The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Please Don't Call The New York Philharmonic "Stodgy "

  Bashing  the  New  York  Philharmonic  has  been  the  fashionable  thing for  many  years  among  classical  music  critics ,  ever  since  the  1940s,  when  the  late  composer  and  critic  Virgil  Thomson  was  active  as  a reviewer  of  musical  events  in  New  York  for  a now  defunct  paper ,  in  particular  for  its  programming ,  which  critics  love  to  hate .

  In  the  early  40s  ,  Thomson  gave  a  scathing  review  of  a  concert  by  the  orchestra  in  which  the  popular  second  symphony  of  Sibelius  was  played .  Now  Thomson  was  a  confirmed  Francophile  and   preferred  the  elegant  a  fluffy  to  music  of  weight  and  profundity ,  and  he  could  not  stand  the  music  of  Sibelius ,  who  became  his  Bete  Noire . He  dismissed  the  symphony  and  "Vulgar,  provincial  and  self-indulgent " ,  and  made  a  classic  dig  at  the  orchestra ,  saying  that  this  concert  was  proof  that  the  orchestra "Was  not  part  of  New  York's  intellectual   life " 

  Now  that's  hitting  below  the  belt .  Just  because  the  orchestra  played  a  work  he  hated  did  not  prove  this  claim .  And  this  was  arrogant  and  presumptuous .  In  effect,  Thomson  was saying  that  the  orchestra  could  only  be  part  of  New  York's  intellectual  life  if  it  programmed  music  he  happened  to  like .  If  a  critic  is  going  to  be  a  regular  reviewer  of  a  major  orchestra,  it's  inevitable  that  he or  she  won't  like  everything   the  orchestra  plays . 

  But  unfortunately  ,  this  nasty  remark  stuck  with  the  orchestra ,  and  many  other  critics  and  intellectuals  kept  on  accusing  the  orchestra  of  "not  being  part  of  New  York's  intellectual  life ",  whatever  that  is . It  defamed  the  orchestra  for  decades .  And  sure  enough , in  recent  years ,  many  critics  have  accused  the orchestra  of  being  a  stodgy ,  hidebound  institution  which  just  keeps  on  playing  the  same  old  predictable  warhorses .  Another  common  descrip[tion  used  has  been "staid",  as  well  as  "timid "  when  it  comes  to  programming . 

  So  when  the  appointment  of  Alan  Gilbert  as  music  director  was  announced  a  while  ago,  there  was  general  rejoicing  among  critics, including  the  powerful  Anthony  Tommasini  of  the  New  York  Times ,  who  incidentally  was  a  close  froiend  of  Thomson  and even  wrote  biography  of  him .  At  last ,  Gilbert  would  bring  youth  and  excitement  to  the  orchestra  and  bring  it  into  the  present  day  musically .  Yes,  it's  true ,  Gilbert  is  a  champion  of  contemporary  music ,  which is  wonderful . 

  But  this  ignores the  fact  that  the  orchestra  has  already  been  performing  a  lot  more  new  music  than  many  other  orchestras  in  the  US  and   Europe ,  as  well  as  reviving  many  interesting  rarities  from  the  past ,  whether  under  music  directors  or  guest  conductors  .  THe  orchestra  has  regularly  performed  new  or  recent  works  by  just  about  every  important  composer  of  our  time , as  well  as  giving  some  promising  young  ones  a  chance  to  be  heard . 

  And  ironically ,  many  other  orchestras  are  much  more  conservative  in  their  programming .  They're  terrified  of  playing  anything  by  composers  such  as  Schoenberg ,  Berg  and  Webern ,  important  20th  century  composers  who  have  been  dead  for  many  years  ,  because  many  people  can't  stand  their  music ,  and  they  fear  alienating   audiences  and   the  definite  possibility  that  they  will  vote  with  their  feet .  And  many  concertgoers  would  rather  be  waterboarded  than  listen  to  the  thorny  and  mind-bogglingly  complex  music  of  Pierre  Boulez,  Elliott  Carter,  Milton  Babbitt ,  Brian  Ferneyhough ,  and  other  leading  avant-garde  composers . 

  And  yes,  some  New  York  Philharmonic  subscribers  hate  most  modern  music .  But  the  orchestra  keeps  on  playing  music  which  is  anything  but  easy  listening ,  which  is  more  than  you  can  say  for  many other  orchestras . They  tend  to  stick  to  what  Thomson  sneeringly  called "The  Fifty  Pieces ",  that  ever popular  small  core  of  popular  works  by  composers  such  as  Beethoven, Brahms ,  Tchaikovsky ,  Rachmaninov ,  Schubert  Mendelssohn ,  Dvorak ,  Rimsky-Korsakov  , Cesar  Franck , Mozart , Mendelssohn  etc.  Of  coursr,  the  standard  repertoire  consists  of  more  than  fifty  pieces ,  but  Thomson was  just  using  hyperbole .

   Yes,  the  Podunk Philharmonic  may  be  extremely  cautious  in  its  programming  ,  but  you  can't  say  that  anbout  the  New  York  Philharmonic . (And if  there  really  is  a  Podunk  Philharmonic,  no  offense  meant .)



Posted: Sep 18 2009, 10:05 AM by the horn | with no comments |
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web