The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

What Are Opus Numbers For ?

  If  you  read  about  famous  composers  and   look  at  your  CDs,  you  will  often  see  the  term  Opus  attached  to  any  given  work  by  them,  or  other  terms  assigned  to  a  work.  Just  what  are  these  designations  for ?  They  are  a  means  of  cataloguing  the  works  of  any  given  composer,  and  a  way  of  identifying  them,  and  an  often  but  not  always,  an  indication  of   approximately  how  early  or  late  a  work  is  within  a  composer's  output.

  The  term  Opus  is  Latin  for  "A  work",  and  the  plural  is  Opera,  not  meaning  the  same  as  an  opera  by  Puccini  or  Verdi  etc.  Sometimes  the  composers  themselves  assigned  opus  numbers  to  their  works,  but  not  always.  And  not  every  work  a  composer  writes  may  have  an  opus  number.  For  example,  some  of  Beethoven's  early  lesser  works  do  not  have  them,  and  were  given  the  name   Woo  by  musicologists,  German  for  "Works  without  opus  designations".  (Werke  Ohne  Opus  Zahl). 

   The  number  assigned  does  not  necessarily  indicate  whether  it  is  an  early  or  late  work,  although  it  often  does.  Some  works  were  just  published  later, and  others  were  published  posthumously.  In  addition,  there  are  often  other  designations  for  some  composer's  works,  often  based  on  the  name  of  the  musicologist  who  catalogued  that  composer's  work.

  Mozarts  approximately  600  works  have K  numbers,  after  the  Austrian  amateur  musicologist  and  Mozart  lover,  Ludwig  Ritten  Von  Kochel  (two  dots  above  the O)  ,who  lived  from  1800  to  1877.  Kochel  was  actually  a  botanist  by  profession !   But  he  was  also  a  scholar  and  composer,  and   venerated  Mozart's  music.  He  meticulously  catalogued  all  of  Mozart's  works,from  the  first  primitive  attempts  of  his  childhood  to  his  last  works. 

   The  music  of  Mozart's  great  friend  and  admirer  Joseph  Haydn  has  been  given  what  are  called  Hoboken  numbers. This  has  nothing  to  do  with  the  New  Jersey  city,  but  the  Dutch  musicologist  Anthony  Van  Hoboken,  who  catalogued  his  music.  The  vast  output  of  Johann  Sebastian  Bach  has  been  put  into  the  BWV,  or  Bach  Werke  Verzeichnis, or  catalogue  of  Bach's  works,  by  German  musicologist  Wolfgang  Schmieder. 

  The  works  of  Franz  Scubert  have  been  given  Deutsch  numbers,  after  the  muscologist  Otto  Erich  Deutsch.  In  some  cases,  a  group  of  works  has  been  assigned  a  single  opus  number,  as  with  some  of  the  string  quartets  of  Haydn  and  Beethoven.  Beethoven  wrote  16  string  quartets,  and  they  are  divided  into  the  early,middle  and  late  quartets.  The  first  six  are  collectively  called  opus  18.  And  the  three  middle  quartets  dedicated  to  the  Russian  diplomat  Rasumovsky  are  opus  59. 

   All  of  this  research  into  cataloguing  a  composer's  works  is  often  very  difficult  and  time  consuming, but  some  one  has  to  do  it !

Posted: Mar 13 2009, 07:42 AM by the horn | with no comments
Filed under:
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web