recordings  of  it   as  well  as  countless  other  works  is  arkivmusic.com . 

  

   

    

    

 

Posted: Sep 22 2009, 08:49 AM by the horn | with no comments |
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web