The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Tone Deafness - What Is It , And Does It Really Exist ?

  Can't  carry  a  tune ?  It's  no  fun . For  me , active  as  a  performing  musician  from  elementary  school  days ,  and  possessor  of  the  rare  ability  known  as  absolute or  perfect  pitch ,  being  tone  deaf  is  difficult  to imagine . Tone  deafness  is  also  known  as Amusia . 

  It's  the  inability  to  hear  differences  in  musical  pitch  and also  to  recognize melodies,  among  other  things,  but  there are  those  who  claim  that  no  such  thing  as  tone  deafness  exists !   Tone  deafness  also  exhibits  itself  in  the  inability  of  these  unfortunate  people  to  keep in  time  and sing  correct  rhythms ( although  some  people  who  sing  or  play  instruments  have  difficulty  with  this  also ). 

  Ulysses S  Grant  once  said  that  he  knew  only  two  melodies ;  Yankee  Doodle, and  another  he  couldn't  remember .  The  opposite  of  tone  deafness  is  absolute  or  perfect  pitch ,  which  is  the  ability  to  recognize  and  name  a  musical  pitch  just  by  hearing  it . 

  Relative  pitch  is  the  ability  to  recognize  pitches  if  one  knows  the  pitch  of  one  note  and  can  relate  it  to  other  pitches .  If  you  play  a  note  on  the  piano  and  a person  can  instantly  tell  whether  it  is  a  C, D, B,  or  whatever,  that  individual  has  absolute  pitch . Some one  with  relative pitch  could  tell  pitches  from  another  with  the  knowledge  of  knowing  one  pitch,  but  could  not  tell  merely  from  hearing  one  isolated  note  on  the piano .

  There  has  been  a  considerable  amount  of  fascinating  scientific  research  on  the  reasons  for  tone  deafness,  but  so  far  there  is  no  one  clear  cut  explanation  for  it .  I  don't  have  the  time  to  discuss  this  here,  but  you  can  google  the  subject . You  can  consult  publications such  as  Scientific  American  etc.

  There  is  a  curious  case  of  a  tone  deaf  person  who  actually made  a  career  as  a  singer  and  even  achieved  fame(or  notoriety) . This  was  the  singular  Florence  Foster  Jenkisns ,  who  was  born  in  1868 ,made  recordings  and  actually  sang  at  Carnegie  Hall  despite  her  almost  total  lack  of  musical  and  vocal  ability . 

  In  fact,  she  was  something  of  a  joke,  even  though  she  considered  herself  to  be  a  serious  artist .  Her  voice  sounded  dreadful ;  she  could  not  sing  on  pitch  to  save  her  life,  and  her  ability  to  sing  correct  rhythms  just  about  non-existent .  But  she  was  a  great  showperson   ,  had  her  own  accompanist,  wore  outlandishly  gaudy  costumes  when  she  performed,  and  audiences  loved  her !   She  would  sing  a  variety  of  art  songs , opera  arias  and  other  things  on  her  recitals , and  her  dreadful  voice  can  be  heard  on  CD  in  the  present .  As  the  old  saying  goes,  truth  is  stranger  than  fiction !

  In  researching  this  post ,  I  discovered  a  website  called , which  claims  to  offer  corrective  musical  training  for  supposedly  tone  deaf  people .  I  don't  know  how  effective  this  training  is ,  but  tone  deafness is  certainly  a  fascinating  subject .  


Posted: Aug 27 2009, 09:29 AM by the horn | with no comments |
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web