The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

The Colorful And Exotic Music Of Armenian Composer Aram Khatchaturian

  May  6th  is  the  birthday  of  Aram  Khatchaturian,  the most  famous  composer  of  Armenia .  He  lived  from  1903 to  1978,  and  was  the  son  of  Armenian  parents  who  had  settled  in  Tbilisi,  now  the  capital  of  the  republic  of  Georgia .  Georgia  and  Armenia  are  adjacent  countries,  formerly  part  of  the  Soviet  Union,  and  have  ancient  cultural  and  historical  ties  to  each other. 

  Khatchaturian  had  grown  up  with the  folk  music  of  Armenia,  Georgia  and  the  Caucasus,  but  had  virtually  no  formal  training  in  music  until  he  moved  to  Moscow  at  around  the  age  of  20  and  studied  cello at  the  Gnesin  institute  in  that  city,  and  later  studied  composition  at  the  Moscow  consevatory  with  Nikolai  Myaskovsky (1881 -1950),  a  Russian  composer  little-known  outside  of  that  country  today,  but  highly  respected  there.

  Khatchaturian(  the  kh  is  pronounced  as  in  the  Jewish  word  Chutzpah, gutturally),  combined  the  techniques  and  traditions of  western  music  with  the  colorful  flavor  of  the  traditional  music  of  his  native  Caucasus,  and  became  a  highly  respected  teacher  and  conductor  in  the  Soviet  Union.  He  also  travelled  widely  in  Europe,  Asia  and  America,  conducting  his  music  and  visiting  other  famous  composers  such  as  Sibelius. 

   Among  his  most  famous  works  are  concertos  for  violin,  piano  and  cello,  and  the  colorful  ballet  scores  Gayaneh  and  Spartacus.  Gayaneh  (guy-a- neh), is a ballet  about  life  on  collective  farm  in  Armenia  the  Soviet  era,  and  its  most  famous  excerpt  is  the  "Sabre  Dance",  which  you  no  doubt  have  heard. This  has  been  used  on television, radio  and  films  for  many years,  but is  best  heard  in  the  several  suites  of  excerpts  the  composer  put  together  from  the  complete  ballet.

  Spartacus  deals  with  the  famous  slave  rebellion  in  Rome  led  by  the  Phrygian  slave  of  that  name,  and  the  brutal  suppression  of  that  revolt  by  Rome.  You  may  remember  the  famous  film  about  this  starring  Kirk  Douglas. The  ballet  score  is  lavish,  decadent, brutal  and  even  vulgar at  times,  but  certainly   not  boring. 

  There  are  three  symphonies,  also  highly  colorful.  The  second  was  written  during  the  second  world  war  and  attempts  to  convey  the  grimness  of  that  great  conflict  but ends  on  a  triumphantly  hopeful  note.  The  third  is  scored  for  a  very  large  orchestra,  including  massed  trumpets.

   Khatchaturian  was  also  a  close  friend of  such  great  Russian  composers  as  Prokofiev  and  Shostakovich,  and  wrote  a  good  deal  of  official  cantatas  and  other  works  to  glorify  the  Soviet  regime.  But  none of  these  minor  works  has  survived.  They are  essentially  hackwork;  but  the  concertos ,  symphonies  and other  works  are  very  much  worth  hearing.  They are  highly  melodious  and  energetic,  and  the  orchestration  is  extremely  colorful.

  A number  of  eminent  violinists,  cellists  and  pianists  have  recorded   the  concertos, and  the  composer  recorded  a  number  of  his  own  works.  Khatchaturian  may  not  be  a  Bach,  Mozart  or  Beethoven,  but  his  exuberant  and  colorful  music  is  always  highly  entertaining.

Posted: Jun 06 2009, 08:15 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web