The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

The Wagner Tuba - A Strange And Fascinating Musical Instrument

 When   Richard  Wagner  began  to  compose  his  vast  operatic  tetralogy  The  Ring  in  the  1850s,  he  used  an  enormous  orchestra  with  an  unusually  large  number  of  woodwing  and   brass  instruments ,  plus  several  harps,  as  well  as  a  large  string  section . 

  He  conceived  of  a  new  brass  instrument  that  would  be  a  cross  between  the  tuba and  a  French  horn,  with  a  body  shaped  somewhat like  a  tuba  but  with  a  thin-rimmed ,  funnel-shaped  horn  mouthpiece  to  express  the  majesty of  the  God  Wotan  and his  dwelling  Valhalla, and  also  to  make  more  menacing  sounds  when  necessary .

  He  had  consulted  the  famous  Belgian  instrument  maker  Adolphe  Saxe,  creator of  the  Saxophone,  but  did  not  find  an  instrument  maker  who  could  realize  his  wishes  until  later,  the  firm  of  C.W.  Moritz  in  Germany .  The  new  instrument, or  Wagner  tuba,  came  in  two  sizes,  the  tenor  and  bass  models  .

  In  the  Ring ,  Wagner  calls  for  an unprecenedented  horn  section  of  eight  ,  and  from  time  to  time,  players  5-8  switch  to  the  Wagner  tubas .  The  Wagner  tuba  is  not  easy  to  play  and  is  difficult  to  play  in  tune ,  but  in  the  hands of  a skillful  player  makes  a  rich,  noble  sound . 

  Later,  other  composers  began  to  write  for  the  instrument .  Anton  Bruckner,  who  idolized  Wagner,  used  the  tuben  in  his  last  three  symphonies, ( nos  7-9 ).  The  great  and solemn  slow  movement  of  the  7th  uses  a  quartet  of  the  tubas  and  was  written  by  the  composer  in  honor  of  Wagner,  of  whose  1883  death  the  composer  had  a  premonition . 

  Richard  Strauss  also  used  the  tuben  in his  monumental"Alpine Symphony"  and  his  operas "Elektra" and "The  Woman Without  A  Shadow".  Arnold Scheonberg  also  used  them  for  the  gargantuan  orchestra  of  his  great  oratorio  "Gurrelieder " ,written  around  the  turn  of  the  century .

   The  Wagner  tuba  should  not  be  confused  with  the  more  frequently  used  Euphonium,  or  baritone ,  which  is  actually  a  smaller  and  higher-pitched  relative  of  the  massive  bass  tuba,  and  which  does  not use  the  horn  mouthpiece .  The  Euphonium  has  sometimes  been  used  as  a  substitute  for  the  Wagner  tubas  when  they  are  not  available,  but  is  not  the  authentic  thing .

  You  can  hear  the  Wagner  tubas  on  numerous  recordings  of  the  operas and  orchestral  works  just  mentioned  played  by  such  great  orchestras  as  the  Berlin  Philharmonic,  Vienna  Philharmonic,  the  Metropolitan  Opera  Orchestra,  and others .  For  more  information,  check  the  very  insteresting  website


Posted: Aug 25 2009, 08:59 AM by the horn | with no comments |
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web