The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Benjamin Britten's Powerful "War Requiem"

  The  great  English  composer  Benjamin  Britten  (1913 - 1976) ,  whose  opera  Peter  Grimes  I  profiled  here  recently,  wrote  a  great  work  in  the  early  1960s  which  is  highly  appropriate  to  discuss  on  this Memorial  Day.  This  is  the  monumental  "War  Requiem",  for  large  orchestra, chorus,  boy's  choir  and  soprano, tenor  and  baritone  soloists.

  Here,  Britten  combines  the  text  of  the  traditional  Latin mass  for  the  dead,  which  has  inspired  so  many  composers,  with  the  anti-war  poems  of  the  English  Poet  Wilfred  Owen (1893 - 1918),  who  died  in  combat  at  the  very  end  of  the  first  world  war.  The  composer  was  a  lifelong  pacifist.  The  world  premiere  took  place  in  May,  1962,  at  the  newly  restored  Coventry  cathedral  in  England,  which  had  been  destroyed  in  1940,  with  the  composer  conducting.  This  great  and  powerful  masterpiece  has  gone  on  to  be  performed  by  leading  orchestras  all  over  the  world.

   The  various  parts  of  the  Latin  requiem  text,  Requiem  Aeternam,  or  grant  them  eternal  rest,  Dies  Irae,or  day  of  wrath,  the  Offertoruium,  Sanctus(holy),  Agnus  Dei(lamb of  God)  and  Libera  Me  (  free  me  from  eternal  death),  are  mixed  with  Owen's  anti-war  poems.  The  Latin  and  English  texts  alternate.  A  large   orchestra  is  used,  and  a  much  smaller  group  of  instruments  is  used  for  Owen's  poems., which  are  sung  by  a  tenor  and  a  baritone.  A  soprano  soloist  is  used  for  the  Latin  text. 

  The  massive  and  grandiose  outbursts  of  the  Latin  mass  sections  alternate  with  the  quieter  and  more  intimate  passages  using  Owen's  poems.   The  Dies  irae,or  day  of  wrath  section,  is  brutal  and  terrifying,  but  the  work  ends  on  a  note  of  hopefulness.  Owen  wrote : "My  subject  is  war, and  the  pity  of  war - The  poetry  is  in  the  pity. All  the  poet  can  do  is  warn".

  At  the  time  of  the  premiere,  Britten ,  who  was  an  excellent  conductor  as  well  as composer,  recorded  the  War  Requiem  with  the  London  Symphony  orchestras  and  chorus  for  Decca  records,  with  the  great  Russian  soprano  Galina  Vishnevskaya,  wife  of  the  late , great  Russian  cellist  and  composer  Mstislav  Rostropovich ,    his  close  friend  and  colaborator  tenor  Peter  Pears,  and  the  renowned  German  baritone  Dietrich  Fischer -Dieskau  as  soloists.  This  recording is  still  available,  but  other  leading  conductors  such  as  Simon  Rattle,  Robert  Shaw, Kuert  Masur,  and  John  Eliot  Gardiner  have  made  subsequent  recordings. 

   You  owe it  to  yourself  to  hear  this  powerful  and  unforgettable  masterpiece.


Posted: May 25 2009, 08:15 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web