The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

July 2009 - Posts

Some People Never Learn

  Recently, I  had  a  conversation  with  a  lady  who  attends  my  classical  music  program  at  United  Hebrew  Geriatric  center  in  New  Rochelle,  NY  about  classical  repertoire .  She's  the  very  conservative  member  of  my  audience  who  loves  her  traditional  favorites  by  Tchaikovsky  and Rachmaninov  and  hates  anything  more  modern .  Fortunately, the  other  people  here  are  much  more  willing  to  try  something  unusual.

  She  has  her favorites  and  is  extremely  reluctant  to  hear  unfamiliar  works  and  especially  worried  if  I  tell  her  that  I  am  going  to  play  "modern "  music .  She's  even  walked  out  on  me  a  number  of  times,  which  no  one  else  in my  group  does . (Well  they  do  sometimes,  but  that's  because  they  have  other  reaons  having  nothing  to  do  with  the  music  I'm  playing .)

  I  mentioned  that  at  my  next  session  I  was  going  to  play  "The  Planets"  by  the  English  composer  Gustav  Holst  (1874 -1934) .  She  asked  if  this  were  one  of  those  modern  works  she  hates  so  much .  I  told her  that  the  Planets  is  a  work  which  concertgoers  everywhere  have  enjoyed  for  nearly  a  century, and  that  it's  a  colorful  and  melodious  piece.

  But  she  said  that  she  would  still  walk  out  if  she  didn't  like  it.  It's  true  that  many  concertgoers  hate  music  by  composers  such  as  Schoenberg, Berg, Webern,  and  more  recent  ones  such  as  Elliott  Carter  or  Hans  Werner  Henze  and  others,  but  the  Planets,  which  was premiered  in  London  not  long  after the  first  world  war,  is  a  piece  which  no  one  anywhere  seems  to  have  a  problem  with  at  concerts,  and  there  are  many,many  recordings  of  it.

  Unfortunately,  many  concertgoers  today  have similar   attitudes  to  my  reluctant  friend .  It's  not  uncommon  for  people to  attend  a  concert   by  an  orchestra  and  listen  to  a  familiar  work  and  leave  after  the  intermission  when  something  by  a  contemporary  composer  is  being  played  after  it.

  But  if  every  concertgoer  were  as  close-minded  as  this  lady,  our  symphony  orchestras  might  as  well  go  out  of  business.  What  a  pity.

  I  discussed  Holst's  Planets  on  an  earlier  post;  if  you're  new  to  classical  music  and  haven't  tried  it,  don't  miss  getting  a  recording.  It's  a marvelous  piece.



Posted: Jul 31 2009, 08:52 AM by the horn | with 2 comment(s)
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
An Appalling Example Of Reverse Snobbism

  Some  people  wrongly  assume  that  lovers  of  classical  music  are  a  bunch  of  elitist  snobs ,  bet  let's  face  it ;  reverse  snobbism  exists  too  among  those  who  love  other  kinds  of  music ,  or  even  among  non-classical  performers .

  I  recently  discussed  the  website ,  which  hopes to  defend  classical  music  against  alleged  Philistinism ,  and  described  how  it  strikes  some  people  as  blatantly  elitist .  But  some years  ago ,  I   saw  a  debate  on  PBS  between  some opera  singers and  a  prominent  Jazz  critic .  The  discussion  was  on  whether the  US  government  should   support  opera  and  classical  music  in  general .

  Of  course ,  the  opera singers  were  for  this .  But  the  Jazz  critic  disagreed .  He  arrogantly  and  ignorantly  claimed  that "opera  is  not  really  American  music",  or  words  to  that  effect ,  and  that  furthermore, it  was  nothing  but  a  frivolous  entertainment  for  wealthy  people ,  who  attend  it  merely  to "see  and  be  seen ". 

   Sure , there's  the  stereotypical  image  of  wealthy ,  snobbish  people  attending  the  opera  for  purely  social  reasons   but  who  sit  through  the  opera  in  a  state  of  boredom  while  fat  singers  in  ridiculous  Viking  costumes  scream  at  each  other  in  a  incomprehesible  language .  But  this  arrogant  clown  obviously  knew  nothing  about  opera ,  I  wonder  if  had  had  ever  even  attended  a  performance .

  Of  course,  this  is in no  way  to  attack  or  criticize  Jazz  per  se  as  an  art  form .  It's  a  perfectly  legitimate  kind  of  music  which  has  many  devotees  and  has  produced  many  great  musicians .  But  as  the  old  saying  goes,  don't  knock  something  if  you  haven't  tried  it .

  But  this  Jazz  critic  was  obviously  ignorant  of  the  fact  that  opera  was quite  popular in  America  long  before  Jazz  came  into  existence,  and  that  many  distinguished  American  composers  have  written  American  operas  based  on  American  subjects  which  have been  successfully  performed  all  over  America and even  in  Europe .

  How  about  George  Gerswhin,  Aaron  Copland ,  Samuel  Barber ,  Virgil  Thomson ,  Ned  Rorem ,  John  Corigliano,  Philip  Glass ,  John  Adams ,  William  Bolcom ,  just  to  name  a  handful  ?   All  the  cream  of  American  classical  music . 

  And  don't  believe  that  opera  is  just  for  rich  snobs .  Opera  fans  are  as  passionate  about  opera  as  baseball ,  football,  basketball  and  soccer  fans  are  about  sports .  When  they  go  to  the  opera  they  are intensely  caught  up  in  the  action  of  the  opera ,  and  they  are  rooting  for  the  singers  the  way  sports  fans  root  for  the  home  team .

  Also ,  I  wonder  what  this  Jazz  critic  thought  about  other  kinds  of  classical  music ,  such  as  orchestral  or  chamber  music  etc .  I  don't  want  to  think  about  it.

Posted: Jul 30 2009, 08:48 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Quirks And Eccentricities Of The Great Composers

  It's  said  that  there  may  be  some kind  of  connection  between  genius and eccentricity .  Certainly, many  of  the  great  composers, and  some  lesser-known  ones , have  had  their  funnyosities .

  Mozart  was  something  of  an  oddball,  and  is  known  to  have  had  a  potty  mouth  and  something  of  an  obsession  with  bodily  functions .  His  letters  have  often  been  cenored  in  print,  and  they  are  not  for  the  prudish !   When  the not  very  historically  accurate  but  highly  entertaining  movie  Amadeus  came  out  in  the  80s, the actor  Tim  Hulce,  who  played  Mozart,  cultivated  a  weird ,  high -pitced  kind  of  laughter,  and  apparently,  people  all  over  Europe  starting  imitating  this  for  laughs !

  Wagner,  that  megalomaniac,  anti-semite,  womanizer  and  dead  beat,  loved  to  be  surrounded  by  luxury,  and  reportedly  could not  compose  unless  he  was  wearing  silk  underwear  and  enveloped  by  perfume !   His  Austrian  contemporary , the  great  organist  and  symphonist  Anton  Bruckner ,  who  idolized  him,  was  not  only  a  devout  Catholic  but  something  of  a  religioud  freak, though  not  an  intolerant  fanatic .  He  was  obsessed  by  counting  numbers  and  their  religious  significance,  kept  religious  icons  over his  bed  to  kiss,  and  was an  all  around  dweeb .

  Alexander  Scriabin (1872 -1915),  was  a  Russian  pianist,  composer  and  a  kind of  New  Age  religious  nut  long  before  the  New  Age  became  fashionable .  He  was  involved  with  Theosophy,  and  put  elements  of  weird  mysticism  into his  music .  One  of  his  orchestral  works  is  called  the  "Poem  of  Ecstacy"  and  it's  a  wild,  orgiastic  joy  ride,  sort  a  of  an  LSD  trip  before  LSD  existed .

  One  of  his  piano  sonatas  is  called  "Black  Mass",  and  he  dreamed  of  writing  a  massive  orchestral  and  choral  work  combining  colors,  odors  etc  which  would  usher  ina  new  age.  He  had  synaesthesia,  and  could  literally  hear  music  as  color  in  the  visual  sense !   His  extravagant  work"Prometheus,Poem of  Fire",  for  piano,  chorus  and  orchestra , calls  for  a  color  machine  to  go  along  with  the  performance .

  The  eccentric  French  composer  Eril  Satie, (1866 -1925),   famous  for  his  odd  piano  pieces  with  titles  such  as  "Dessicated  Embryos",  "Truly  Flabby  Preludes for a  Dog",  "Bureaucratic  sonatina" ,  and   other  weird  titles, lived  alone in  a  remote  section  of  Paris,  and   would  not  bathe,  but  only  rubbed  his  skin  with  pumice,  ate  only  white  things,  and had  many other  weird  characteristics.

  The  great  American  composer  Charles  Ives,  whom  I  profiled  some time  ago,  had  studied  music  at  Yale,  but  decided  to  go  into  the  Insurance  business  because  he  realized  that  his  wildly original  music  would  make  earing  a living  in  that  field  impossible,  kept  his  distance  from  the  musical  establishment  of  conductors,  orchestras,  managers  etc,  and  avoided  the  limelight,  having  become  independently  wealthy .  He  hated  this  musical  establishment  and  called  its  membership"sissies". 

  The  California  loner  Harry  Partch  (1901 -1974),  was even  more  contemptuous ,    rejected  the  whole  tradition  of   Western  Classical  Music,  and  concerned  himself  with  microtonal  music,  and  invented  strange-looking  musical  instruments  which  could  play sclaes  of  43  instead  of  12  tones !  His  music  can  only  be  played  on  the  instruments  he  invented.  He  lived for  a  time  as  a  Hobo !

  The  great  Czech  composer  Leos  Janacek  (1854 -1928),  whom  I've  also  discussed  earlier,  was  fascinated by  the intonation  and  melodic  patterns  of  his  native  Czech  language,  and  this  influenced  his   operas,  such  as  Jenufa,  The  Cunning  Little  Vixen and  Katya  Kabanova  etc.  He  always  kept  notebooks  to  write  down the  melodic  contours  of  people  he  met  in  public,  and  many  of  these  have  been preserved .  He  even  did  this  with  animals  in  Zoos !

  Of  course,  many  other  famous  composers  were,  or  are perfectly  normal  people . 



Posted: Jul 29 2009, 08:56 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
The Birth Of Opera In Renaissance Italy And Its Growth Over The Centuries

  Opera  has  been  in  existence  for  about  four  centuries  now,  and  is  performed  all  over  the  world .  Audiences can  attend  performances of  operas  by  Italian, French,  German, Austrian ,Russian,  Czech  ,  English  and  American composers ,  even  Asians ,  today  in  a  variety  of  languages  . 

  But  the  birth  of  opera  was  almost  accidental , beginning  in  Florence,  Italy  at  the  end  of  the  16th  century ,  when  a  group  of  prominent  Italian  composers,  poets,  scholars  and  intellectuals  called  the  Camerata  was  formed .  This  group ,  inspired  by  the  ideals  of  the  Renaissance,  sought  to  revive  ancient  Greek  drama,  which  they  believed  may  have  been  partially  sung . 

  So  opera,  that  potent  combination  of  drama  and music,  was  born .  The  poets  and  composers  created  a  kind  of  sung  drama  accompanied  by  musical  instruments .  Naturally,  the  new  form  of  drama  featured subjects  based  on  greek  mythology,  such  as  Orpheus  and  Euridice,  Apollo and  Daphne,  and  other  ancient  Greek  myths. 

  The  first  known  opera  was  Dafne, with  music  by  a once  famous  composer  named  Jacopo  Peri ,  but  this  work  has  been  lost .  The  first  surviving  opera  is  by  the  great  Italian  composer  Claudio  Monteverdi  (1567 -1643) ,  La  Favola  D'Orfeo,  or  the  myth  of  Orpheus  and  Euridice,  later  made  into  a  famous  opera  by  the  18th  century  composer  Gluck. 

  Opera  spread  throughout  Italy  and  was  no  longer  an  art  form  for  the  aristocracy;  public  opera  houses  opened  in  Florence,  Venice,  Naples  and  elsewhere,  and  French  and  German  composers  began  to  write  operas  in  their  own  languages.  In  France,  opera,  mixed  with  ballet  became  a  pastime  of  the  French  kings,  and  lavish  court  entertainments  became  the  rage,  and  the  Italian  born  Giovanni  Battista  Lully,  whose  name  was  Gallicized  to  Jean -Baptiste  Lully,  became  the  favorite  composer  of  the  French  kings  in  the  17th  century .  His  elaborate  operas  have  been  revived  occaisionally  in  our  time.

  There  were  different  kinds  of  opera ;  the  elaborate  Opera Seria,  or  opera based  on  serious  mythological  or  historical  subjects , and  the  comic   kind  of  opera, or  Opera  Buffa.   

  In  the  18th  century,  the  German born  Christoph  Willibald  Gluck  reformed  opera ,  concentrating  on  pure  drama  and  expressivity,  rather  than  elaborate  staging  and  vocal  display.  Mozart's  operas,  such  as  Don  Giovanni  and  the  Marriage  of  Figaro  achieved  great  success  and  are  still  popular . 

  In  the  early  19th  century,  Italian  composers  such  as  Rossini,  Donizetti  and  Bellini  wrote  operas  of  the  so-called  Bel  Canto  school, Bel Canto  meaning  beautiful  singing,  offering  famous  singers  a  chance  to  show  of  both  their  beauty  of  sound,  expressivity  and  spectacular  dispays  of  agility,  leading  to  the  operas  of  Giuseppe  Verdi  (1813-1901) ,  which  are  still  popular  today,  and  the  romantic  operas  of  Puccini  , including  La  Boheme. 

  In  the  late  19th  century,  the  Italian  Verismo,  or  realistic  school  of  opera  came  about,  avoiding  mythology  and  the  aristocracy  for  plots,  and  dealing  with  the  gritty  lives  of  common  people.

  German  opera  began  to  flourish  in  the  19th  century,  with  Carl  Maria  von  Weber  and  his  opera  Der  Freischutz(the  freeshooter) , and  plots  based  on  German  history  and  folklore  begame  popular , including elements  of  German  fairy  tales .  The  giant  of  German  opera  was  Wagner,  whose  harmonically  complex and lengthy  operas dominated  the  age,  and  had  great  influence  even  into  the  20th  century.

  Elsewhere,  great  Russian  composers  such  as  Tchaikovsky,  Mussorgsky  and  Rimsky-Korsakov  created  a  Russian  operatic  tradition  using  Russian  history  and  folklore ,  and  the  same  was  true  in  Bohemia,  now  the  Czech  republic,  with  Smetana  and  Dvorak .

  In  the  20th  century,  opera  became  even  more  diverse,  with  the  first  atonal  operas  by  Alban  Berg  and  his  teacher  Arnold  Schoenberg,  the  creation  of  American  opera  with  masterpieces  such  as  Gershwin's  Porgy  and  Bess . 

   And  Opera  is  now  more  diverse  than  ever ,  with  400  years  of  repertoire  avaiable  to  us.  This  great  art  form  has  never  been  more  alive.

Posted: Jul 27 2009, 09:24 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
A Brief History Of The Symphony As A Musical Form

  When you attend  a concert by  a symphony  orchestra,  you  will often, but  not  always  hear  an  orchestral  work , usually  in  several movements,  called  a symphony .  But  just  what  is  a  symphony, and  how  did  this  kind  of  composition  come  into being ?  The  story  is  most  interesting,  and  here  is  a brief  overview .

  The  term  Symphony  comes  from  the  Greek  Syn - phone -  a  coming  together  of  sounds ,  or  a  sounding  together .  The  earliest  use  of  the  term  for  a  composition  comes  from  late 16th century  Italy,  when  the  Venetian  composer  Giovanni  Gabrieli,  who  was  in  charge  of  music  for  the  cathedral  of  San  Marco,  which  still  exists  there,  wrote  a  work  combining  voices  and  various  musical  instruments  called  the  Sacrae  Symphoniae .  Gabrieli  is  famous  for  his  antiphonal  brass  music  exploiting  the  resonant  acoustics  of  that  great  Cathedral.

  By  the  18th  century,  what  we  now  call  the  overture to  an  opera,  or  an  oratorio,  was  called  the  Sinfonia.  In  the  scores  to  the  operas  and  oratorios of  Handel and  his  contemporaries,  you  can  see  this  description  of  the  introduction . 

  A  typical  sinfonia  to  an  opera  or  oratorio  would  usually  consist  of  thre  parts ;  a  lively  section  followed  by  a  slower  one,  leading  to  another  lively  part,  often  in  the  form  of  a  minuet .  Some  of  the  sinfonias  came  to  be  performed  separately at  concerts ,  and  soon,  composers  began  to  write  sinfonias  as  an  independent  form  for  those  concerts ,  with  no  connection  to  any  opera .

  Many  once  prominent  18th  century   composers  wrote  sinfonias  to  be  performed  at  concerts,  such  as  the  Italian  Giovanni  Battista  Sammartini,  the  German  Johann  Stamitz  and  C.P.E.  Bach ,  one  of  the  sons  of  the  great  Johann  Sebastian ,  and  many  others,  now  forgotten .

  The  first  composer  whose symphonies  are  still  performed  today  with  any  regularity  is  Joseph  Haydn, (1732 -1809),  who  wrote  no  fewer  than  104  of  them  during  his  long  and  distinguished  career . Most  Haydn  symphonies  consist  of  four  movements -  a  first,  sometimes  with  a  majestic  slow  introduction  in  sonata  form,  with  exposition , development  and  recapitulation,  a  slow  movement  followed  by  a  minuet ,  ending  with  a  lively  finale . 

  Three  movement  symphonies  without  a  minuet  were also  written.  Haydn's  younger contemporary  and  friend  Mozart  left  41  numbered symphonies,  and  several  without  numbers . 

  But  the  great  innovator  of  the  symphony  was  Beethoven,  who  lived  from  1770  to  1827.  His  nine  symphonies  revolutionized  the  form.  The  first  two, written at  the  beginning  of  the  19th  century,  show  the  influence  of  Haydn  and  Mozart,  but  the  third,  subtitled "Eroica"  and  inspired  by  Napoleon's  conquests,  is  aboput  twice  the  length  of  the usual  symphony,  and  much  more  complex in  harmony  and structure. 

  The  world-famous  fifth  begins  with  the  da-da da- daaaah  motif  which  every  one  knows.  But  the  last  movement is  unusual  in  using  trombones  for  the  first  time  in  a  symphony,  plus  piccolo  and  contrabassoon .  The  sixth , or "Pastoral" symphony  has  a  specific  story  behind  it,  and  depicts  a  day  in  the  country,  complete  with  a  slow  movement  depicting  a  dreamy  scene  by  the  brook,  a  merry  gathering  of  the  country  folk  with  dancing,  and  a  thunderstorm.  It is  also  unusual  in  consisting  of  five  movements,  and  the  last  three  are  continuous,  without  a  break .

  The  mighty  ninth  was  the  longest  and  most  complex  symphony   that  had  ever  been  written,  and  uses  a  chorus  and  soprano,alto, tenor  and  bass  soloists  in  a  setting  of  the  "Ode  to  Joy"  by  the  German  poet  Friedrich  Schiller,  Beethoven's  contemporary .  Later  composers  such  as  Gustav  Mahler  and  others  used  a  chorus  and  vocal  solists  in  some  of  their  symphonies . At  the  time of  the  first  performance  of  Beethoven's  ninth  in  Vienna,  the  composer  was  deaf .

  Beethoven's  younger  contemporary  Franz  Schubert ,  who  also  lived  in  Vienna  but  was  a native  unlike  the  German-born  giant,  wrote  seven  completed  symphonies,  and  the  famous  unfinished ,  and  several  symphonic  fragments  which  he  never  got  around  to  completing . 

  Other  great  composers  of  the  19th  century  who  wrote  notable  symphonies  include  Felix  Mendelssohn,  Robert  Schumann,  Johannes  Brahms ,  Peter  Ilyich  Tchaikovsky,  Cesar  Franck,  Camille  Saint-Saens,  Anton  Bruckner,  Antonin  Dvorak,  Hector  Berlioz ,  to  name  only  a  handful .

  The  20th  century  also  produced  an  enormous  number  of  symphonies  by  such  great  names as  Gustav  Mahler,  Jean  Sibelius,  Edward  Elgar,  Ralph  Vaughan  Williams,  Carl  Nielsen,  Sergei  Prokofiev,  Dimitri  Shostakovich,  Sergei  Rachmaninov,  and  others,  and  important  American  composers  as  Charles Ives,  Aaron  Copland,  William  Schuman,  Howard  Hanson  and  others  wrote  symphonies  with  a  distinctively  American  character .

  A  symphony  can  last  under fifteen  minurtes  or  well  over  an  hour .  18th  century  symphonies  use  a  small  orchestra  consisting  of  strings,  two  oboes,  bassoons  or  sometimes  flutes ,  and only  occaisionally  clarinets,  with  two  horns,  sometimes  two  trumpets  and  tympani.  But  some  20th  century  and  late  19th  century  symphonies  call  for  enormous  orchestras  with  many  woodwind  instruments  including  piccolo,  English  horn,  bas clarinet  and  contra basson,    as  many  as  eight  horns, four  or  five  trumpets,  four  trombones,  tuba,  extensive  percussion  and  even  an  organ !   Plus a  very  large  string  section . 

  There  is  so  much  to  explore  in  the  rich  repertoire  of  this  great  musical  genre ,  and  so  much  variety  of  approach  to  form .  And it's  all  avaialable  to  you  on  CD ,  DVD  and  through  the  miracle  of  the  internet .





Posted: Jul 26 2009, 08:56 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Can Good Looks And Slick Publicity Alone Make A Successful Career In Classical Music ?

 The  answer  is  no .  Good  looks  and  slick  publicity  may  help  somewhat ,  but  without  genuine  and  considerable  talent  and  technique, as  well  as  rigorous  training ,no  aspiring  opera  singer ,  violinist ,pianist  or  cellist  etc ,  is  going  to  get  anywhere . Remember the  old  joke  "How  do  you  get  to  Carnegie Hall?  Practice !" 

  Of  course,  image  is  all  in  entertainment  today,  in  movies, television  and  pop  music,  image  is  everthing.  But  if  a young  pianist  doesn't  have  the  chops  to  get  through  a  concerto  by  Tchaikovsky  or  Rachmaninov ,  he  or  she  is  not  going  to  go  anywhere . 

  There  are  quite  a  few young  and  glamorous  opera  singers  and  violinists, cellists  and  pianists  etc  who  are  decidedly  good-looking ,  and  this  may  help  them  with  publicity,  but  I  can  assure  that  they  would  not  be  making  successful  careers  today  without  genuine  talent  and  hard  work.

  Sopranos Anna  Netrebko,  Renee  Fleming ,  Daniele De Niese,  tenor  Joonas  Kaufmann,  baritones Dimitri  Hvorostovsky,  Nathan  Gunn ,Erwin  Schrott,  Thomas  Hampson,  violinists  Anne-Sophe  Mutter,  and others  are  more  than  pretty  faces .

  But  some cynical  classical  music  critics  today,  who  are  often  unfairly  dismissive  of  young  talents  in  the  field,  tend  to  belittle  and  dismiss  certain  talented  young  performers  as  merely  the  product  of  slick  publicity .  But  they're  dead  wrong . 

  These  critics  show  a tendency  to  idealize  the  past  of  classical  music,  when  everything  was  supposedly  so  much  better,  when  the  true  giants  of  the  field  were  activew,  such  as  Jascha  Heifetz,  Vladimir  Horowitz,  Pablo  Casals,  and  other  great  names  were  active ,  and  to  bewail the  supposed  lack  of  great  musicians  today . I've  been  reading  these knee-jerk  laments  by  music  critics  for  decades .  And  you  can  be  sure  that  decades  from  now,  when  all  of  today's  great  classical  musicians  are  either  dead  or long  retired,  critics  will  be  doing  the  same  thing ! 

  Some  things never  change !




Posted: Jul 25 2009, 08:55 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Is Classical Music In Trouble ?

  Yes  and  no . There  are  definite  problems ,  and   the  current  economic situation  both  in  the  US  and  abroad  does  threaten  some  of  our  orchestras and  opera  companies .  But  I'd  like  to  take stock of  this  situation  with  a  list  of  pluses  and  minuses .

  Among  the  US  orchestras and  opera  companies  having  serious  financial  difficulties  and  other  difficulties  are :  The  New  York  City  Opera,  the  Metropolitan  Opera,  the  Chicago  Lyric  Opera,  and  the Los  Angeles and  San  Francisco  operas .  Because  of  the  loss  of  a  season  due  to  renovation of  the  David  H  Koch  theater  in  Lincoln  Center  and other  problems,  the  existence  of  New  York's  plucky  second  opera  company is  in  jeopardy .  The  Met  lost  a  staggering  $ 100  million from  its  endowment  fund  and  was  forced to  cancel  revivals  of  a  number  of  productions . 

  Opera  Pacific  in  California, the  Baltimore  and  Connecticut  opera  companies  have  folded .  The LA  and  San  francisco  opera   had to  lay  off  administrative  staff .

  World-famous  US  orchestras  such  as  the  Boston  Symphony, the   Philadelphia  and  Cleveland  orchestras etc,  are having  difficulties .  The  BSO  was  forced  to  cancel  a  European  tour  recently.  In  Arizona,  the  Phoenix  symphony  is  not  unlikey  to  fold  soon,  and  in  New  York,  the  Brooklyn  Philharmonic  had to  cancel  concerts.  Other  orchestras  in  difficulty  include  the  Honolulu  symphony,  the  Virginia  symphony,  the  Shreveport  Louisiana  symphony,  and  the  Minnesota  orchestra  in  Minneapolis .

  Virtually  none  of  our  leading  orchestras  now  has  a  recording  contract  with  any  of  the  major  record  labels  such  as  Decca,  EMI,  Deutsche  Grammophon,  Philips, RCA  or  Sony  Classical .  Some  have  made  isolated  recordings  here  and  there,  usually  live,  but  studio  recordings  by  major  orchestras  seem  to  be  a  thing  of  the  past. 

  Supposedly,  the  audiences  at  orchestral  concerts  is  aging,  and  younger  people  rarely  attend  concerts  for  various  reasons ,  none  really  valid . There  are  not  too  many  classical  radio  stations left  in  the  US,  and  WQXR  has  been  sold  by  the  New  York  Times.

   But  on  the  plus  side :  Opera  is  more  popular  than  ever  before  in  America,  and  there  are  more  opera  companies than  ever  before  here.  Every  year,  audiences  are  growing,  and  more  and  more  younger  people  are  catching  the  opera  bug. 

  The  Metropolitan  opera has recently  started  broadcasting  some of  its  performances  live  into  movie  theaters  all  over  America  in  High  Definition,  and  this  has been  a  smashing  success.  And  now  European  opera  companies  are  beginning to  do this .

  Every  year,  there  are  well  over  30,000  performances  of classical  music  in  America,  orchestral  concerts,  operas,  chamber  music,  solo  recitals  etc.  Our  music  schools  are  full  of  highly  talented  young  aspiring  musicians ,  even  if  the  competion  for  jobs  and  careers is  extremely  stiff .

  It's  never  been  easier  to  hear  classical  music ,live  or  recorded  than  the  present  day.  Although  there  are  not  too  many  classical  record  stores  left,  the  internet  makes  an  infinitely  wider  selection  of  classical  music  available  than  any  record  store  ever  could .  You  can  hear  and  see  concerts  and  opera  from  all  over  the  world  on  the  internet. 

  To  quote  Chrales  Dickens,  it's  both  the  best  and  worst  of  times  for  classical  music  today. 


Posted: Jul 24 2009, 08:57 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
The Controversy Over The Los Angeles Opera's Ring Cycle

 Recently,  Los  Angeles  county  supervisor  Mike  Antonovich  criticized  the  Los  Angeles  Opera  over  the  way  its  spectacular,  multimillion  dollar  production  of  Wagner's  mighty  Ring  cycle  is  being  presented.  This  is  the  first  time  the  LA  opera  has  done  the  Ring,  and  there  has  been  a  great  deal  of  publicity  and  controversy  surrounding  it. 

  Antonovich  stated  that  it  was  wrong  for  the  LA  opera  to  concentrate  on  the  work  of  a  rabidly  antisemitic  composer  who  was  idolized  by  Hitler,  rather  than  offering  public  forums,lectures  and performances  of  operas  by  Jewish  composers  who  were  suppressed  by  the  Nazis  to  counterbalance  Wagner's  supposedly  antisemitic  works.

  But  in  fact,  the  LA  opera's  distinguished  music  director,  American  conductor  James  Conlon, has  been  a  champion of  such  music,  and  recently  led  a  production  of  the  opera"The  Birds",  by  the  once  well-known  German  composer  Walter  Braunfels,  whose  music  was  suppressed  by  the  Nazis  because  he  was half  Jewish,  among other  composers. Some of  these  composers  were  Jews  who  died  in  concentration  camps,  such  as  Erwin  Schulhoff,  Pavel  Haas  and  Victor  Ullmann .  Their music  has  been  revived  in recent  years  and  also  recorded .

  In  fact,  I  have  a  CD  of  that  opera  which  was  recrded  some  years  ago  as  part  of  Decca  records  project  to  record  music  by  those  composers ,  and  I   like  the  opera  very  much.  This  is  the  "Degenerate  Music"  series,  which  is  what  the  Nazis  called   the  music  of  Jewish  composers  and  others  who  were  too  avant-garde  for  them. 

  But  people  should  be  aware  that  Wagner's  Ring  has  absolutely  nothing  to  do  with  Jews  or  Judaism .  It  is  a  timelss  epic  based  on  Germanic  and  Scandinavian  mythology  and  does  not  glorify  Nazi  principles  in  any  way .  In  it,  Wotan,  the  chief  of  the  gods,  and  the  other  gods  and  goddesses  are  destroyed  by his  lust  for power  and  world  domination  and  a  magic  but  accursed  ring  which  grants  supreme  power  to  its  possessor . 

  In  addition ,  Wagner's  antisemitism ,  reprehensible  as it  was ,  never came  remotely  close  to  that  of  Hitler  and  the  Nazis  and  their  insane  genocidal   policies .  And  as  the  old  cliche  goes,  some  of  his  best  friends  were  Jews . He  worked  closely  with  many  important  Jewish  musicians  and  intellectuals .

  Hitler  never  knew  Wagner ,  who  died  in  1883 , six  years  before  he  was  born.  Unfortunately ,  he  read  all  manner of  things  into  the  great  composer  which  simply  aren't  there in  his  works .  Perhaps  Antonovich  should  stick  to  trying  to  help  run  the  great  city  of  Los  Angeles .  He  has  far  more  pressing  matters  .  Also,  I've  been  getting  sloppy  lately  with  typing .  I  shopuldn't  be  misspelling  words  like "English" . Pardon  me. 







Posted: Jul 23 2009, 08:55 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Suicide Of Sir Edward Downes , A Distinguished Englsih Conductor

 Just  a  couple  of  weeks  ago  ,  Sir  Edward  Downes ,  a  well-known  English  conductor  and  his  wife  committed  suicide  with  his  wife  in  Switzerland ,  where  assisted  suicide  is  legal ,  unlike  England . 

  Downes ,  85,  had  been  suffering  from  both  failing  eyesight  and  hearing ,  and  his  wife  had  terminal  cancer .  The  veteran  maestro  had  conducted  regularly  at  London's  presitigious Royal  Opera  house  and  had  been  music  director  of  the  BBC  Philharmonic  in  Manchester  as  well  as  the  Australian  Opera  in  Sydney,  and  had  made  a  number  of   recordings  for  England's  Chandos  records .

  There  is  nothing  worse  for  a  musician  than  to  lose  one's  hearing .  Beethoven's  deafness  is  well-known,  but  he  lost  it  gradually  starting  in  his  early  30s  , and  the  great  Czech  composer  Bedrich  Smetana  (1824 -1884 )  also  went  deaf  in  his  later  years ,  and  spent  the  last  years  of  his  life  institutionalized  because  of  the  effects  of  syphillis.

  The  great  French  composer  Gabriel  Faure  (1845 -1924)  also  went  deaf  late  in  life . Both  Bach  and  Handel  went  blind  late in  life ,  and  Beethoven  wrote  an  agonized  open  letter  to  the  public  discussing  his  hearing   loss .  This  is  known  as  the  Heiligenstadt  testament , after  the  town  near  Vienna  where  it  was  written .

  Robert  Schumann  (1810 -1856 ) , also  suffered  from  syphillis  and  had  to  be  placed  in  an    institution  because  of   severe  mental  illness .  He once  attempted  sucide  by  jumping  into  the  Rhine . As  they  say,  there  but  for  the  grace  of  God  go  I  !

Posted: Jul 22 2009, 09:03 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Anecdotes About Some Famous Composers -Plus Humorous Quotes

 Stories  about  the  famous  conductors  are  legion ;  sarcastc  comments  by  them  during rehearsals,  conflicts  between  them  and  famous  opera  singers,  pianists, violinists  and  orchestral  musicians  at  rehearsals,  their  mistakes  foibles,  malapropisms  and  so  much  more .  These  have  survived  through  tales  by  orchestral  musicians and  others. 

  The  debonair  and  exccentric  English  conductor  Sir  Thomas  Beecham  had  a   wit  comparable  to  Oscar  Wilde's;  musicians  loved  his  rehearsals because  he  would  always  crack  them  up,  unlike  the  harsh methods  of  such  martinets  as  Fritz  Reiner,  Arturo  Toscanini,  and  George  Szell  .

  At  a  rehearsal  of  Verdi's  famous  opera  Aida,  which  takes  place  in  ancient  Egypt  and  has  a spectacular  scene  where  all  manner  of   live  animals  were  used  during  a  scene  of  public  spectacle, a  horse  left  a sizable  deposit  on  stage.  Beecham  replied -"God,  what  a  critic !".

  He  also  claimed  that  a  musicologist  is  some  one  who  can "read music  but  can't  hear  it",  and  that" No  opera  star  has  yet  died   soon  enough  for  me".  Also, "The  English  public  may  not  like  music,  but  they  absolutely  love  the  sound  it  makes". 

  "There  are  two   golden  rules  for  an  orchestra. Start  together  and  finish  together.  The  public  doesn't  give  a  damn  about  what  happens  inbetween". 

  The  famous  German-born  conductor  Otto  Klemperer, about  whom  I  wrote  earlier,  was annyoying  the  musicians  of  the  New  York  Philharmonic  during  rehearsals  with  his  endless  talk  about  the  philosophical  and  spiritual  significance  of  the  profound  masterpieces  by  Beethoven  and  Brahms  he was rehearsing.  He  was  droning  on  and  on  and  the  musicians  were  getting  exasperated.  Why  didn't  he  just  tell  them  how  he  wanted  the  music  to  be  pkayed  and  get on  with  it?

  Finally,  the   Italian-born  principal  oboist  of  the  orchestra,  who  was  a man  of  few  words,  and  spoke  with  a  thick  Italian  accent,  and  was  famous  for  shortening  people's  names,  came  up  to  Klemperer  at  intermission .  The  oboist  was  very  short.,  and  Klemperer  was  about  six  foot  six.  He  stated  simply,"Klemps,  you  talka  too  much ."  The  maestro  got  the  point.

  The  Hungarian  born  podium  tyrant  Fritz  Reiner,  who  was  an  exact  contemporary  of  Bela  Lugosi,  and  bore  an  uncanny  resemblance  to  him,  might  be  called  the  Dracula  of  conductors. He  terrified  musicians  with  his  stern  manner  at  rehearsals  and  totally  unforgiving  attitude  toward  mistakes  by  musicians .  He  could  detect  the  slightest  flaws  in  playing  and   was  notorious  for  firing  musicians  he  considered  incompetent. 

  In  those  days,  conductors  had  absolute  power  over  musicians,  and  could  fire  them  summarily. But  they  abused  this  prerogative  so  badly  that  in  the  1960s,  the  American  musicians  union   took  measures  to  curb  their  arbitrary  firings  and  took  measures  to  protect  the  musician's  jobs,  and  this  is  true  now.  Today,ductor  who  is  in  charge  of  a  US  orchestra  has  the  option  of  granting  a new musician  tenure  after  a  probationary  year  or  not,  but  cannot dimiss  a  player  after  that  without  hearings  to  prove  a  musician  is  incompetent. 

  So  the  joke  among  musicians in  American  orchestras  such  as  the  Chicago  Symphony,  which  he  led  from  1953  to  his  death  ten  years  later,  was  the  prediction  that  when  he  died,  he  would  fire  his  own  pall  bearers  at  the  funeral !

  He  was  also  famous (or  notorious)  for  beating  time  with  the  tiniest  gestures ,  unlike  the  more  semaphore-like  manner  of  other  conductors.  He  did  this  deliberately  to  keep  the  musicians  on  their  toes  and  make  them  follow  him  closely.  One  day, a  musician  came  to  a  rehearsal  with   binoculars.  Reiner  was  puzzled  and  asked  him  what  he  was  doing,  and  the player  said,  "I  trying to  find  the  beat."  Reiner  was  not  amused  and  fired  him .

  During  the  1960s,  the legendary  Austrian  conductor  Herbert von Karajan  held  a  variety  of  prestigious  posts in  Europe,  such  as  the  Berlin  Philharmonic,  music  director  of  the  Vienna  State  opera  and  other  positions.  Some  complained  that he  was  spreading himself  thin.  An  apocryphal  story  goes  thusly :  Karajan  gets  into  a  Taxi  after  arriving  in  a  large  European  city.  The  driver  asks  him  where  he is  going.  Karajan  replies  "You  can  take  me  anywhere.  My  services  are  in  demand  all  over ".

  The  famous  Hungarian-born  conductor  Eugene  Ormandy,  who  led  the  great  Philadelphia  Orchestra  for  no  fewer  than  forty  years or  so  until  his  retirement  in  1980,  was  famous  for  mangling  the  English  language  with  the  virtuosity  of  former  president  Bush  or  Yogi  Berra .

  Here  are  some  pearls  from  his  rehearsals:  To  a  musician:  "Why  do  you  always  insist  on playing  when  I'm  trying  to  conduct?"   "I  never  say what  I  mean  but  I  always  manage to  say  something  similar".  To  the  orchestra: "Let  me  say  what  I  do  here. I  don't  want  to  confuse  you  more  than  absolutely  necessary".  Musician:  " Is  that  a  G  or  a  G  sharp?"   Ormandy: "Yes".

   And  these  stories  are  just  the  tip  of  the  iceberg !

Posted: Jul 21 2009, 09:13 AM by the horn | with 1 comment(s)
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
How Do You Make A Career As A Conductor ?

  There  is  no  one  way  to  do  this,  but  starting  out  is  far  from  easy,  no  matter how  talented  you  may  be .  And  no  one  is  going  to  make  a  successful  career  as  one  without  considerable  talent !   Orchestra  musicians  will see  through  you  instantly  if  you  lack  the  enormous  amount  of  technical  skill  and  knowledge  required . They  aren't  impressed  easily .

  In  the  18th  century,  when  the  orchestra  as  we know  it  came  into  being,  there  was  no  one  in  front  waving  a  stick .  Usually,  the  concertmaster,  or  leader  of  the  violins,  would  lead,  sometimes  with  the  help  of  a  harpsichordist  adding  chords  and  melodic embellishments .  This  was  enough  to  keep  the  orchestra  together . 

  But  in  the  19th  century,  when  orchestras  became  larger,  and the music  became  more  rhythmically  complex,  some  one,  often  the  composer,  would  beat  time .  Eventually,  conducting,  and  with  a  baton(although  not  all  conductors  use  one)  became  a  distinct  profession . 

  Still,  many of  the  greatest  conductors  have  also  been  composers,  such  as  Leonard  Bernstein,  Wilhelm  Furtwangler,  Otto  Klemperer,  Pierre  Boulez,  Gustav  Mahler, Richard  Strauss  and  others,  up  to  the  present  day,  but  not  all .  Many  famous  conductors  have  started  out  in  opera  houses,  where  they  functioned  as  rehearsal  pianists  and  coaches  to  opera  singers,  later  becoming  assistant  conductors,  and  conducting  the  offstage  bands which  are  so  common  in  opera . 

  It's  important  for  a  conductor  to  have  mastered  at  least  one  instrument,  and  many  have  started  out  as  accomplished  pianists,  violinists,  cellists,  or  even  flutists,  oboists,  clarinettists  or  horn  players,  or  organists,  such  as  the  legendary  Leopold  Stokowski  (1882 -1977 ).  Arturo  Toscanini  and  Englishman  Sir  John  Barbirolli  were  cellists,  and  Solti,  Karajan,  Bernstein,  and  others  were  pianists.  Ability  on  the  piano  helps  one  in  studying  and  mastering  complex  orchestral scores,  and  ability  to  play  a  string  instrument  is  helpful  with  such  important matters  as  bowing  of  string  parts .

  Many  famous  musicians  have started  out  as  piano  or  violin  virtuosos, etc ,  and went  on  to  conducting,  such  as  today's  Vladimir Ashkenazy( piano), Mstislav  Rostropovich (cello),  and  Itzhak  Perlman(violin), to name   only  a  few .

  Budding  conductors  would  often  work  under  the  tutelage  of  eminent  conductors  in  those  opera  houses,  and  eventually  be  entrusted  with  conducting  some  perfomances  in  the  house .  They  would  then  start  conducting in  other  opera  houses  as  their  reputations  grew,  and  often  become  music  directors  in  other  opera  houses .  Then  they  would  graduate  to  conducting  symphony  orchestras ,  and  many  great  conductors  have  started  out  this  way,  such  as  Guistav  Mahler,  Richard  Strauss,  Otto  Klemperer, Sir  Georg  Solti,  and  others . 

  Other  renowned maestros  never  conducted  opera,  or  did  so  rarely,  and  started  out  with  symphony  orchestras,  such  as  Leopold  Stokowski,  the  Dutchman  Willem  Mengelberg,  Frenchman  Charles  Munch,  Hungarian  Eugene  Ormandy,   and  others .

  There  were  other  examples  of  making  a  career  in  an  unorthodox  manner,  such  as  the  eccentric  and  colorful  Englishman,  Sir  Thomas  Beecham, (1879 -1961),  who  came  from  one  of  England's  wealthiest  families,  and  was  the  scion  of  England's  biggest  pharmaceutical  company .  With  his  enormous  family  wealth,  he started  various  orchestras  and  opera  companies  in  England,  and  became  world  famous.  He  had  also  studied  music  at  Oxford,  but  was  basically  an  amateur !  There  was  a  joke  about  the  London  Philharmonic,  which  he  founded  in  the  1930s,  being  the"London  Pillharmonic "!   

  The  great  Russian  conductor  Serge  Koussevitzky  (1874 -1951)  started  out  as  one  of  the  few  virtuosos  of  the  huge  and  unweildy  double  bass,  but  who  married  a  wealthy  Russian  heiress  and  was  able  to  start  a  career  of  his  own  as  conductor,  later  moving  to Paris,  where  he  also  became  involved  in  the  publishing  of  the  latest  works  of  the  composers  of  his  day ,and  conducting  all  over  Europe .  In  1924,  he  became  conductor  of  the  Boston  Symphony  orchestra,  and  achieved  international  renown,  championing  the  music  of  leading American  composers  such  as  Aaron  Copland  and  others,  until  his  retirement  in  1949. 

  He  founded  the  world  famous  Tanglewood  music  festival  in  rural  Massachusetts,  making  it  the  Summer  home  of  the  Boston  Symphony,  and  a  center  for  the  training  of  young  musical  talent,  which  it  still  is . The  young  Leonard  Bernstein  was  his  most  famous  protege . 

 Bernstein  himself  studied  conducting  at  Phildelphia's  Curtis  institute,  one  of  the  leading  US  music  schools , with  the  great  and  highly  demanding  Hungarian -born conductor  Fritz  Reiner,  and  was  appointed  assistant  conductor  of  the  New  York  Philharmonic  under  the  famous  Polish  born  conductor  Artur  Rodzinski .  Then,  in  1943,  he  had  to  substitute  at  a  concert  at  the  last  minute  for  the  eminent  German  born  conductor  Bruno  Walter,  who  was  ill . 

  The  concert  was  a  sensation,  and  the  enormously  gifted  young  American  conductor,  composer  and  pianist  became  an  overnight  sensation,  and  as  they  say,  the  rest  is  history .

  Today,  many  aspiring  young  conductors  study  conducting  on  the  graduate  level  at  leading  music  schools,  often under  eminent  conductors . The  conmetition  is  truly  fierce  to  be  admitted into  conducting  programs,  and  one  has  to  pass rigororous  tests  of  musical  ability  and  sharpness of  ear . 

  Leonard  Bernstein  himself  had  many  conducting  proteges,  whom he  taught  at  the  Tanglewood  festival,  among  them,  Marin  Alsop, (1956-),  now  music  director  of  the  Baltimore  Symphony,  and  the  first  woman  to lead  a  top  US orchestra .  The  brilliant  young  Venuzuelan  conductor  Gustavo  Dudamel, (1981-),  who  will  take  over  the Los  Angeles  Philharmonic  this  September,  started  out  as  a  product  of  the  now  world  famous  "El  Sistema " training  program  for  young  musicians  in  that  country . The  great  American  conductor  James  Levine,  of  the Metropolitan  Opera  and  Boston  Symphony,  was  a  protege  of  the  great  Hungarian  born  conductor  george  Szell  at  the  world  famous  Cleveland  Orchestra .

  But  some  important  conductors  still  make  careers  the  old  fashioned  way  by  starting out in  opera  houses,  particularly  in  Europe.  But  without  the  requisite  talent,  you'll  never  make  it . 



Posted: Jul 20 2009, 09:01 AM by the horn | with 1 comment(s)
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Mozart's Delightful Concertos For Horn

  In  his  tragically  short but  amazingly  productive  life,  Wolfgang  Amadeus  Mozart (1756 -1791)  wrote  about  600  works  in  virtually  every  music  genre ; symphonies,  concertos,  chamber  music, operas,  choral  works,  music  for  solo  piano  etc.  His  numerous  concertos  include  no  fewer  than  27  for  piano,  his  own  instrument,  5  for  violin,  and  wind  concertos  for  flute,  oboe,  clarinet  and  bassoon. 

  He  also  wrote  four  for  the  horn,  which  is  my  instrument,  and  they  are  studied  by  every  horn  student  and   part  of  the  basic  repertoire  of  the  horn,  which  also  includes  concertos  by  important  composers such  as  Richard  Strauss,  Paul  Hindemith,  Carl  Maria von  Weber  and  others. 

  All  four  are  delightfully  melodious  and  jolly,  and   many  leading  horn  players  have  performed  and  recorded  them,  including such  great  horn  virtuosos  as  Dennis  Brain ,  Barry  Tuckwell  and  Hermann  Baumann . 

  In  Mozart's  day,  the  horn  was  a  much  simpler  instrument  than  the  one  in  use  today; it  had  no  valves  and  could  not  play  all  the  notes  of  the  scale .  All  the  notes  were  produced  by  variations  in  lip  pressure  and  every  time  a  player  played  in a  different  key,  he  (few  women  played  the  horn  before  recent  years)  had  to  change  onto  a  different  length  of  tubing  to  play  in  whatever  key  a  given  piece  was  in .  If  you were  playing  a  piece  in  C  major,  you  had  to  use  a  C  crook ;  if  in  D,  a  D  crook,  and  so  forth, and  remove  the  crook  for  he  had  been  using  previously. 

  The  instrument  was  basically  just  a  simple  hoop  of  brass.  In  the  early  19th  century,  valves  with  different  lengths  of  tubing  for  different  keys  were  added,  so  that  the  player  could  play  scales  and  play  in  any  key  without  having  to  take  crooks  in  and  out.  Now  composers  were  free  to  write  horn  parts  using  all  the  notes of  the  scale ,  and  horn  parts  became  much  more  complex.

  But  in  the  18th  century,  composers  could  write  some  notes  outside  the  ability  of  the  valveless(also  called  natural)  horn,  because  of  the  technique  of  manouvering  the  player's  right  hand  in  the  bell  to  produce  extra  notes.  However,  these  "stopped"  notes have  a  muffled, muted  sound.  Later,  when  valves  were  the  norn,  composers  sometimes  asked  the  player  to  produce  these  stopped  notes  just for  coloristic  effect.

  Mozart  wrote  his  horn  concertos  for  a  well-known  Austrian  horn  player  named  Joseph  Leutgeb,  who  was  also  one  of  his  friends.  Mozart  liked  him,  but  apparently  thought  he  was  something  of  what  we  might  call  a  dork,  and  wrote  playful  notes  in  his  manuscripts  poking  fun  at  Leutgeb,  calling  him  a  fool  and  an  ox  among  other  less  than  flattering  names !  

  The  concerto  marked  no  1  is  in  only two  movements, lacking  the  usual  slower  middle  movement,  and  was  left  incomplete  at  Mozart's  tragically  premature  death,  but  the  other  three  are  complete.  The  concertos  require considerable  skill  at  the  technique  of  hand-stopping,  and  are  quite  difficult  to  play  without  valves.  The  horn  parts  on  most  orchestral  works  of  the  time  were  much  simpler,  and  mostly  confined  to  the  natural  notes  of  the  valveless  horn,  making  them  much  less interesting  to  play  for  horn  players  today  than  the  horn  parts of  the  19th  and  20th  centuries. 

  In  recent  years,  with  the  revival  of  the  instruments  of  the  past  and  the  attempt  to  recreate  the  performance  styles  of   bygone  days,  replicas  of  valveless  horns  (and  trumpets,which  also  lacked  valves)  have  been  made,  and  a  number  of  horn  players  have  mastered  the  lost  art  of  playing  natural  horns.  There  are  also  several  recordings  of  the  Mozart  horn  concertos  on  replicas  of  the  old  instruments.

  Mozart  also  left  several  fragments  of  horn  concertos  at  his  death,  and  also  wrote  a  delightful  quintet  for  oboe,  clarinet,  bassoon,  horn  and  piano,  and  an  equally  delightful  quintet  for  the  unusual  combination  of  one  violin,  two  violas,  and  cello  plus  horn .  There  are  numerous  recordings  of  the  Mozart  horn  concertos,  and  those  by  the  great  British  horn  player  Dennis  Brain  (1921-1957)  are  considered  classics,  and  still available.  All  of  Mozart's  works  for  horn   will  delight  you,  and  a  good  place  to  look  for  recordings  is,  which  probably  has  the  best  selection  of  classical  CDs  and  DVDs  on  the  internet .




Posted: Jul 19 2009, 09:38 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Opera News August Issue - Thinking About Style

  The  latest  issue  of  Opera  News  magazine  is  devoted  to  the  question  of  style in  opera -  in  singing ,  staging  and   costume  design  etc.  It's  chock  full  of  thought-provoking  and  stimulating  articles  and  commentary. 

  In  Opera  and  classical  music,  style  is  a  vexed  question.  What  is  the "right"  way,  the  correct  style  to  sing  or  conduct  an  opera ,  or  to  play  a  piano  sonata,  or  to  conduct  a  symphony ?  The  debate  is  endless  among   music  lovers,  performers  critics  and  musicologists.  No  one  can  agree  exactly  on  what  style  is  or  what  the  "style"  of  any  composer  is when  it  comes  to  performing  the  music.

  Fashion  historian  Colleen  Hill  has  written  an  article  on  the  elegant  19th  century  Parisian  costumes  used  by  many  great  divas  for  the  role  of  the  doomed  Parisian  courtean  Violetta  in  Verdi's  classic  opera "La Traviata",  and  you  can  see  the  costumes  of  such  great  exponents of  the  role  as  Renee  Fleming,  Anna  Moffo,  Anna  Netrebko,  Angela  Gheorghiu,  as well  as  once-famous  divas  of  the  past,  now  known  only  to  serious  opera  fans.

  Philip  Kennicott,  culture  critic  for  the  Washington  Post  and  formerly  one  of  its  music  critics,  discusses the  evolution  of  style  in  performing  opera  today  from  the  past,  and  discusses  trends  in  American  opera  companies  today. He  asks  the  intriguing  question ,"Does  the  opera  world  represent  the  last  stand  in  the  steady  erosion of  style  in  our  culture?"

 The  New  York  architect  and  opera  fan  August  Ventura  discusses  his  trips  to  the  legendary  opera  house  of  Parma,  Italy,  notorious  for  its  highly  knowledgable  and  demanding  audience .  According  to  Ventura,  the  Parma  Opera  has  preserved  old-fashioned  traditions  of  singing  Giuseppe  Verdi's  operas  which  may  be  revelatory  to  singers  and  opera fans  today,  as  Verdi  had  close  ties  to  the  company  and  was  a native  of  this  region  in norther  Italy.

  The  New  York-based  novelist  and  opera  fan  Scott  Rose  has  an  interesting  article  on  a  variety  of  recordings  of  a  key  aria  from  the  famous  late  19th  century  Italian  opera  "Cavalleria  Rusticana"(Rustic  Chivalry)  old  and more  recent,  by  a  variety  of  famous  sopranos,  comparing  and  contrasting  the  different  stylistic  approaches.

The  actress  and  opera  fan  Kathleen  Leigh  Scott  discusses  the  bizarre  story  of  a  disturbed  young  woman  named   named  Nell  Theobald  and  her  obsession  with  the  late,great  Swedish  Wagnerian  soprano  Birgit  Nilsson  and  her  attewmpts  to  stalk  the  great  lady. Unfortunately,  Theobald  committed  suicide  in  1977.

  You  can  also  check  out  the  magazine's  website,


Posted: Jul 18 2009, 09:20 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
How Will The Sale Of WQXR Affect The Station ?

 Yes,  change  is  coming  to  the  flagship  of  American  classical  radio  stations . Every  one  in  American  classical  music,  whether  fans,  critics,  arts  administrators  or  performers  is  deeply  concerned.  How  will  WQXR  fare  without  the  support  of  the  New  York  Times  in  these  uncertain  and  troubled  times ?  What  will  happen  to  its  programming?  Will  the  Metropolitan  Opera  broadcasts  and  taped  concerts  of  the  New  York  Philharmonic  and  other  great  orchestras  continue?  How  will  the  station  be  supported  financially ?

  This  is  all  part  of  the  fate  of  classical  radio  in  America  as  a  whole  Today.  There  are  fewer  and  fewer  of  them  now,  and  those  which  still  exist  tend  to  offer  rather  dumbed-down  programming  limited  to  endless  repetitions  of  classical  warhorses.  Forget about  hearing  lengthy  and  complex  symphonies  by  Mahler  and  Bruckner,  or  music  by  lesser-known  but interesting  composers  such  as  Havergal  Brian,  Charles  Koechlin, Karol  Szymanowski, George Whitefield  Chadwick ,  Hans  Pfitzner,  and  Franz  Schmidt  and  others. 

  Forget  about  hearing  music  by  such  important  contemporary  composers  as  Philip  Glass,  John  Adams,  Thomas  Ades,  William  Bolcom,  Tan  Dun  and  others.  Such  are  economic  conditions  today.  But  on  the  bright  side,  there  is  so  much  you  can  hear  on  the internet  at  websites  such  as,  and  elsewhere. 

  Starting  shortly,  WQXR  will  be  having  pledge  drives  to  drum  up  financial  support  instead  of  commercials .  It  will  be  closely  affiliated  with  New  York's  WNYC,  which  has  largely  abandoned  playing  classical  music  in  favor  of  News  and  serious  talk  programs. 

  New  York  Times  critics  and  commentators  will  no  longer  appear  at  WQXR ,  which  is  something  the  station  regularly  featured.  There  will  be  more  longer  works  played,  and  more  live  performances  from  the  New  York  area.  The  station's  announcers  will  no  longer  be  guaranteed  their  jobs,  and  will  have  to  reapply.

  This  is not  only  grossly  unfair  but  ridiculous ;  these  announcers  are  the  best  in  the  business. They  are  highly  knowledgable  in  classical  music  and  totally  dedicated  to  their  work. Their  pronunciation  of  the  names  of  composers  and  performers  in  languages  other  than  English  is  better  than  most  people's.  In  order  to  be  hired,  they  had  to  past  rigorous  tests  of  pronunication  in  foreign  languages.

  Compare  this  to  the  embarassingly  awful  pronunciation  I  have  heard  by  amateur  students at   University classical  music  shows ;  it  used  to  make  me  cringe. 

  Only  time  will  tell  what  happens  to  this  great  station ;  disaster  is  possible,  but  there's  also  the  potential  for  exciting  innovation .

Posted: Jul 17 2009, 09:10 AM by the horn | with 1 comment(s)
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Musoc.Org - A Website For Classical Music Snobs And Elitists?

 The  other  day,  I  came  across  an  interesting  new  website  of  a  recently  founded  organization  called  MUSOC.ORG ,  which  is  devoted  to  promoting  the  cause  of  classical  music,  or  as  its  members  prefer  to  call  it "Art  Music".  This  organization  has  already  stirred  up  controversy .   There  are  those  who  consider it  an  elitist  group  of  classical  music  snobs  who  sneer  at  and   look  down  upon  Pop  and  other  kinds  of  music,  and  who  have  denounced  it  for  its  alleged  elitism , including  the  classical  music  critic  of  the  English  newspaper  The  Guardian,  Tom  Service ,  in  his  blog  for  the  paper,  which  you  can  read  at 

  I've  perused  the MUSOC  website  to  try  to see  what  this  group  stands  for ,  and  I  personally  have  mixed  feelings  about  it.  Its  stated  goals  are  to  promote  classical (or  art)  music,  and  to  obtain  greater  government  support  for  symphony  orchestras,  opera  companies,  composers,  etc,  and  to  promote  education  in  classical  music  in  schools  and  for the  general  public.  Fine  so  far.

  But  unfortunately,  its  rhetoric  could  be  counterproductive  for  the  noble  cause  of  promoting  classical  music.  It's  very  easy  for  people  who  know little  or  nothing  about  classical  music  who  might  visit  the  MUSOC  website  to  get  the  impression  that  its  attitude  toward  non-classical  music  is  snobbish,  elitist,  and  snooty. 

  It  speaks  of  the  "superiority"  of  classical  music  to  Pop  and  Rock  etc. But  this  is  wrong.  While  classical  music  is  a  magnificent  art  form  with  an  incredibly  rich  and  diverse  history  and  traditions  dating  back  centuries,  other  kinds  of  music  are  equally  valid,  and  those  who  love  them  will  tend  to  be  resentful  of  the  assumption  that  classical  music  is"superior".

  MUSOC  says  that  all  people  are  entitled  to  enjoy  whatever  kind  of  music  they  happen  to  prefer,  but its  talk  of  superiority  merely  enforces  the false  notion  that  classical  music  is  intrinsically"elitist", and  could  prejudice  many  people  to  the  possibility  of  enjoying  classical  before  they  have  even  tried  it. This  is  not  good.  As  they  used  to  say  in  ancient  Rome,  "De  gustibus  non  est  disputandum "-  There's  no  use arguing  over  taste.

  We  must  be  careful  not  to  mistake  our  personal  preferences  in  music  for  superiority.  A  Jazz  buff  could  also  think  that  Jazz is  "superior"  to  classical  music.  Possibly  some  do .  But  different kinds  of  music  don't  invalidate  each  other.  Yes, a  symphony  by  Mahler  or  a  Wagner  opera  is  much  more  complex  in  harmony  and  melodic  structure  than  any  Beatles  or  Rolling  Stones  song. And much  longer.  But  so  what ?  What  use  is  looking  down  on  Rock  music ?  Rock  fans  love  Rock  music,  and  their  absolutely  entitled  to  love  it.  Why  can't  we  just  let  Rock  be  Rock  and  classical  be  classical ?

  But  saying  as  MUSOC  does  on  its  website  that  it  is  trying  to  "repudiate  cultural  relativism  in  music",  and  "provide  a  cultural  oasis  in  the  arid  sands  of  global  Pop,"  among  other  things , will  mislead  many  people  into  thinking  that  they  should  not  attend  orchestra  concerts  etc, or  listen  to  classical  CDs  or  watch  classical  DVDs  etc.  This  merely  fosters  reverse  snobbism  against  classical  music.  MUSOC  could  set  the  cause  of  classical  music  back.

Posted: Jul 16 2009, 09:15 AM by the horn | with 1 comment(s)
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
More Posts Next page »