The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Film Director Ken Russell Rants On Classical Classical Music

  Yesterday  I  read  a  very  interesting  rant  at  the  English  classical  music  website Theclassicalsource.com.  This  is  an  excellent  website  featuring  news  about  classical  music  in  general  along  with  reviews  of  the  latest  concerts  and  opera  performances  in  London , and  sometimes  New  York  and  elsewhere,  as  well  as  reviews  of  CDs. 

  The  famous(or notorious)  English  film  director  Ken  Russell  is  also  a  great  classical  music  fan,  and  has  made  highly  fictionalized  fictionalized  films  about  Tchaikovsky,  Wagner,  Liszt  and  Mahler ,  as  well  as  ones  on  other  controversial  topics. 

  The  website  regularly  features  commentary  by  famous  musicians , but  this  time,  director  Russell  gets  a  chance  to  do  a  rant  about  the  alleged  state  of  orchestral  concerts in  London.  He  complains  about  the  standardized  programming,  and  the  timidity  of  conductors  appearing  there  in  their  choice  of  repertoire. 

  He's  right  to some  extent  here;  the  London  orchestras ,  such  as  the  London  Symphony,  the  Philharmonia (not  Philharmonic,  the  Royal  Philharmonic  and  the  London  Philharmonic  do  tend  to  offer  the  same  old  established  masterpieces  by  Beethoven,  Brahms,  Tchaikovsky, Rachmaninov,  Dvorak, Schubert,  Mendelssohn  etc. Living  or  recently  deceased  composers  are  given  short  shrift,  unlike  American  orchestras  such  as  the  New  York  Philharmonic,  and  those  of  Chicago, L.A., San Francisco,  Cleveland,  etc. The  B.B.C.  Symphony  Orchestra  ,  run  by  that  famous  English  institution,  is  somewhat  more  adventurous.

  But  there  are  exceptions,  such as  the  brilliant  and imaginative  young  Russian  conductor  Vladimir  Jurowski, currently  music  director  of  the  London  Philharmonic. And  the  acclaimed  modernist Finnish  conductor  and  composer  Esa-Pekka  Salonen , after  his  long  stin  in  Los  Angeles,  is  going  to shake  up  the  Philharmonia  when  he  takes  over.

  But  he  starts  overstating  his  case  when  he  talks  about  the  supposed  lack  of  great  conductors ,  or  "real  conductors", as  he  cals  them.  Those  of  today,  according  to Russell,  are  not  the  forceful  authority  figures  of  the  past  who  ruled  orchestras  with  an iron hand,  such  as  Arturo  Toscanini,  Otto  Klemperer,  Fritz  Reiner,  and  other  legendary  figures  of  the  podium. 

Those of  today  are  just  a  bunch  of  superficial  glamor  boys  whose  careers  have  been  more  the  product  of  slick  publicity  and  glamorous  image  than  real  musical  ability.  Russell  sneers at  the  brilliant  young  Venuzuelan  conductor  Gustavo  Dudamel,  soon  to  succeed  Salonen in  Los  Angeles,  saying  that  his  meteoric  career is  based  purely  on  good  looks.

  But  he's  dead  wrong.  Dudamel is  a  genuine  and  phenomenal  talent,  and  would  never  have  been  appointed  to  lead  a world-class  and  prestigious  orchestra  like  the  Los  Angeles  Philharmonic  on  the  basis  of  slick  promotion  alone,  without  enormous  talent.  Orchestral  musicians  can  tell  whether  a  conductor  is  an outstanding  talent, or  a  mediocrity  or  fake  instantly. You  can't  fool  them.

  In  addition,  Dudamel  has  been  conducting  leading orchestras  all  over  Eurpe, America  and  elsewhere  as  a  guest,  to  considerable  acclaim. Russel  makes  the  ridiculous  claim  that  none of  the  harsh  discipliarian  conductors of  the  past  would  be  tolerated  today  in  orchestral  music  because  of "political  correctness".  Therefore,  the  conductors  of  today  are  a bunch  of  wimps  who  lack  the  authority  to  make  orchestras  play  well,  and  playing  standards  in  the  London  orchestras  have  declined  badly.

  Excuse  me,  Ken,  but  you're  dead  wrong  again  here.  London  has  five  world-class  symphony  orchestras,  and   all  of  them  maintain  very  high standards  of  playing.  The  world's greatest  conductors  and  instrumental  soloists  appear  with  them  regularly.

  And  no  conductor,  violinist,  pianist,  cellist  etc, or  opera  singer  has  ever  made  an internationally  acclainmed  career  on  the  basis  of  slick  publicity alone,  without  genuine  and  exceptional  talent.  Audiences aren't  stupid.  They  can  recognize  talent, or  the  lack  of  it.  Yes,  slick  publicity  does  exist  in  the  classical  music  world,  and  today  the  good  looks  of  certain  classical  musicians,  particularly  young  and  promising  ones,  are  used  for publicity. But if  you  don't  have  what  it  takes,  you'll  never  make  it.

  Remember  the  old  joke  about  how  do  you  get to  Carnegie  Hall?  Practice. Yes,  but  if  the  talent  isn't  there,  you  won't  even  make it  in  Podunk.  I  wish  Russell  would  stick  to  directing  movies.

 

Posted: Jun 03 2009, 08:21 AM by the horn | with no comments |
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web