The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Ein Heldenleben By Richard Strauss - A Heroic Life

  Near  the  end  of  the  19th  century,  Richard  Strauss  was  the  hottest  composer  in  Germany,  Europe  or  anywhere.  He  had  written  an  acclaimed  but  often  controversial  series  of  symphonic  poems  such  as  Don  Juan,  Till  Eulenspiegel's  Merry  Pranks,  Death  and  Transfiguration,  Also  Sprach  Zarathustra,  based  on  Nietzsche,  and  Don  Quixote  based on  Cervantes.  You  may  remember  the  classic  Stanley  Kubrick  film  2001-A  Spzce  Oddysey,  which  used  the  majecstic  opening  of  Also  Sprach  Zarathustra (Thus  Spake  Zarathustra). 

  Strauss  was  also  one  of  the  leading  orchestral  and  operatic  conductors  of  the  day,  and  was  music  director  of the  Royal  opera  in  Berlin.  He  was  a  friend  of  Kaiser  Wilhelm.   He  had  yet  to  achieve  success  in  opera;  but  starting  in  the  early  20th  century  his  operas  Salome, Elektra  and  Der  Rosenkavalier  became  world  famous,  and  he  had  written  many  beautiful  songs  for  voice  and  piano.

  But  his  next  symphonic  poem   aroused  considerable  controversy.  It  was  an  autobiographical  work  called  "Ein  Heldenleben",  or  a  Hero's  Life. (A  more  accurate  transltion  from  the  German  would  be  a  heroic life).   This  is  an  ambitious  work  for  a  very  large  orchestra  including  8  horns,  5  trumpets,  plenty  of  harps,  a  tenor  tuba,  as  well  as  the  usual  winds  and  brass  in  the  orchestra.  Critics  accused  Strauss  of  egotism.  and  writing  a  loud,  bombastic  score;  many  still  do !   It's  in  six  continuous  sections:  The  hero;  which  introduces  the  composer(or  is  it  some  generic  hero?),  in  all  his  confidence  and  swagger.  Then  come  the  hero's  adversaries.  Here,  shrill,sour  woodwinds  represent  the  hero's  opponents  and  critics.  It  sounds  very  nasty  and  sarcastic,  and  is  supposed  to  represent  the  pedantic  conservative  music  critics  who  gave  Strauss  so  many  terrible  reviews.  The  next  section  is  the  hero's  companion,  representing  Pauline,  the  composer's  wife,  who  was  once  a  famous  soprano.  There  is  an  elaborate  and  difficult  part  for  the  concertmaster,  or  lead  violin  in  the orchestra  which poortrays  her  in  all  her  different  moods.  Sometimes  she  is  coquettish,  affectionate,  and  sometimes  petulant ,  but  the  two  really  love  each  other.  Then,  distant  trumpets  announce  the  approaching  battle  between  the  hero  and  his  adversaries.  A  furious  battle  ensues,  but  the  adversaries  are  decisively  beaten. 

   Then,  the  hero  reites  from  his  hectic  life,  and  the  music  pecomes  calm and  peaceful.  Strauss  quotes  from  his  previous  tone  poems  as  a  sort  of  in  joke,  and  his  first  opera  Guntram,  which had  been  a  fiasco   and   which  lay  dormant  for  decades.  In  the  final  section,  the  hero  supposedly  takes  leave  of  this  world,  and  all  ends  quietly. 

  Was  Strauss  actually  being  egotistical  in  this  outrageous  work?  I  don't  think  so.  He  was  actually  using  a  lot  of  tongue in  cheek  humor.  Whatever  the  composer  meant,  Ein  Heldenleben  is  great  fun.  It's  viscerally  exciting  and  meltingly  lyrical  by  turns,  and  the  huge  orchestra  provides   a  wealth  of  color. It's  a  real  workout  for  virtuoso  orchestras,  and  the  solo  violin  part  is  always  on  auditions  for  an  orchestra's  concertmaster,  as  well  as  the  juicy  but  difficult  horn  parts  at  horn   auditions.  There  is  even  a  competition  for  solo  horn  players  called  the  Heldenleben  competition !  

  Many  eminent  conductors  have  recorded  Ein  Heldenleben,  and  is it  any  wonder?   I  have  a  recording  by  the  composer  himself  with  the  Vienna  Philharmonic  from  the  1940s ,  when  he  was  about  80,  and  still  active  both  as  composer  and conductor.  Other  great  conductors  who  have  recorded  it  include  his  disciples  and  friends,  Karl  Bohm  and  Clemens  Krauss,  and  more  recent  ones  by  Herbert von Karajan, Rudolf Kempe, Zubin Mehta, Sir Georg Solti, and  others.  You  can't go  wrong  with  any of  these  recordings.

Posted: Mar 20 2009, 08:22 AM by the horn | with no comments
Filed under:
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web