The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

A Brief History Of The Symphony As A Musical Form

  When you attend  a concert by  a symphony  orchestra,  you  will often, but  not  always  hear  an  orchestral  work , usually  in  several movements,  called  a symphony .  But  just  what  is  a  symphony, and  how  did  this  kind  of  composition  come  into being ?  The  story  is  most  interesting,  and  here  is  a brief  overview .

  The  term  Symphony  comes  from  the  Greek  Syn - phone -  a  coming  together  of  sounds ,  or  a  sounding  together .  The  earliest  use  of  the  term  for  a  composition  comes  from  late 16th century  Italy,  when  the  Venetian  composer  Giovanni  Gabrieli,  who  was  in  charge  of  music  for  the  cathedral  of  San  Marco,  which  still  exists  there,  wrote  a  work  combining  voices  and  various  musical  instruments  called  the  Sacrae  Symphoniae .  Gabrieli  is  famous  for  his  antiphonal  brass  music  exploiting  the  resonant  acoustics  of  that  great  Cathedral.

  By  the  18th  century,  what  we  now  call  the  overture to  an  opera,  or  an  oratorio,  was  called  the  Sinfonia.  In  the  scores  to  the  operas  and  oratorios of  Handel and  his  contemporaries,  you  can  see  this  description  of  the  introduction . 

  A  typical  sinfonia  to  an  opera  or  oratorio  would  usually  consist  of  thre  parts ;  a  lively  section  followed  by  a  slower  one,  leading  to  another  lively  part,  often  in  the  form  of  a  minuet .  Some  of  the  sinfonias  came  to  be  performed  separately at  concerts ,  and  soon,  composers  began  to  write  sinfonias  as  an  independent  form  for  those  concerts ,  with  no  connection  to  any  opera .

  Many  once  prominent  18th  century   composers  wrote  sinfonias  to  be  performed  at  concerts,  such  as  the  Italian  Giovanni  Battista  Sammartini,  the  German  Johann  Stamitz  and  C.P.E.  Bach ,  one  of  the  sons  of  the  great  Johann  Sebastian ,  and  many  others,  now  forgotten .

  The  first  composer  whose symphonies  are  still  performed  today  with  any  regularity  is  Joseph  Haydn, (1732 -1809),  who  wrote  no  fewer  than  104  of  them  during  his  long  and  distinguished  career . Most  Haydn  symphonies  consist  of  four  movements -  a  first,  sometimes  with  a  majestic  slow  introduction  in  sonata  form,  with  exposition , development  and  recapitulation,  a  slow  movement  followed  by  a  minuet ,  ending  with  a  lively  finale . 

  Three  movement  symphonies  without  a  minuet  were also  written.  Haydn's  younger contemporary  and  friend  Mozart  left  41  numbered symphonies,  and  several  without  numbers . 

  But  the  great  innovator  of  the  symphony  was  Beethoven,  who  lived  from  1770  to  1827.  His  nine  symphonies  revolutionized  the  form.  The  first  two, written at  the  beginning  of  the  19th  century,  show  the  influence  of  Haydn  and  Mozart,  but  the  third,  subtitled "Eroica"  and  inspired  by  Napoleon's  conquests,  is  aboput  twice  the  length  of  the usual  symphony,  and  much  more  complex in  harmony  and structure. 

  The  world-famous  fifth  begins  with  the  da-da da- daaaah  motif  which  every  one  knows.  But  the  last  movement is  unusual  in  using  trombones  for  the  first  time  in  a  symphony,  plus  piccolo  and  contrabassoon .  The  sixth , or "Pastoral" symphony  has  a  specific  story  behind  it,  and  depicts  a  day  in  the  country,  complete  with  a  slow  movement  depicting  a  dreamy  scene  by  the  brook,  a  merry  gathering  of  the  country  folk  with  dancing,  and  a  thunderstorm.  It is  also  unusual  in  consisting  of  five  movements,  and  the  last  three  are  continuous,  without  a  break .

  The  mighty  ninth  was  the  longest  and  most  complex  symphony   that  had  ever  been  written,  and  uses  a  chorus  and  soprano,alto, tenor  and  bass  soloists  in  a  setting  of  the  "Ode  to  Joy"  by  the  German  poet  Friedrich  Schiller,  Beethoven's  contemporary .  Later  composers  such  as  Gustav  Mahler  and  others  used  a  chorus  and  vocal  solists  in  some  of  their  symphonies . At  the  time of  the  first  performance  of  Beethoven's  ninth  in  Vienna,  the  composer  was  deaf .

  Beethoven's  younger  contemporary  Franz  Schubert ,  who  also  lived  in  Vienna  but  was  a native  unlike  the  German-born  giant,  wrote  seven  completed  symphonies,  and  the  famous  unfinished ,  and  several  symphonic  fragments  which  he  never  got  around  to  completing . 

  Other  great  composers  of  the  19th  century  who  wrote  notable  symphonies  include  Felix  Mendelssohn,  Robert  Schumann,  Johannes  Brahms ,  Peter  Ilyich  Tchaikovsky,  Cesar  Franck,  Camille  Saint-Saens,  Anton  Bruckner,  Antonin  Dvorak,  Hector  Berlioz ,  to  name  only  a  handful .

  The  20th  century  also  produced  an  enormous  number  of  symphonies  by  such  great  names as  Gustav  Mahler,  Jean  Sibelius,  Edward  Elgar,  Ralph  Vaughan  Williams,  Carl  Nielsen,  Sergei  Prokofiev,  Dimitri  Shostakovich,  Sergei  Rachmaninov,  and  others,  and  important  American  composers  as  Charles Ives,  Aaron  Copland,  William  Schuman,  Howard  Hanson  and  others  wrote  symphonies  with  a  distinctively  American  character .

  A  symphony  can  last  under fifteen  minurtes  or  well  over  an  hour .  18th  century  symphonies  use  a  small  orchestra  consisting  of  strings,  two  oboes,  bassoons  or  sometimes  flutes ,  and only  occaisionally  clarinets,  with  two  horns,  sometimes  two  trumpets  and  tympani.  But  some  20th  century  and  late  19th  century  symphonies  call  for  enormous  orchestras  with  many  woodwind  instruments  including  piccolo,  English  horn,  bas clarinet  and  contra basson,    as  many  as  eight  horns, four  or  five  trumpets,  four  trombones,  tuba,  extensive  percussion  and  even  an  organ !   Plus a  very  large  string  section . 

  There  is  so  much  to  explore  in  the  rich  repertoire  of  this  great  musical  genre ,  and  so  much  variety  of  approach  to  form .  And it's  all  avaialable  to  you  on  CD ,  DVD  and  through  the  miracle  of  the  internet .





Posted: Jul 26 2009, 08:56 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web