The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Puccini's Exotic Turandot - His Final Opera

  Turandot  is  Puccini's  last  opera  and  the  final  scene  was  left  unfinished  when  the  composer  died  of  throat  cancer  in  1924 , at  the  age  of  65.  Another  Italian  composer ,  Franco  Alfano,  completed  the  final  scene  from  Puccini's  sketches.  At  the  1926  world  premiere  at  Milan's  world  famous  La  Scala  opera  house,  the  renowned  Arturo  Toscanini,  who  conducted,  stopped  the  performance  before  the  final scene  and  told  the  audience  that  this  was  where  the  composer  had  left  the  score    at  his  death.  The  later  performances  used  Alfano's  completion.

  Turandot  is  an  exotic  opera  set  in  ancient  China,  in  Peking,  now  called  Beijing.  The  cruel  princess  Turandot  rules  the  country ,  and  has  resoved  ever  to  marry  because  of   priincess  who  was  an  ancestor  was  brutally  killed by  invading  barbarians.  She  has  persuded  her  elderly  father,  the  emperor  to  decree  that  if  any  man  of  royal blood  wishes  to  marry  her,  he  must  answer  three  extremely  difficult  riddles, or  enigmas  correctly.  If  he  cannot,  he  will  be  beheaded. 

  So  far,  many  princes  from  throughout  Asia  have  failed  to  answer  correctly  and  have  lost  their  heads.  The opera  opens  as  a  Mandarin  announces  the  law,  and  the  Tatar  prince  Calaf,  hose  army  has  been  defeated  by  the  Chinese  is  in  Peking  with  his  father,  the  aged  Tatar  emperor  Timur,  and  Timur's  gentle  Chinese  slave  girl,  who  is  devoted  to her  master.  Calaf  sees  Turandot  appear  in  front  of  the  populace  where  they  are  about  to  witness  the  execution  of  a  Persian  prince  who  sought  her  hand  in  vain.  Calaf is  dazzled  by  her  beauty,  but  his  father  warns  him  against  such  folly.

  And so  do  Turandot's  three  ministers,  Ping,  Pang  and  Pong,  who  graphically  describe  the  hideous  tortures  Calaf  will  receive  before  being  executed.  These  three  provide  comic  relief  in  the  opera.  But  Calaf  is  determined,  and  strikes  the  fateful  gong  announcing his  intention  to  attempt  to  answer  the  three  riddles.

  In  the  second  act,  Ping,Pang  and Pong  discuss  the  bloodthirstiness of  the  princess,  and  all  the  different  princes  from  India,  Burma  and  other  countries  who  have  been  beheaded.  They  long  to  go  back  to  their  peaceful  homes  far  from  Peking.  Trumpets  announce  the  bloody  rituyal  about  to  start,  and  Calaf,  Timur  and  Liu  appear before  the  populace .  The  aged  emperor  tells  Calaf  that  he  is  sworn  to  uphold  Turandots  vow.  He  urges  the  prince  to  reconsider  for  there  has  already  been  enough blood. 

   But  Calaf  is  determined  to  undergo  the  ordeal.  Turandot  appears  and  addresses  the  populace  and  Calaf.  Ages  ago,  her  gentle  ancestor ,princess  Lou Ling  was  brutally  murdered by  invading  barbarians  who  overtook  the  royal  palace.  She  has  sworn  vengance on  all  men  for  this outrage.  She  warns  Calaf  that the  enigmas  are  a  guarantee  of  death.  But  Calaf  insists,  and  answers  the  three  riddles  correctly,  to  the  astonishment  of  all.  The  wise  men  pull  out  the  scrolls  and  confirm  his  correct  answers.

  Turandot  is  furious. She  pleads  with  her  father  to  allow  her  to  refuse  to  allow  the  marriage.  But  Calaf  declares  that  since  his  name  is  unknown,  he  will  yeild  to  Turandot  if  it  can  be  discovered.

  In  the  last  act,  Calaf  meditates  late  at  night  on  the  situation.  He  resolves  that  he  shall  win.  Turandot  has  declared  that  no  one  in  Peking  shall  sleep  until  Calaf's  name  has  been  found.  This  is  the  famous  aria  "Nessun  Dorma"(None  shall  sleep),  made  famous  by  Luciano  Pavarotti, and even  sung  by  pop  singers.  Ping,Pang and  Pong  try  to  tempt  Calaf  with  riches  and  beautiful  young  women if  he  will  reveal  his  name,  but  Calaf  refuses  to  yield  to  them. 

  Turandot  appears,  and  demands to  know  the  name.  She orders  the  slave  girl  Liu  to  be  tortured  in  order  to  force  her  to  reveal  the  name.  But  she  refuses,  and  siongs  an  aria  telling of  her  devotion  to  the  prince ,  and  stabs  herself  to  death,  to  the  crowd's  horror.  Timur is  grief-stricken  and  warns  that  her  unavenged  ghost  will  wreak  havoc. 

  Calaf  and  Turandot  confront  each other.  They  argue  bitterly  until  the  prince  is  able  to  sway  her into  loving  him.  Then,  miraculously,  Turandot  announces  to  her  father  and  the  populace  that  the  strangers  name  is-  LOVE ! 

   The  opera  ends  with  general  rejoicicing.  Turandot's  icy  defiance  has  been   overcome.  For  this  exotic  score,  Puccini  studied  actual  Chinese  melodies,  and  was  able  to  vividly  evoke  the  exotic  Chinese  atmosphere,  and  with  his  great  mastery  of  orchestration  create  an  opera  of  myriad  colors.  Franco  Alfano's  completion  is  in  general  use  today,  but  more  recently, the  Italian  composer  Luciano  Berio  (1925-2003)  prepared  his  own  version.  Alfano  wrote  operas  and  orchestral  works  etc,  but  his  music  fell  into  obscurity  until  recent  recordings  and  a  revival  of  his  opera  Cyrano de Bergerac  at  the  Metropolitan  opera  and  elsewhere. 

   Famous  sopranos  such  as  Birgit  Nilsson,  Maria  Callas  and  even  Joan  Sutherland,  who  never  sang the  role  onstage, have  recorded  the  role  of  Turandot.  The  recording of  Sutherland  and  Pavarotti  on  Decca  is  considered  a classic,  and is probably  your  best  bet  in  looking  for  a  recording.  There  are  also  several  live  perfoirmances  on  DVD,  including  one  from  the  Metropolitan  Opera  with  the  lavish  and spectacular  sets  and  costumes  of  Franco  Zeffirelli.  Whichever  way,  Turandot  is  a  vastly   entertaining  opera.

Posted: Mar 31 2009, 08:16 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web