The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Mozart's Delightful Concertos For Horn

  In  his  tragically  short but  amazingly  productive  life,  Wolfgang  Amadeus  Mozart (1756 -1791)  wrote  about  600  works  in  virtually  every  music  genre ; symphonies,  concertos,  chamber  music, operas,  choral  works,  music  for  solo  piano  etc.  His  numerous  concertos  include  no  fewer  than  27  for  piano,  his  own  instrument,  5  for  violin,  and  wind  concertos  for  flute,  oboe,  clarinet  and  bassoon. 

  He  also  wrote  four  for  the  horn,  which  is  my  instrument,  and  they  are  studied  by  every  horn  student  and   part  of  the  basic  repertoire  of  the  horn,  which  also  includes  concertos  by  important  composers such  as  Richard  Strauss,  Paul  Hindemith,  Carl  Maria von  Weber  and  others. 

  All  four  are  delightfully  melodious  and  jolly,  and   many  leading  horn  players  have  performed  and  recorded  them,  including such  great  horn  virtuosos  as  Dennis  Brain ,  Barry  Tuckwell  and  Hermann  Baumann . 

  In  Mozart's  day,  the  horn  was  a  much  simpler  instrument  than  the  one  in  use  today; it  had  no  valves  and  could  not  play  all  the  notes  of  the  scale .  All  the  notes  were  produced  by  variations  in  lip  pressure  and  every  time  a  player  played  in a  different  key,  he  (few  women  played  the  horn  before  recent  years)  had  to  change  onto  a  different  length  of  tubing  to  play  in  whatever  key  a  given  piece  was  in .  If  you were  playing  a  piece  in  C  major,  you  had  to  use  a  C  crook ;  if  in  D,  a  D  crook,  and  so  forth, and  remove  the  crook  for  he  had  been  using  previously. 

  The  instrument  was  basically  just  a  simple  hoop  of  brass.  In  the  early  19th  century,  valves  with  different  lengths  of  tubing  for  different  keys  were  added,  so  that  the  player  could  play  scales  and  play  in  any  key  without  having  to  take  crooks  in  and  out.  Now  composers  were  free  to  write  horn  parts  using  all  the  notes of  the  scale ,  and  horn  parts  became  much  more  complex.

  But  in  the  18th  century,  composers  could  write  some  notes  outside  the  ability  of  the  valveless(also  called  natural)  horn,  because  of  the  technique  of  manouvering  the  player's  right  hand  in  the  bell  to  produce  extra  notes.  However,  these  "stopped"  notes have  a  muffled, muted  sound.  Later,  when  valves  were  the  norn,  composers  sometimes  asked  the  player  to  produce  these  stopped  notes  just for  coloristic  effect.

  Mozart  wrote  his  horn  concertos  for  a  well-known  Austrian  horn  player  named  Joseph  Leutgeb,  who  was  also  one  of  his  friends.  Mozart  liked  him,  but  apparently  thought  he  was  something  of  what  we  might  call  a  dork,  and  wrote  playful  notes  in  his  manuscripts  poking  fun  at  Leutgeb,  calling  him  a  fool  and  an  ox  among  other  less  than  flattering  names !  

  The  concerto  marked  no  1  is  in  only two  movements, lacking  the  usual  slower  middle  movement,  and  was  left  incomplete  at  Mozart's  tragically  premature  death,  but  the  other  three  are  complete.  The  concertos  require considerable  skill  at  the  technique  of  hand-stopping,  and  are  quite  difficult  to  play  without  valves.  The  horn  parts  on  most  orchestral  works  of  the  time  were  much  simpler,  and  mostly  confined  to  the  natural  notes  of  the  valveless  horn,  making  them  much  less interesting  to  play  for  horn  players  today  than  the  horn  parts of  the  19th  and  20th  centuries. 

  In  recent  years,  with  the  revival  of  the  instruments  of  the  past  and  the  attempt  to  recreate  the  performance  styles  of   bygone  days,  replicas  of  valveless  horns  (and  trumpets,which  also  lacked  valves)  have  been  made,  and  a  number  of  horn  players  have  mastered  the  lost  art  of  playing  natural  horns.  There  are  also  several  recordings  of  the  Mozart  horn  concertos  on  replicas  of  the  old  instruments.

  Mozart  also  left  several  fragments  of  horn  concertos  at  his  death,  and  also  wrote  a  delightful  quintet  for  oboe,  clarinet,  bassoon,  horn  and  piano,  and  an  equally  delightful  quintet  for  the  unusual  combination  of  one  violin,  two  violas,  and  cello  plus  horn .  There  are  numerous  recordings  of  the  Mozart  horn  concertos,  and  those  by  the  great  British  horn  player  Dennis  Brain  (1921-1957)  are  considered  classics,  and  still available.  All  of  Mozart's  works  for  horn   will  delight  you,  and  a  good  place  to  look  for  recordings  is,  which  probably  has  the  best  selection  of  classical  CDs  and  DVDs  on  the  internet .




Posted: Jul 19 2009, 09:38 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web