The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Were The Good Old Days Of Classical Music Really So Much better Than The Present ?

  You  hear  the  same  old  laments  every  day  from  music  critics,  composers  and others about  the  the  supposed "good  old  days"  of  classical  music,  when "all music  was  new  music",  classical  music  was  still"relevant",  musicians  played  with  more "freedom",  took  liberties  with  the  music,  and  had  real  individuality ,  and  when  great  opera  singers  were  abundant,  as  well  as  great  conductors ,  pianists,  violinists,  and  cellists  etc ,  and  when  each  orchestra  sounded  unique .

  As  opposed  to  the  present  day ,  where  we  perform  almost  nothing but  the  same old  established  masterpieces ,  musicians,  whether  conductors ,  instrumentalists  and  singers  etc  are  so  rigidly  literal  in  their  interpretations,  sticking  strictly  to  what  is  written  in  the score ,  and  all  orchestras  "sound  the  same " etc. According  to  these  eternal  complainers , today's  musicians  offer  nothing  but "cookie-cutter interpretations ,  and  each  musicians  is a  carbon  copy  of  the  others .

  Well,  it's  not  really  that  simple  and  black  and  white . Far  from  it .  Yes,  it's  true  that  much  of  what  we  hear  at  concerts  and  opera  etc  is  music  from  the  past . But  that  hasn't  prevented  an  enormous  amount  of  new  music  from  being  premiered  in  recent  years  by  a  wide  variety  of  classical  composers ,  and  quite  of  few  of  these  can't  complain  that  their  music  is  being  neglected .

  Certainly  not  Elliott  Carter,  John  Adams,  Philip  Glass,  Thomas  Ades, Kaaia  Saariaho, Hans  Werner  Henze,  Harrison  Birtwistle,  John  Corigliano,  and  many  other  prom,inent  composers  today .  The  popularity  of  Bach,  Beethoven,  Brahms,  Mozart,  Schubert ,  Wagner  and  Mahler  hasn't  prevented  their  music  from  being  heard .

  And  the  old lament  that  conductors  and  other  performing  artists "aren't  interested" in  new  music , and  just  keep  performing  the  same  old  familiar  masterpieces  just  doesn't  hold  water .  You can't  accuse eminent  conductors  such  as  Michael  Tilson  Thomas,  Leonard  Slatkin,  James  levine,  Simon Rattle,  Daniel  Barenboim, David  Zinman,  Christoph  Eschenbach, Kent  nagano,  Marin  Alsop, David  Robertson,  and  Alan  Gilbert  of  this ,  as  well  as  pianists  Peter  Serkin,  Pierre  Laurent  Aimard,  Ursula Oppens,  and  others,  to  name  only  a  few . There  are  plenty  of  great  musicians  today  whose  commitment  to  new music  is  unwavering .

  As  to  the  notion  that  performers  today  lack  individuality  and  all  perform  music  the  same  way , take  two  great  violinists  today  just  for  comparison ;  Itzhak  perlman  and  Gidon  Kremer .  You  couldn't  find  two  more  different  violinists ;  they're  as  different  as  steak  is  from  lobster .  Both  great  musicians  and  violinists,  but  their  sounds  and personalities  are  totally  different . 

  And  if   performers  today  are  so  pedantically  literal  in  interpretation,  why  are  there  so  many  reviews  in  which  they  are  mercilessly  lambasted  for  all  the  liberties  they  take  with  the  music ?  I  wish  I  had  a  dollar  for  every  review  Iile  this  which  I've  read  in  the  past  40  years  or  so . The  controversial  young  Chinese  pianist  Lang  Lang  is  always  being  picked  on for  his  eccentricities,  as  well  as  many  other  younger  musicians . 

  This  shows  the  double  standard  critics  apply  to  interpretation;  great  musicians  of  the  past  are  praised  for  their  interpretive  quirks  and  individuality,  and  when  contemporary  ones  show  THEIR  quirks and  individuality ,  those  same  critics  blast  them  for  it !   Isn't  this  the  most  blatant  hypocrisy ?

  So  I'm not  so  sure  about  the  so  called  "golden  age"  of  classical  music .  Of  course,  there  were  many  truly  great  musicians in  the  past,  and  we  have  to  be  profoundly  grateful  for  the  many  recordings  they  have  left  us . These  are extremely  valuable  and  instructive .  But  we  shouldn't  underestimate  the  many  great  musicians  of  the  present  day .   



Posted: Aug 18 2009, 08:43 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web