The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

The Colorful Music Of Russian Composer Alexander Borodin

  Remember  the  famous  song "Take  my  hand, I'm  a  stranger  in  paradise",  from  the  musical  "Kismet"  ?  The  melody  is  not  original,  but  comes  from  the  music of  the  Russian  composer  Alexander Borodin (1833- 1887).  Borodin  was  one  of  the  group of  five  19th  century  composers  who  went  by  the  name  of  the  "Mighty  Handful,  including  Rimsky-Korsakov  and  Mussorgsky. 

  He  was  not  a   professional  composer,  but  was  actually  one  of  Russia's  leading  scientists,  in  the  field  of  chemistry.  One  of  his  treatises on chemistry  is  still  considered  a  classic  in  that  field.  He  was  the  illegitimate  son  of  a Georgian  prince  and  a  Russian  mother,  and  was  given  the  name  of  one  of  a  serf  in  his  family. 

  Borodin  was  an  accomplished  amateur  cellist,  and  wrote  a not  very  large   body  of  music  in  his spare  time.  His life  was  rather  hectic  and  chaotic,  as  he  combined  music  with his  busy  career  as  scientist and  professor  at  St.  Petersburg  university. Among  his  works  are  two completed  symphonies  and  two  movements  of  a  third,  the  symphonic  poem"In  the  steppes  of  Central  Asia",  a  number  of  songs  and  piano pieces,  and  the  sketches  for  the  opera  "Prince  Igor",  which  was  completed  by  Rimsky-Korsakov  with  the  help of  others  after  his  death. 

  Prince  Igor  is  based  on  medieval  Russian history ,  and  deals  with  Igor,  ruler  of the  city  of  Putivl ,  and  his  struggle  with the  invading  Polovetzians,  nomadic  Turkic  tribesmen  who  frequently clashed  with  the  Russians  of  the time.  The  so-called  Polovetzian  Dances  is  a  ballet  sequence  from the  opera  which  has  often  been  performed  and  recorded  separately,  and is  a  very  exciting  piece. 

  Nikolai  Rimsky-Korsakov  and another  Russian  composer Alexander  Glazunov  took  up  the  difficult  task of   putting  Borodin's  often  chaotic  sketches  into  a  performable  opera,  and  it  is  occaisionally  performed  today.  There  are  several  recordings  and  a  DVD.  In  the  opera,  prince Igor  and  his  son  are  captured in battle  by  the  Polovetzians, or  Kumans,  as  they  called  themselves.  Their  leader, Khan  Konchak  is  so impressed   Igor's  bravery  that  he  treats  him  more like  an  honored  guest  than  a  prisoner,  and  there is  a  colorful  and  exotic  dance  sequnce  with  chorus. In the  end,  Igor  and  his  son  return  to  Putivl,  eagerly  welcomed  by the  populace, after  escaping.

  The  symphony  no 2 in B minor  is  also  a  very  colorful  work,  and  its  melodies,  though  original,  have  a  decidedly Russian  flavor.  IN  the  Steppes  of  Central  Asia"  is  a  brief  but  evocative  orchestral  work  which  attempts  to  depict  Russian  soldiers  wandering  through  the  endless  steppes  of  what  is  now  Uzbekistan  and  Kazakhstan etc,  with  sinuous  oriental  melodies  as  a  contrast.  There  are  numerous  recordings  of  Borodin's  music,  and  you  should  seek  out  the  recordings  of  the  first  two symphonies  with  Valery  Gergiev conducting  and the  opera  Prince  Igor  on Phillips.  Check


Posted: Mar 27 2009, 08:36 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web