The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Why Do Conductors Tend To Live So Long ?

  Many  of  the  most  famous  conductors  have  lived  to  ripe  old  ages,  and  have remained  active  conducting  travelling  and  recording  at  an  age  when  most  people  have  been  long  retired.  Why  is  this  so ?  Well,  conducting  can  be  very  strenuous  physically,  and  provides  a  kind  of  aerobic  excercize. However,  some  conductors  are  more  vigorous  and  choreographic  on  the  podium  than  others.  Leonard  Bernstein  was  famous,or  possibly  notorious  for  his  flamboyant ,dancing  podium  manner,and  the  way  he  often  seemed  to  literally  jump  around  on  the  podium,  seemingly  defying  gravity. 

  But  his  teacher  and  total  opposite  Friitz  Reiner  (1888- 1963)  was  famous  for  his  minimalist  gestures,  tiny  beat  and  near  motionlessness  on  the  podium.  Yes,  conducting  can  be  very  strenuous  excercize.  And  conductors  are  sometimes  prone  to  ailments  such  as  bursitis  from  constantly  moving  their  arms.  Conducting  the  enormously  long  and  demanding  Wagner  operas  in  the  theater  may  be  the  most  physically  demanding  effort  of  all.  James  Levine  of  the  Metropolitan  opera  now  conducts  from  a  chair  because  of  his  problems  with  sciatica  and  back  trouble,  but  on  the  basis  of  hearing  his  current  performances  of  Wagner's  monumental  Ring  cycle  at  the  Met  over  the  radio,  he  seems  to  doing  quite  well. 

  The  legendary  Leopold  Stokowski  (1882- 1977)  had  what  was  probably  the  longest  career  of  any  conductor.  Born  in  England  but  of  Polish  descent,  he  moved  to  America  as  a  young   organist  and  embarked  on  a  career  conducting  all  over  the  world  and  gave  his  last  public  concert  at  the  age  of  90 !  And  he  continued  to  make  recordings  until  his  death  five  years  later.  Many  of  his  countless  recordings  are  still  available  on  CD. 

  Another  legendary  podium  figure , the  Italian  Arturo  Toscanini  (1867-1957)  started  out  as  a  cellist  and  conducted  his  legendary  first  performance  in Brazil  at  19  as  a  member  of   the  orchestra  of  a  travelling  Italian  opera  company  when  the  scheduled  conductor  was  unable  to  conduct,  and  went  on  to  an  illustrious  career  which  lasted  over  60  years.  He  gave  his  last  concert  at  the  age  of  87  with  the  famous  NBC  Symphony  orchestra  which  had  been  founded   for  him  to  conduct  in the  1930s,  and  which  disbanded  soon  after  his  death. 

  Unfortunately, at  this  final  concert,which  was  broadcast  by  NBC  radio,  he  seemed  to  have  faltered  while  conducting  an  overture  by  Wagner,  became  disoriented  and  the  performance  momentarily  fell  apart.  He  lived  in  retirement  at  his  home  in  upper  Manhattan  until  his  death  in  1957,  shortly  before  his  90th  birthday. 

  Other  conductors  who  have  had  remarkably  long  careers  are  Otto  Klemperer  (1885-1973),  whom  I   discussed  in  an  earlier  post,  and  gave  his  last  concert  in  1972,  frail  but  still  authoritative,  the  eminent  Englishman  Sir  Adrian  Boult  (1889-1983),  the  Germans  Bruno  Walter  (1876-1962),  Eugen  Jochum  (1902-1887), the  Austrian  Karl  Bohm (1894-1981),  the  Russian  Yevgeny  Mravinsky  (  1903-1987),  and  the  Frenchman  Pierre  Monteux( 1875-1964).

  Montuex  was  a close  friend  of  the  great  Igor  Stravinsky,  and  conducted  the  scandalous  world  premiere  performance  Stravinsky's  "Rite  of  Spring" and  other  famous  works.  He  was  appointed  music  director  of  the  London Symphony  orchestra  at  the  age  of  80 !   In  opur  time,  Andre  Previn  just  celebrated  his  80th  birthday,and  is  still  active  as  a  conductor,composer  and  pianist  ,  and  French  composer/conductor  Pierre  Boulez  has  just  celebrated  his  84th  birthday,  and  is  still  pursuing  an  active  career  on  the  podium,  although  he  has  given  up  conducting opera. 

  Other  outstanding  conductors were  not  so  fortunate  and  died  in  tragically  premature  circumstances.  The  Italian  Guido  Cantelli  (1920-1956),was  a  protege  of  Toscanini  and  his  rise  to  success  was  meteroic,  but  unfortunately  he  died  in  a  plane  crash  at  age  36.  The Hungarian  conductor  Istvan  Kertesz  (1929- 1973),  served  as  music  director  of  the  London  Symphony  and  Cologne  opera  in  Germany,  and  was  in  demand  everywhere,  but  unfortunately,  during  a  conducting  stint  with  the  Israel  Philharmonic,  died  in  a  swimming  accident  in  the  Mediterranean.  The  young  African -American  conductor  Calvin Simmons  (1950-1982) was  conductor of  the  Oalkland  symphony  orchestra  and  was  one one  of  the  fastest -rising  young  conductors  of  his  day, but  died  in  a  boating  accident  while  vacationing  in  upstate  New  York.

   Lorin  Maazel  (1930-),  is  soon  to  conduct  his  last  concerts  as  music  director  of  the  New  York  Philharmonic,  and  was  the  world's first,and  so  far  only,child  prodigy  conductor,  having  begun at  around  the  age  of  ten !  Today,  he  has  more  vigor  than  many  people  half his  age, and  shows  no  signs  of  retiring.  Being  a   major  conductor is  hardly  an easy  life,  but  it  has  its  rewards !

Posted: Apr 19 2009, 08:27 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web