The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Tonality - An Important Concept In Music

  If you  attend  orchestral  concerts  or  read  the liner  notes  to  classical  CDs,  you  will  probably  notice  that  symphonies  or  concertos  etc,  are  described  as  being"in  the  key  of  C  major,  or  C  minor,  D  major,  D  minor  etc."  Just  what  does  this  mean ? 

  Basically,  in  western  music  at  least,  there  are  exactly  twelve  notes  from  C  to  C. C,  C  sharp  or  D  flat,  the  same  pitches,  D, D  sharp  or  E  flat ,  E,  E  sharp, the  same  pitch  as  F,  F  sharp,  the  same  as  G  flat,  G,  G  sharp, or  A  flat,  A, A  sharp  or  B  flat,  B ,  B  sharp ,  the  same  as  C. 

  Of  course,  there  are  pitches  between  these  12  notes,  but  they  are  not  commonly  used .  Of  course,  they  are not  uncommon  in  the  musics  of  exotic  lands.  A  pitch  halfway  between  C  and  C sharp  is  called  a  quarter  tone,  and  even  smaller  intervals  are  possible.

  But  basically,  any  piece  of  music,  classical  or otherwise,  you  are  familiar  with,  uses  one  of  the  12  tones  between  C  and  C  as  its  home  pitch.  Any  melody  or  piece  of  music  will  tend  to  be  in  a  key,  and  use  any  one  of  the  12  tones  as  the  home  note.  And  that  melody,  if  it  starts  on  the  note  C,  can  be  transposed  to  any  of  the  other  11  pitches.

  In  western  music,  we  have  the  system  of  major  and  minor  keys, C  major,  C  minor  and  so  forth,  coming  from  a  different  arrangement  of  the  intervals  between  the  notes.  C  major  uses  simply  the  notes  C,D, E, F, G, E B, C.  The  minor  kery  uses  a  different  arrangement,  or  arrangement  of  the  notes.  C, D, E  flat,  F, G, etc.  The  minor  keys  introduce  what  are  called Chromatic  notes  of  the  scale,  that  is  E  flat,  A  flat,  etc.  The  diatonic  cotes  are  C,D,E, F, G, A ,G,  and  the  chromatic  tones  are  C  sharp,  or  D  flat,  E  flat  or  D  sharp,  F  sharp  or  G  flat,  G  sharp  or  A   flat,  B  flat  or  a  sharp. 

  The  term  chromatic  come  from  Greek  Chromos  and  means  "color"  as  in  Chromosomes, because  it's  said  that  these  notes  add"color"  to  the  music,  that  is making  it  less  bland  the  just  the  diatonic  scale.  So  we  have  a  system  of  major  and  minor  keys  based  on  any  of  the  notes  of  the  scale.

  Johan Sebastian  Bach  wrote  a  famous  series  of  preludes  and  fugues  in  all  the  major  and  minor  keys  called  "The  Well-Tempered  Clavier",  which  can  be  played  either  on  harpsichord  or  modern  piano .  Chords  can  be  built  on  any  of  these  tones,  for  example,  C,  E    and  G,  making your  basic  C  major  chord  with  which  any  work  in  C  major  will  begin  and  end  with.  The  minor  chord  uses  C,  E  flat,  and  G ,  which  will  typically  be  used  to  begin  and  end  a  piece  in  C  minor. 

  The  note  C is  the  the  home  note,  the  most  important  tone  in  the  key  of  C  major.  Of  course,  in  just  about  any  piece  of  classical  music, symphony,  concerto  or  whatever,  there  will  be  key  changes,  or  the  piece  will  sound  awfully  monoitonous.  These  key  changes  are  known  as  Modulations ..  But  the  piece  will  always  return  to  the  home  key.  Theoreticaslly,  a  piece  can  modultate  to  any  other  key.  But  you  always  return  to  the  home  pitches  of  C,E,  and  G.  It's  rather  like  gravity. 

  Certain  keys  are  closer  to the  home  key  than  others ;  G  major is  much  closer  than  F  sharp  major,  for  example.  In  the  time  of  Mozart  and  Haydn,  the  harmonies  were  simpler  than  later eras,  and  the  more  distant  keys  rarely  used.  In  a  symphony  or  concerto,  a  C  major  opening  will  usually  first  go  to  G  major,  the  nearest  key.

  But  starting  in  the  later  19th  century  ,  composers  became  much  more  adventurous,  modulating  to  distant  keys  quickly  and  using  much  more  complex  chromatic  harmonies,  such  as  Franz Liszt  and  his  son-in -law  Richard  Wagner.  This  complex  chromaticism  led  to  a  kind  of  weakening  of  the  music  seeming  to be  in  a  key  at  all,  and  eventually  led  to  what  we  call  Atonality,  or  the  absence  of   any  sense  of  key  at  all,  which  began in  the  early  20th  centuries  with  composers  such  as  Arnold Schoenberg  and  others.

  The  famous prelude to  the  great  opera  "Tristan  and  Isolde " by  Wagner,  written  as  early  as  the  1850s  illustrates  this  weakening  of  tonality.  It's  difficult  to  get  your  bearings  in  this  piece,  the  sense of  tonality  is  extremely  ambiguous.  Later,  French  composers  such  as  Claude  Debussy  experimented  with  writing  tonally  ambiguous music,  but  the  music  still  ended  in  a  key  eventually.  But  Schoenberg  and  his  assocates  broke  free  of  tonality  altogether.  However,  many  20th  century  composers  never  adapted  atonality, even  though  they  used  very  complex  harmonies.

  However,  most  of  the  music  people  hear  every  day,  whether  classical  or  popular,  relies  on  the  concept  of  tonality  just  as  the  earth  relies  on  gravity.

Posted: Jun 08 2009, 08:14 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web