The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Playing The Horn And Bullfighting -A Comparison

 Last  weekend  I  saw  an  interesting  profile on  60  Minutes  on  CBS  of  the  dangerous  yet  glamorous  world  of  bullfighting  in  Spain. Yes, there's  always  the  risk  of  death  or  serious  injury,  but  the  life  of  a  bullfighter  can  be  very  exciting,to  say  the  least.  Then  it  struck  me  how  similar  bullfighting  is  to  playing  the  horn  in  an  orchestra,  particularly  if  one  has  the  hot  seat  of  the  orchestra,  principal  of  the  section.

  The  bullfighter  has  to  face  a  massive  and  highly  agressive  animal;  the  horn  player  has  to  contend  with  with  what  has  been  described  as  the  wild  beast  of  the  orchestra-  the  horn.  Both  are  extremely  difficult  to  handle  and highly  unpredicatable. You  never  know  whether  either  will  turn  on  you  or  not. It  takes  nerves  of  steel  to  enter  the  arena  or  the  stage  of  the  concert  hall  when  you're  about  to  play  something  difficult,  demanding,  long  and  tiring.

  Of  course,  you  don't  risk  dying  at  a  concert,  but  there  is  always  the  risk  of  failure  at  a  concert,  or  the  opera  pit,  not  to  mention  being  the  soloist  in  a  difficult  horn  concerto.  High  notes  are  a horn  player's  worst  fear.  They're  the  hardest  to  hit  accurately,  and  place  the  most  pressure  on  the  lip,  which can  take only  so  much.  The  risk  of  missing  high  notes  is  so  great  because  the  higher  notes  on  the  horn  require  more  minute  adjustments  of  lip  pressure;  lower  notes  do  not,so  the're  much  easier  to hit. If  you're  off  by  only  a  tiny  fraction  of  lip  pressure,  you  momentarily  hit  an  adjacent  not  above  or  below  what  you  were  aiming  for,  and  you  don't  get  a  clean  attack.  This  is  what  is  known  as  a  "clam".  I't's  very  sdistracting  to  the  audience, and  when  attending  concerts ,I've  observed  people  reacting  with  alarm  to  clams.

  The  lowest  notes  are  difficult  in  a  different  way,  and  hard  to  play  with  power.  Horn  players  usually  specialize  in  being  either  high  or  low  parts;  high  ones  are  the  first  and  third,low  players  the  second  and  fourth.  But  there  are  some  works  with  passages  for  all  the  horns  playing  high  notes,  and  some  with  the  whole  section  playing  low  ones,  so  players  need  to  be  reasonably  good  with  both.

  Then,  there's  the  question  of  endurance.  Some  symphonies,  such  as  those  of  Bruckner  and  Mahler,  can  be  very  long, sometimes  lasting  over  an  hour.  Mahler's  3rd is  the  longest  well-known  symphony,  at  about  90  minutes,  in  SIX  movements !    The  longer  you  play,  and  the  higher  the  part  lies,  the  more  strain  on  the  lips,  and  you  endurance  is  challenged.  After  a  long  rehearsal or  performance,  your  lips  get  tender  and  sore,  and  it  takes  hours  for  the  lip  to  recover.  That's  why, in  long  and  difficult  parts  in professional  orchestras,  the  first  horn  has  an  assisatant  first  to  take  over  playing  at  times  so  he  or  she  can  save  strength  for  the  solo  passages,  and  also  to  double  the  first  part  in  some  passages  to  reinforce  the  sound  of the  horns. 

  But  the  most  exhausting horn  parts  by  far  are  the  terribly  long  Wagner  operas .  I  had  a  teacher  who  sometimes  played  with  the  Metropolitan  opera  orchestra,  and  he  said  that  when  you  play  a  Wagner performance  there,"Your  lips  are  tired  before  the  curtain  goes  up!". In  the  second  act  of  Siegfried,  the  third  of  Wagner's  great  music  dramas  of  the  Ring,  a  solo  horn  player  has  to  play  a  long  and  difficult  solo,mimed  by  the  hero  Siegfried,  playing  his  stage  horn to  awaken  the  sleeping  dragon  Fafner  for  a  battle  to  the  death. 

  This  is  one  of  the  most  dreaded  passages  for  horn,  and  ends  with  a  ringing  high  note.  The  player is  all  alone, playing  unaccompanied,  and  is  walking  on  eggs.  Beethoven's single  opera  Fidelio,  and  Mozart's  opera  Cosi  Fan  Tutte(So  do  they  all),  contain  parts  for  two  or  three  horns  accomapnying  a  soprano  in  arias;  these  are  also  extremely  difficult.  Perhaps  the  most  monstrously  difficult  horn concerto  is  the  one  by  Robert  Schumann  for  four  horns,called  the Konzertstuck,  or  concert  piece.  The  first  horn  part  is  so  horrendously  difficult it's  like  walking  tightrope  without  a  net  over  hungry  lions  and  a  pool  of  sharks !  

  The  first  horn is  the  Matador;  the other  horns  have  a  subsidiary  but  important  position,  but  the  first  horn  gets  all  the  glory, like  the  Matador  in the  end.   

Posted: Apr 22 2009, 08:30 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web