The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Is Classical Music Relevant ?

  The  other  day  I  was  visiting  the  website  of  the  iconoclastic  composer,  critic  and  blogger  Greg Sandow (  It's  certainly  very  interesting  and  thought-provoking,  but  unfortunately,  it, as  well  as  his  other  writings  can  give  people  who  know  little  or  nothing  about  classical  music  the  wrong idea. You  can  see  his  blog  at

  Sandow  is  also  a  fan  of  Rock  music  and  popular  culture,  and  although  he  deeply  loves  classical  music, is  concerned  that  the audience  for  it  may  not  only  be  diminishing,  but  in  danger  of  dying  out  altogether,  and  he's  certainly  not  alone  in  this.  Why?  Because  classical  music  is  no  longer"relevant",  it's  too  rarified, and  audiences  no  longer  behave  as  they  did  in  past  centuries,  and  most  of  the  music  we  hear  today  is  from  the  past.

  In  addition,  classical  music  concerts  need  to  be  more  like  Rock  or  pop  performances.  The  atmosphere  is  toop  stuffy  and  reverential.  This  centuries -old  art  form  must  change  and  adopt  or  risk  dying.  But  Sandow  is  makinbg  the  mistake  of  judging  classical  music  by  the  wrong  standards.  Just  because  audiences  at  the  concerts  by  our  symphony  orchestra  concerts  are  not  loud  and  boisterous ,  the  way  they  are  at  Rock  concerts  does  not  mean  that  there is  something"wrong'  with  classical  music  today.

  You  can  read  an  article  on  his  website  by  Sandow  called"Why  isn't  classical  music  more  like  Rock",  or  something  to  that  effect.  But  what  if  some  one  to  write  an  article  called"Why  can't  Rock  be  more  like  classical  music?"   Any  one  who  did  this  would  be  accused  of  snobbishness  and  elitism.  Why  can't  we  just  let  both  be  the  way  they  are? 

  Some  of  the  problems  Sandow  cites  in  classical  music  today  are  the  way  people  who  are  new  to  concerts  are  sometimes  shushed  when  they  applaud  between  movements  of  a  symphony  or  concerto,  and  the  fact  that  audiences  in  general  are  too  quiet  at  concerts,  except  to  applaud  or  cheer  at  the  end  of  a  work.  Things  weren't  like  that  in  the  19th  and  18th  centuries..

  Well  yes.  He's  right  up  to  a  point.  But  the  behavior  has  simply  changed.  This  doesn't  mean  however,  that  audiences  don't  get  an  enormous  amount  of  pleasure  and  even  excitement  at  concerts.  And  applauding  between  movements  is  making  something  of  a  comeback  today.  But  it's  true  that  nrewcomers  to  concerts  do  get  terribly  embarrrassed  by  being  told  to  be  quiet  between  movements. 

  And  some  members  of  orchestras  or solo performers  say  that  applause  between  movements is  disconcerting(no  pun  intended),  and  causes  them  to  lose  concentration  at  performaces.  But  what  is  wrong  with  people  being  quiet  at  concerts?  After  all,  when  you  go  to  thew  movies, you  don't  like  the  people  around  you  making  noise;  it's  rude,  inconsiderate  at  extremely  distracting.  Why  should  it  be  any  different  at  concerts?

  Another  Sandow  complaint is  that  we  don't  hear  enough  new  music  at concerts today. There's  too  much  concentration  on  music  from  the  past.  In  Mozart's  day, the  late  18th  century,  almost  all  music  at  concerts  was  new.  Mozart  was  always  organizing concerts  to  perform  his  own  piano  concertos  and  symphonies, for  example. 

  But  Sandow  is  conveniently  ignoring  certain  important  facts.  In  Mozart's  day,  the  symphony  orchestra  as  we  know  it  was  a  relatively  new  thing.  They  just  didn't  have  the  enormous  accumulation  of  repertoire  which  exists  today.   Today,  you  can  hear  anything  from  music  by  Mozart  and  his  good  good  Joseph  Haydn,  and  Beethoven, who  lived  from  1770  to  1827,  to   the  latest  music  by  contemporary  composers. 

  Yes,  it's  true  that  the  so-called"Standard  Repertoire",  that  canon  of  long-established  popular  works  at  concerts,  is  still  popular.  But  this  hasn't  prevented  an  enormous  number of  new  works  from  being  premiered  in  our  time.  As  well  as  the  revival  of  many,many  long  neglected  works  from  the  past. 

  In  addition,  in  the  18th  century,  there  were  only  a  tiny  fraction  of  all the  orchestras,opera  companies  and  other  perfoming  groups  existing  today.  Public  performances  were  nowhere  near  a  frequent  as  today.  Only  major  cities  in  Europe,  such  as  London,  Vienna,  Paris  etc,  had  an  active  musical  life.  If  you  were  just  Joe  Schmo  in  some  remote  rural  Austrain  village ,  your  chances  of  attending  Mozart's  concerts  in  Vienna  were  non-existent.

  Today,  virtually  any  one  can  hear  CDs,  see  DVDs,  listen  to  classical  music  on  the  radio,  or  the  internet  of  the  entire  range of  classical  music.  Our  orchestras  and  opera  companies  perform  a  wider  variety  of  repertoire  than  ever  before.  So  classical  music  isn't  relevant  today?

Posted: May 24 2009, 08:19 AM by the horn | with 3 comment(s) |
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web