The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

March 2009 - Posts

Puccini's Exotic Turandot - His Final Opera

  Turandot  is  Puccini's  last  opera  and  the  final  scene  was  left  unfinished  when  the  composer  died  of  throat  cancer  in  1924 , at  the  age  of  65.  Another  Italian  composer ,  Franco  Alfano,  completed  the  final  scene  from  Puccini's  sketches.  At  the  1926  world  premiere  at  Milan's  world  famous  La  Scala  opera  house,  the  renowned  Arturo  Toscanini,  who  conducted,  stopped  the  performance  before  the  final scene  and  told  the  audience  that  this  was  where  the  composer  had  left  the  score    at  his  death.  The  later  performances  used  Alfano's  completion.

  Turandot  is  an  exotic  opera  set  in  ancient  China,  in  Peking,  now  called  Beijing.  The  cruel  princess  Turandot  rules  the  country ,  and  has  resoved  ever  to  marry  because  of   priincess  who  was  an  ancestor  was  brutally  killed by  invading  barbarians.  She  has  persuded  her  elderly  father,  the  emperor  to  decree  that  if  any  man  of  royal blood  wishes  to  marry  her,  he  must  answer  three  extremely  difficult  riddles, or  enigmas  correctly.  If  he  cannot,  he  will  be  beheaded. 

  So  far,  many  princes  from  throughout  Asia  have  failed  to  answer  correctly  and  have  lost  their  heads.  The opera  opens  as  a  Mandarin  announces  the  law,  and  the  Tatar  prince  Calaf,  hose  army  has  been  defeated  by  the  Chinese  is  in  Peking  with  his  father,  the  aged  Tatar  emperor  Timur,  and  Timur's  gentle  Chinese  slave  girl,  who  is  devoted  to her  master.  Calaf  sees  Turandot  appear  in  front  of  the  populace  where  they  are  about  to  witness  the  execution  of  a  Persian  prince  who  sought  her  hand  in  vain.  Calaf is  dazzled  by  her  beauty,  but  his  father  warns  him  against  such  folly.

  And so  do  Turandot's  three  ministers,  Ping,  Pang  and  Pong,  who  graphically  describe  the  hideous  tortures  Calaf  will  receive  before  being  executed.  These  three  provide  comic  relief  in  the  opera.  But  Calaf  is  determined,  and  strikes  the  fateful  gong  announcing his  intention  to  attempt  to  answer  the  three  riddles.

  In  the  second  act,  Ping,Pang  and Pong  discuss  the  bloodthirstiness of  the  princess,  and  all  the  different  princes  from  India,  Burma  and  other  countries  who  have  been  beheaded.  They  long  to  go  back  to  their  peaceful  homes  far  from  Peking.  Trumpets  announce  the  bloody  rituyal  about  to  start,  and  Calaf,  Timur  and  Liu  appear before  the  populace .  The  aged  emperor  tells  Calaf  that  he  is  sworn  to  uphold  Turandots  vow.  He  urges  the  prince  to  reconsider  for  there  has  already  been  enough blood. 

   But  Calaf  is  determined  to  undergo  the  ordeal.  Turandot  appears  and  addresses  the  populace  and  Calaf.  Ages  ago,  her  gentle  ancestor ,princess  Lou Ling  was  brutally  murdered by  invading  barbarians  who  overtook  the  royal  palace.  She  has  sworn  vengance on  all  men  for  this outrage.  She  warns  Calaf  that the  enigmas  are  a  guarantee  of  death.  But  Calaf  insists,  and  answers  the  three  riddles  correctly,  to  the  astonishment  of  all.  The  wise  men  pull  out  the  scrolls  and  confirm  his  correct  answers.

  Turandot  is  furious. She  pleads  with  her  father  to  allow  her  to  refuse  to  allow  the  marriage.  But  Calaf  declares  that  since  his  name  is  unknown,  he  will  yeild  to  Turandot  if  it  can  be  discovered.

  In  the  last  act,  Calaf  meditates  late  at  night  on  the  situation.  He  resolves  that  he  shall  win.  Turandot  has  declared  that  no  one  in  Peking  shall  sleep  until  Calaf's  name  has  been  found.  This  is  the  famous  aria  "Nessun  Dorma"(None  shall  sleep),  made  famous  by  Luciano  Pavarotti, and even  sung  by  pop  singers.  Ping,Pang and  Pong  try  to  tempt  Calaf  with  riches  and  beautiful  young  women if  he  will  reveal  his  name,  but  Calaf  refuses  to  yield  to  them. 

  Turandot  appears,  and  demands to  know  the  name.  She orders  the  slave  girl  Liu  to  be  tortured  in  order  to  force  her  to  reveal  the  name.  But  she  refuses,  and  siongs  an  aria  telling of  her  devotion  to  the  prince ,  and  stabs  herself  to  death,  to  the  crowd's  horror.  Timur is  grief-stricken  and  warns  that  her  unavenged  ghost  will  wreak  havoc. 

  Calaf  and  Turandot  confront  each other.  They  argue  bitterly  until  the  prince  is  able  to  sway  her into  loving  him.  Then,  miraculously,  Turandot  announces  to  her  father  and  the  populace  that  the  strangers  name  is-  LOVE ! 

   The  opera  ends  with  general  rejoicicing.  Turandot's  icy  defiance  has  been   overcome.  For  this  exotic  score,  Puccini  studied  actual  Chinese  melodies,  and  was  able  to  vividly  evoke  the  exotic  Chinese  atmosphere,  and  with  his  great  mastery  of  orchestration  create  an  opera  of  myriad  colors.  Franco  Alfano's  completion  is  in  general  use  today,  but  more  recently, the  Italian  composer  Luciano  Berio  (1925-2003)  prepared  his  own  version.  Alfano  wrote  operas  and  orchestral  works  etc,  but  his  music  fell  into  obscurity  until  recent  recordings  and  a  revival  of  his  opera  Cyrano de Bergerac  at  the  Metropolitan  opera  and  elsewhere. 

   Famous  sopranos  such  as  Birgit  Nilsson,  Maria  Callas  and  even  Joan  Sutherland,  who  never  sang the  role  onstage, have  recorded  the  role  of  Turandot.  The  recording of  Sutherland  and  Pavarotti  on  Decca  is  considered  a classic,  and is probably  your  best  bet  in  looking  for  a  recording.  There  are  also  several  live  perfoirmances  on  DVD,  including  one  from  the  Metropolitan  Opera  with  the  lavish  and spectacular  sets  and  costumes  of  Franco  Zeffirelli.  Whichever  way,  Turandot  is  a  vastly   entertaining  opera.

Posted: Mar 31 2009, 08:16 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Puccini's Girl Of The Golden West - The Original Spagetthi Western

  In  1910,  the  Metropolitan  Opera  presented  the  world  premiere  of  Puccini's  latest  opera,  La  Fanciulla  Del  West  (Fan-CHOOL-a),  or  the  Girl  of  the  Golden  West,  which  is  set  in  19th  century  California .  It's  the  story  of  a  spirited  young  woman,Minnie,  who  tends  the  saloon  at  the  bar  in  a mining  camp,  and  also  teaches  a  kind of  Sunday  school  for  the miners.  The  opera  is  based  on  a  play  by  the  once  popular  American  playwright  David  Belasco. 

  I  suppose  you  could  call  this  the  first  spaghetti  western !   For  this  somewhat  improbable  story,  Puccini  used  genuine  American  songs  from  the  woild  west  and  uses  them  for  local  color.  The  cast  for  the  premiere  included  the  legendary  tenor  Enrico  Caruso  (1873-1921)  as  Minnie's  beloved,  the  Mexican  bandit  Ramirez,  and  the  once  famous  Czech  soprano  Emmy  Destinn  as  Minnie.  The  great  Italian  conductor  Arturo  Toscanini ,  a  firiend  and  champion  of   Puccini,conducted,  and  the  composer  was  there  to  supervise  the  production. 

  The  opera  never  became  as  popular  as  Puccini's  earlier  operas  La  Boheme, Tosca  and  Madama  Butterfly,  but  has  held  its  own  for  nearly  a  century.  The  music  is  still  very  beautiful  and  colorful.

   In  the  first  act,  we  see  the  miners  in  the  saloon,  singing,  playing  poker  drinking and  arguing.  All  of  them  are  very  fond of  the  beautiful  Minnie,  who  often  consoles  them  for  their  homesickness  and  read  Bible  verses  to  them,  but  she  still  doesn't  have  a  steady  beau.  There  are  stories  of  a  dangerous  Mexican  bandit  threatening  the  town,  and  sheriff  Jack  Rance,  a  bitter,divorced  man  who  has  unrequited  love for  Minnie,  is  on  the  case.

  A  stranger  comes  in,  calling  himself  Dick  Johnson  from  Sacramento  comes  in,  but  is  looked  on  suspiciously  by  the  miners  and  sherrriff   Rance.  He's  actually  the  bandit.  Minnie  and  the  stranger  fall  for  each  other.  He  tells  her  that  she  has  the  face  of  an  angel. 

  In  the  second  act,  the  two  have  gone off  to  Minnie's  cabin  in  the  hills.  It's  winter  and  there's  snow  on  the  ground,  and  Rance  and  the  miners  are  after  the  Mexican  bandit.  Ramirez  is  shot,  and  Minnie  keeps  him  hidden  in  her  cabin.  She  learns  of  his  true  identity,  but  still  loves  him.  Rance  and  the  miners  interrogate  Minnie.  They  know  the  bandit  is  when  a  drop  of  blood  falls  from  above.  Rance  and  Minnie  agree  to  play  a  game  of  poker.  If  she  wins,  she's  free  to  go  off  with  Ramirez.  If  she  loses,  they'll  string  him up.  Minnie  wins,  with  a little  bit  of  cheating,  and  Rance  reluctantly  leaves. 

  In  the  3rd  act,  Ramirez  has  been  caught  by  Rance  and  the  miners.  They  allow  him  to  speak  before  the  hanging,  and  he  sings  an  aria  saying  that  he  hopes  that  Minnie  will  think   he  escaped   and  is  alive.  But  suddenly,  Minnie  bursts  in  on  her  horse,  and  pleads  with  the  miners  to  let  him  live.  Because  of  their  affection for  her,  the  miners  allow  the  two  to  go  off  to  freedom  together. 

  Sounds  kind  of  improbable,  doesn't  it?  But  the opera  works,  and  is  very  entertaining.  Famous  sopranos  such  as  the  late  Renata  Tebaldi,  have  loved  to  sing  the role of  Minnie,  and  great  tenors  such  as  Placido  Domingo  and  Mario Del  Monaco  have  been  associated  with  the  role  of  the  bandit.   Tebaldi  has  recorded  the  opera  for  Decca  with  Del  Monaco, but  the  recording  you  ought  to  get  is  on  Deutsche  Grammophon  with  soprano  Carlol  Neblett,  Domingo, and  the  great  American  baritone  Sherrill  MIlnes  conducted  by  Zubin  Mehta,  and  there  is  a  DVD  of  the  Met's  current  production. 

Posted: Mar 30 2009, 08:27 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
What's In My Classical CD Collection - Part Two

  Here's  more  on  my  classical  CD  collection ;  I   don't  have  the  space  to  list  everything,  but  there's  a  lot  more  interesting  music  I  think  you  may  find  intriguing..  If  you'd  like  to  hear  some  of  these,  check,  which has  a  fantastic  selection  of  classical  CDs  and  DVDs.  However,  I  can't  guarantee  that  everything  I  list  is  still  available. 

  Among  the  operas  are  Nottre  Dame,  by  the  Austrian  composer  Franz  Schmidt  (1874- 1939),  who  was  well-known in  Germany  and  his  native  Austria before  the  second  world  war,  and  whose  music  is  enjoying  something  of  a  resurgance  today.  That's  right.  This  is  based  on  Victor  Hugo's  Hunchback  of  Notre  Dame,  complete  with  Esmeralda  and  Quasimodo. It  deserves  to  be  better  known. 

  There  are  several  operas  from  the  "Degenerate  Music"  series  of  recordings  from  the  Decca  label,  which  may or  may  not  be  folding.  These  are  recordings  of  long  neglected  works  by  composers  whose  music  was  banned  by  the  Nazis  as"degenerate", either  because  the  composers  were  Jewish, or   they  composed  in  a  manner  of  which  Hitler  and  the  Nazis  disapproved. Some  died  in  concentration  camps,  depriving  the  world  of  significant  compositional  talents.. They  include  the  once  popular  Jazz  influenced  opera  by  Austrian  Ernst Krenek(1900-1991),  who  settled in  America.  This  opera  as  a  smash  hit  all  over  Europe  in  the  1920s  and  was  even  performed  at  the  Metropolitan  at  the  time.  Krenek  later  adopted  the  12  tone  system  and  the  opera  languished  in obscurity  for  many  years  untill  recently.

  Die  Vogel (The  Birds)  by  German  Walter  Braunfels  (1882-1954)  is  based   loosely  on  the  Greek  play,  and  is  a  fanciful  allegory  about  the  birds  building  a  castle  which  rises  to  the  heavens  until  Zeus  strikes it  down.  The  music  is  gorgeous,  and  the Los  Angeles  opera  eill  be  perfoming  it  soon.  Braunfels  was  well-known  in Germany  but  his  music  was  banned  because  he  was  half  Jewish,  and  his  music  was  forgotten.

   Turning  to  more  Russian  opera,The  Fiery  Angel  by  Prokofiev  was  written  in  the  1920s,  but  adverse  circumstances  prevented  it  from  being  performed until  a  couple  of  years  after  he  died  in  1953, on  the  same  day  as  Stalin!   This  is  possibly  the  weirdest  and  most  spooky  opera  ever  written.  it's  a  truly  creepy  story  of  sorcery  and  demonic  possession  in  16th  century  Germany  and  deals  with  demonolgy  in  a  truly  frightening  way.  This  could  be  called  the  operatic  equivalent  of  one  of those  creepy  Stephen  King  novels.  It's  fascinating,  but  may  give  you  nightmares !   There  is  a  DVD of  a  performance  conducted  by  Prokofiev  specialist  Valery  Gergiev,  but  it's  hard  to  fond  currently.

  Oedipe,or  Oedipus,  in  French  by  Romania's  greatest  composer  Gheorghe  Enescu,  best  known  for  his  Romanian  Rhapsody  no 1,  is  a  powerful  and  haunting  retelling  of  the  Oedipus  legend.  It's  Enescu's  only opera,  and  considered  his  greatest  work.  There  have  been  several  productions  of  it  in  Europe  in  recent  years.  Enescu  lived  from  1881  to  1955.  He  was  also  a   renowned  violinist  and  taught  Yehudi  Menuhin  among  others.

   Turning  to  non-operatic  music,  I  have  a  number of  challenging  works  by  uncompromising  cntemporary  composers,  such as  Elliott  Carter,  who  turned  100  in  December.  If you want  to  be  adventurous,  try  works  of  his  which  I  have  such  as  the  piano  concerto  and  variations  for  orchestra.  Forget it  if  you  nsist  on  easy  listening.  I  also  have  the  thorny  three  piano  sonatas  of  famed  French  composer and  conductor  Pierre  Boulez,  who  turned  84  this  week.  Phototopsis  by  the  German  composer  Bernd Alois  Zimmermann  is  an  orchestral  work  which  attempts  to  depict  the  composers  difficulties  with  eyesight,  and  seeing  strange  colors  in his  head.  It's  weird,  but  definitely  interesting. 

  I  have  symphonies  by  19th  century  Swedish  composer  Franz  Berwald  which  are  rather  delightful;  his  music  deserves  to  be  better  known,  as  well  as  rarely  heard  symphonies by  Poland's  Karol  Szymanowski (1882-1937),  who  is  Poland's  best  known  composer  after  Chopin,  and  ones  by  Russians  Mily  Balakirev,  Nikolai  Rimsky-Korsakov,  Vassily  Kallinikov,  and Nikolai  Myaskovsky  which  you're  not  likely  to  hear  live  unfortunately,  and  other  rarely  heard  symphonies  that  are  all  well  worth  hearing. 

   The  violin  cncertos  of  Edward  Elgar  and  Robert  Schumann  are very  lovely,  and  I  like  the  piano  concerto  of  Englishman  Sir  Arthur  Bliss  (1891-1975).  In  the  chamber  music category,  Schubert's  lengthy  but  delightful  octet  for  strings,  clarinet, bassoon  and  horn  is  very  much  worth  hearing, 

  Nobody  could  ever  accuse  me  of  having  an uninteresting  classical  CD  collection !

Posted: Mar 29 2009, 12:45 PM by the horn | with no comments
Filed under:
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
What's In My Classical CD Collection ?

  I've  been  collecting  classical  CDs  for  many  years,  and  have  a  really  interesting  and  varied  collection.  It's  an  eclectic  collection,  with  music  by  composers  of  many  different  nationalities  and  periods,  not  only   Dead  White  European  Males,  even  though  they're  an important  part  of  it.  Alphabetically,  the  composers  range  from  A to  Z,  although  there  are  none  with  names  starting  with  Q,U,  or  X.  There  are  composers  from  every  corner  of  Europe, including   ones  from  countries  such  as  Estonia,  Americans,  and even  one  from  Mexico.  I  have  only  three  by  women  composers,  but  would  like  to  get  more.

  The  earliest  music  in  my  collection  is  by  the  12th  century  German  Abbess  and theologian  Hildegard von Bingen, and  is  liturgical  music  for  women's  chorus.  The  most  recent  composer  is  American  Christopher  Rouse,  born  in  1949.  There  are  other  works  by  ancient  composers  such  as  Guillaume  Dufay,  Palestrina,  Josquin Desprez,  Carlo   Gesualdo,  William  Byrd,  Rolande de  lassus,  etc.  These  are  French,  Italian,  English  and  Belgian  composers  who  lived  in  the  15th  and  16th  centuries. 

   There  is  music  by  such  establishd  greats  as  Beethoven,  Mozart,  Schubert,  Wagner,  Tchaikovsky,  Debussy, Ravel,  Stravinsky,  Bartok,  Brahms,  Berlioz  and others,  and   little  known  composers  such  as  Finland's  Unno  Klami,  Charles  Koechlin of  France,  and  Wilhelm  Stenhammar  of  Sweden.  I  don't  have  a  lot  of  famous  works ,not  because  I  don't  love  them,  but  because  I  already  know  and  love  these  works  and  have  always  been  on  the  lookout  for interesting  rarities. 

  No  Vivaldi's  Four  Seasons.  I've  never  been  a  Vivaldi  fan. I've  heard  the  four  seasons  so  many  times  I  wouldn't  mind  if  I  never  heard  it  again.  No  Pachelbel  Canon.  Why  eat  at  McDonald's  when  you  can  have  gourmet  food?  I  have  a  wide  variety  of  operas,  including  many  little  known  ones.  Among  them  are  Padmavati,  by  the  French  composer  Albert  Roussel(1869-1937),  a  colorful  and  exotic  story  of  India  during  the  Moghul  conquest,  the  great  Biblical  opera  Saul & David  by  Denmark's  Carl  Nielsen,  whose  music  I  covered  some  time  ago  here,  great  Russian  operas  such  as  Prokofiev's  monumental  War  and  Peace,based  on  Tolstoy,  Rimsky-Korsakov's  Sadko,  and  The  Legend  of  the  Invisible  City  of  Kitezh,  and  Kashchei  the  Immortal,  based  on Russian  legends,  Wagner's  complete  Ring  in  a  box  set  with  James  Levine  and  the  Metropolitan  opera  forces,  great  Czech  operas  such  as  The  Cunning  Little  Vixen  and  The  Excursions  of  Mr. Broucek  by  Janacek,  The  Devil  and  Kate  by  Dvorak,  and  Libuse (LI-bu-she)  by  Bedrich  Smetana,  and  many  other  interesting  operas.

  I  have  the  nine  symphonies  of  Beethoven  in  a  set  with  the  Chicago  Symphony  conducted  by  the  late  great  Hungarian  conductor  Sir  Georg  Solti,  the  four  symphonies  of  Brahms,  the  nine  Mahler  symphonies,also  in  a  box  with  Solti,  the  seven  symphonies  of  Jean  Sibelius.  the  six  of  Carl  Nielsen,  the  nine of  Bruckner  with  various conductors,  and  assorted  symphonies  by  Mozart,Haydn, Schubert,Mendelssohn, Schumann, Dvorak,  Elgar,  Prokofiev,  Shostakovich,  and  others. 

  There  are  really  interesting  off  beat works  such  as  The  Jungle  Book  by  the  French  composer  Charles  Koechlin,  based  on Rudyard  Kipling,  the  Asrael  symphony  of  Czech  composer  Josef  Suk,  written  as  a  memorial  to  his  father-in  law  Dvorak,  Dvorak's  oratorio  The Spectre's  Bride, the  spooky  story  of  a  young  woman  who  encounters  the  ghost  of  her  betrothed ,  who  has  been  killed  in  battle,  and  the  Cantata  for  the  20th  anniversity  of  the  Russian  Revolution  by  Prokofiev,  a  blatant  piece  in  support  of  the  Soviet  government,  but  musically  very  exciting,  the  Oratorio  Of  the  German Soul  by  the  once  famous  composer  Hans  Pfitzner  (1869-1949).

   I  have  music  for  piano  by  Chopin,  Liszt,  Beethoven,  Schubert,  Brahms,  Rachmaninov,  Nikolai  Medtner,  and  others.  There  are  concertos  for  piano,  violin,  cello,  viola,  flute,  oboe,  clarinet,  and French  horn  by  Mozart,  Richard  Strauss,  Nielsen, Martinu,  Roussel,  Dvorak,  Elgar,  Khatchaturian,  Medtner, and  others. 

   And  much ,much  more.  Of  course,  there  are  still  countless  things  by so  many  composers,  famous  and  obscure,  I'd like  to  get.  It's  so  frustrating  to  have  so  much  available  and  not  having  the  time,  money  and  space  for  a  Pentagon  sized  CD  collection.   

Posted: Mar 28 2009, 08:26 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
The Colorful Music Of Russian Composer Alexander Borodin

  Remember  the  famous  song "Take  my  hand, I'm  a  stranger  in  paradise",  from  the  musical  "Kismet"  ?  The  melody  is  not  original,  but  comes  from  the  music of  the  Russian  composer  Alexander Borodin (1833- 1887).  Borodin  was  one  of  the  group of  five  19th  century  composers  who  went  by  the  name  of  the  "Mighty  Handful,  including  Rimsky-Korsakov  and  Mussorgsky. 

  He  was  not  a   professional  composer,  but  was  actually  one  of  Russia's  leading  scientists,  in  the  field  of  chemistry.  One  of  his  treatises on chemistry  is  still  considered  a  classic  in  that  field.  He  was  the  illegitimate  son  of  a Georgian  prince  and  a  Russian  mother,  and  was  given  the  name  of  one  of  a  serf  in  his  family. 

  Borodin  was  an  accomplished  amateur  cellist,  and  wrote  a not  very  large   body  of  music  in  his spare  time.  His life  was  rather  hectic  and  chaotic,  as  he  combined  music  with his  busy  career  as  scientist and  professor  at  St.  Petersburg  university. Among  his  works  are  two completed  symphonies  and  two  movements  of  a  third,  the  symphonic  poem"In  the  steppes  of  Central  Asia",  a  number  of  songs  and  piano pieces,  and  the  sketches  for  the  opera  "Prince  Igor",  which  was  completed  by  Rimsky-Korsakov  with  the  help of  others  after  his  death. 

  Prince  Igor  is  based  on  medieval  Russian history ,  and  deals  with  Igor,  ruler  of the  city  of  Putivl ,  and  his  struggle  with the  invading  Polovetzians,  nomadic  Turkic  tribesmen  who  frequently clashed  with  the  Russians  of  the time.  The  so-called  Polovetzian  Dances  is  a  ballet  sequence  from the  opera  which  has  often  been  performed  and  recorded  separately,  and is  a  very  exciting  piece. 

  Nikolai  Rimsky-Korsakov  and another  Russian  composer Alexander  Glazunov  took  up  the  difficult  task of   putting  Borodin's  often  chaotic  sketches  into  a  performable  opera,  and  it  is  occaisionally  performed  today.  There  are  several  recordings  and  a  DVD.  In  the  opera,  prince Igor  and  his  son  are  captured in battle  by  the  Polovetzians, or  Kumans,  as  they  called  themselves.  Their  leader, Khan  Konchak  is  so impressed   Igor's  bravery  that  he  treats  him  more like  an  honored  guest  than  a  prisoner,  and  there is  a  colorful  and  exotic  dance  sequnce  with  chorus. In the  end,  Igor  and  his  son  return  to  Putivl,  eagerly  welcomed  by the  populace, after  escaping.

  The  symphony  no 2 in B minor  is  also  a  very  colorful  work,  and  its  melodies,  though  original,  have  a  decidedly Russian  flavor.  IN  the  Steppes  of  Central  Asia"  is  a  brief  but  evocative  orchestral  work  which  attempts  to  depict  Russian  soldiers  wandering  through  the  endless  steppes  of  what  is  now  Uzbekistan  and  Kazakhstan etc,  with  sinuous  oriental  melodies  as  a  contrast.  There  are  numerous  recordings  of  Borodin's  music,  and  you  should  seek  out  the  recordings  of  the  first  two symphonies  with  Valery  Gergiev conducting  and the  opera  Prince  Igor  on Phillips.  Check


Posted: Mar 27 2009, 08:36 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Der Rosenkavalier By Richard Strauss- An An Elegant And Wittty Tale Of Amorous Intrigue In !8th Century Vienna

  After  the  violent  and  harrowing  Elektra,  Richard  Strauss  and his  librettist  Hugo  von  Hoffmanstahl   chose  a  vastly  different  story  for  their  next  opera,  setting  it  among  the  aristocracy  of  18th  century  Vienna.  Musically,  Der  Rosenkavalier  (The  cavalier  of  the  rose),  was  a  complete  musical  turnaround   for  the  composer ;  the  searing  dissonances  of  Elektra  and  its  grim,  oppressive  atmosphere   are  replaced  with  Viennese  elegance, wit   and  sentimentality.  

  Der  Rosenkavalier  is  the  story  of  the  wife  of  an  Austrian  fieldmarshall ,  known  as  the  Marschallin,  whose  husband  is  often  away  on  military  affairs,  and  who is  childless.. She  is  a  beautiful  and  elegant  lady  in  her  30s.  The  first  act  takes place  in  the  boudoir  of  her  Viennese  palace.  As  the  curtain opens  on  the  first  act,  the  Marschallin  is  having  a  torrid  affair  with  the  handsome  and  dashing  young nobleman  Octavian,  who  is  only  seventeen !  (The  role  is  sung  by  a  mezzo-soprano).  The  fieldmarshall   is  currently  hunting  in the  Croatian  forest,  and  does  not  appear  in  the  opera. 

   The  two  are  deeply  affectionate,  but  she  is  worried  about  getting  older  and  losing  Octavian  to  some  one  younger  and prettier.  The  Marschallin's  boorish  country  cousin,  the  Baron Ochs  Auf  Lerchenau,  visits   the  Marschallin  and  tells  her  that  he  is  about  to get  married  to  a  pretty  young  lady named  Sophie,  who is  the  only  child  of  a  wealthy  Viennese  businessman   who has  just  been  raised  to  the  nobility.  The  baron  is  a  skirt  chaser  to  end  all skirt  chasers,  and  Octavian  disguises  himself  as  one of  the  Marschallin's  maids.  The  baron  flirts  shamelessly  with  him  cluelessly.  Many of  the  characters  use  Viennese  dialect  throughout  the  opera. 

  the  marriage  will  be  a  cash  cow  for  the  flirtatious  baron,  and  he  asks  his  cousin  to  recommend some  fine  young  fellow  to  be  the  official  rose  bearer  for  the  wedding announcement  at  his  future  father-in-law's  palace.  Naturally,  she  sends  Octavian !   A  number  of  people  come  in  to  entertain  or  petition the  Marschallin, including  a  tenor  singing  an  Italian  song,  a  war widow  and  her  children  begging  for  help,  two  shady  Italian  characters  called  Annina  and Valzacchi  who  will  be  involved in  the  plot,  and  Marschallin  has  her  hair  done.

   The  boorish  baron  gets  involved  in  a  dispute  of  wedding  gifts  with  a  lawyer.  (He  is  constantly  making  an  ass  of  himself  throughout  the  opera).   When  the  people  leave,  the  Marschallin  reflects  on  the  passage of  time, and  how  much she  fears  losing her  youth  and  beauty, remembering  the  time  when  she  was  taken  out  of  the  protection  of  the  church  as  a  young  girl  and  married  off  to the  field  marshall. 

   Octavian  returns,  and  the  two lovers  argue  over  fidelity  and  other  matters.  Soon, Octavian  will  go to  the  palace  of  Fanninal,  the  baron's  future  father-in -law,  to  make  the  official  presentation  of  a  beautiful  perfumed  rose  as  a  token of  the  wedding.

  The  second  act  takes  place  in  the  wealthy  man's  palace.  The  servants  are  all  excited  over  the  ceremony,  and  Sophie  reflects  on her  upcoming  marriage.  Octavian  enters  elegantly  dressed,  and  presents  the  exquisite  perfumed  rose  to Sophie. The  baron  is  scheduled  to  come  later.  The  two  young  people  engage in  friendly  conversation,  and  they  instantly  fall  for  each  other !   The  boorish   and  pompous  baron  enters  and  looks  at  Sophie as  if  her  were  evaluating  a  horse.  He's  so  boorish  and  unpleasant  that  the  young  lady  takes  an instant  dislike  to him. (In  an  amuysing  way, though).  The  music  of  the  presentaion  has  an unearthly  beauty  that  is  unforgettable.

  The  baron's  servants  ransack  the  palace  and  create  havoc;  an  argument  between  the  baron  and  Octavian  breaks  out.  He  tells  her  that  the girl  doersn't  like  him.  Octavian  takes  out  his  sword  and  deals  a  very  minor  wound  to  the  baron,  who  bellyaches furiously and  makes  a  terrible  fuss.  Sophie's  father  is  aghast  that  such an incident  could  take  place  in  his  own  palace  and  threatens  to  put  her  in  a  convent  for  life. 

   Meanwhile, the  baron  has  gotten  the  help of  Annina  and  Valzacchi  to  arrange  an  assignation  at  an  inn  outside  Vienna  with  him  and   what  he  thinks  is  the Marschallin's  maid  mariandl,  who  was  Octavian  in  disguise!   He  doesn't  pay  them enough and  they  plot  to  sabotage the  affair. 

   The  third  an  final  act  takes  place  in  the  inn.  Servants  are preparing for the  assignation  of  the  baron and  Mariandl;  Annina and Valzacchi  are  planning  to  create  a  scandal  and  upset  the  proceedings.  The  baron  and  Mariandl   finally  have  some  time together  and  he  tries  to  ply  her  with  wine,  and  she?  is  appalled  to  see  a  bed  there.  Octavian  is  very  coy  here.  But  suddenly,  noises  offstage  happen, and  faces  look  trough  the  blind  window,  and  a  woman  comes  in  with  a  bunch  of  children  saying"Papa,Papa".  She  claims  to  be  his wife  and  demands  that  he  support  the  children.  Confusion  reigns.

  The  police  come in,  and  the  commisar  demands  to  know  what  is  going  on.  They're  the  18th  century  equivalent  of  the  vice  squad !   But  the  Marschallin comes  in  and  clears everthing  up. The  whole  affair  was just  a  farce !  The  baron  leaves  unceremoniously  wiith  his  servants  and  agrees   give  up  Sophie.  The  coachmen  demand  payment  and  the  children  still call  Ochs  Papa. 

  Sophie  and  Octavian  are  finally united.  There  is  a  meltingly  beautiful  trio  in  which  the  Marschallin  accepts the  situation  and  lets go  of  Octavian,  and  the  two  youngsters rejoice in  their  love.  Sophie's  father  remarks,"That's  young  people  for  you.  "  

   You  will  love  the  lush  and  elegant  music   of  Strauss, and  laugh  at  the  tomfoolery too.  There  are Viennese  waltzes  which  are  technically  anachronistic,  as  the  waltz  is  an  early 19th  century  invention,  but  they're  so  seductively  beautiful,  who  cares?   Der  Rosenkavalier  was  first  performed  at  the  famous  Dresden  opera  in  1911  and  has  gone  on  to  become  one  of  the  most  beloved  operas  of  the  20th  century.

  Many  great  singers  have  become  famous for  singing  and  recording   the  opera,  including  Elisabeth  Schwarzkop[,  Lotte  Lehmann,  Regine  Crespin,  Christa  Ludwig, Kurt  Moll,  and Renee  Fleming,  and  eminent  conductors such  as  Herbert von Karajan, Sir Georg  Solti,  Karl Bohm,  and  others  have  recorded  the  opera  complete.  There  are  several  performances on  DVD  in  addition.  Der  Rosenkavakier  is  a  heart-warming  experience.

Posted: Mar 26 2009, 08:41 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
The Elixir Of Love - A Charming And Melodious Comic Opera By Gaetano Donizetti

   L'Elisir D'Amore,  or  The  Elixir  Of  Love  by  Italian  composer  Donizetti  (1797-1848)  is  just  about  as  different  from  the  harrowing  Greek  tragedy  Elektra  as  you  could  imagine,    rather  like  going  from a  slasher  film  to  a  Disney  family  comedy.  It  will  be  broadcast  live  from  the  Metropolitan  opera  early  next  month  inbetween  Wagnber's  Das  Rheingold  and  the  rest  of  the  Ring.

  This  charming and  gently  humorous  pastoral  comedy  is  full  of  the  sweetest  and  most  catchy  melodies,  and  you  are  sure  to  love  it.  The  story  takes  place  in  a  rustic  Italian  village,  where  the  lovestruck  but  fecless  hero  Nemorino, is  in  love  with  a  charming  young lady named  Adina,  who  rather  likes  him  but  is  attracted  to  a  handsome  but  rather  cocky  and  conceited  sargeant  from  the  local  regiment .  Nemorino  is  terribly  worried about  the  presence  of  this  rival. 

  Then,  the  townsfolk  greet  a  travelling  quack  saleseman with a a  magic  panacea   called"Dr."  Dulcamara.  He  tells  the  rather  gullible  yokels  that  this  potion(which  is  actually  nothing  but  cheep  wine),  will  cure  any  disease  or  ailment,  make  people  more  youthful  and  attractive  and  even  find  a  mate.  The  good  doctor  tells  the  crowd  that  he  is  known  throught  the  universe,"and  other  places". 

  Nemorino  is  intrigued  and  asks  if  the  potion  will  work  as  an  elixir  of  love,  and  guarantee  that  Adina  will  be  his.  He  mentions  that  earlier,  Adina  had  been  reading  aloud  from   a  book  of  medieval legends  about  the  love  of  Tristan  and  Isolde,  who  drank a   love  potion .  The  doctor  says  of  course. Just  try  this  potion !  Nemorino  falls  for this  and  drinks  up  the  wine,  and  acts  cokily  with  Adina  in his  inebriated  state,  and  the  girl  resolves  to  marry  the  handsome  sargeant  instead,  and  in  the  next  act,  the  wedding  takes  place,  to  Nemorino's  dismay. 

  The  next  and  last  act  opens  on  the  merry  wedding  festivities.  The  doctor  and  Adina  sing  a  duet for  the  guests  about  an  elderly  senator's  love  for  a  pretty  young  gondolier  girl.  Nemorino  is  desperate  for  more of  the  eliixit,  but  doesn't  have  the  money.  Desperate  for the  dough,  he  enlists  in  the  army  with  the  help of  the  sargeant,  where  he  will  get  some  money  just  for  enlisting.  The  cocky  sargeant  thinks  he  has  the  poor  young  yokel  under his  thumb.

  Then  the  news  comes  out  that Nemorino's  rich  uncle  has  died,  leavoing  him  a  fortune.  All  the  village  girls  try  to  flirt  with  him, but  he  is  still  determined  to  marry  Adina.  He  sings  the  famous  aria"Una  Fuertiva  Lagrima"  (One  furtive  tear),  and  the  two  are  finally  united  happily,  and  the good  sargeant  goes  off,  realizing  that  there  are  plenty of  other  fish  in  the  sea.  Doctor  Dulcamara  leaves town,  not  a  minute  too  soon.

   THis  adorable  comic  opera  is  available  in  a  number  of  complete  recordings on CD  and  live ones on  DVD.  Don't  miss  the  late,great  Luciano  Pavarotti   here  in  one  of  his  most  famous  roles  as  the  dorky  but  lovaable  Nemorino. 

  Famous  sopranos who  have recorded  the  role  of  sweet  Adina  include  Dame  Joasn  Sutherland, Kathleen  Battle and  MIrella  Freni.


Posted: Mar 25 2009, 08:29 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Elektra By Richard Strauss - A Savage And Brutal Tale Of Hatred And Vengance In Ancient Greece

  For  his  next  opera  after  the  sensational  and  scandalous  Salome,  Richard  Strauss  turned  to  Sophocles for  a  setting  of  the  play  Electra.  This  was  his  first   operatic  production  with  the  Austrian  playwright  and  poet  Hugo  von Hoffmanstahl,  who  would  provide  him  with  the  libretto  for  Der  Rosenkavalier  and other  operas.

  Elektra  is  set  in  ancient  Greece  years  after  the  Trojan  war.  King  Agamemnon,  ruler  of  the  Greeks,  had  sacraficed  his  daughter  Iphigenia  to  the  gods  for  their  favor,  and  his  queen  Clytemnestra  never  forgave  him.  Their  other  children  were  the  daughters  Electra  and  Chrysothemis  and  the  boy  Orestes.  After  the  Trojan  war,  Clytemnestra  took  a  lover ,Aegisthus,  and  the  two  assasinated  Agamemnon   after  his  return  to  Greece. 

  By  the  time  the  opera  opens,  Elektra(German  spellings  of  Greek  names  from  here  on)  is  obsessed  with  avenging  her  father's  murder. The  Queen  Klytemnestra  is  now  a  brutal  ruler  and  is  suffering  from  all  manner  of  physical  maladies  and  the  effects  of  guilt.  Elektra  is  treated  like  a  common  servant  and  lives  a  life  of  degradation.  Her  genle  sister  Chrysothemis  longs  for  marriage  and  children.  Orestes  was  sent  abroad  as  a  boy,  and  the  family  has  had  no  contact  with  him. 

  The  opera  is  in  one  act;  as  the  curtain  opens,  six  servant  maids  are  gossipping  over  Elektra,  who  is  treated  so  terribly  and  has  a  weird  obsession  with  revenge.  As  they  leave  the  stage,  Elektra  comes  in ,  reliving  her  father's  brutal  murder.  She  mounrs  him  and  longs  for  the  day  when  she  or  her  brother  Orestes  will  kill  their  hated  mother  and  stepmother.  Elektra's  monologue  is  truly  chilling.

  Then  her  frustated  sister  Chrysothemis  comes  in  and  tells her  that  Queen  Klytemnestra  has  had  premonitions of  evil  and  is  sacrificing  animals  and  possibly  people  to  find  the  truth.  Elektra  laughs  at  her.  The  genler  sister  tells  Elektra  of her  longing  for  marriage  and  children.  She  would  not  care  if  she  were  married  to  a  peasant  if  she  could  only  have  children.  Elektra  pays  little  attention  to  her.

   Klytemnestra  comes  in,  preceeded by  a  furious  orchestral  introduction.  Mother  and  daughter  have  a  savage  encounter.  The  queen  is  plagued  by  horrible  nightmares,  and  she  has  many  physical  maladies  too.  She  questions  Elektra  on  how  she  might  gain  relief  from  both  her  nioghtmares  and  ailments.  Elektra  treats  her  coyly.  The  queen  begs  her  to  tell her  who  or what  she  must  sacrifice.  But  Elektra  terrifies  her  mother  by telling her  that  SHE  must be  the  sacrifice !   Terrified,  Klytemnestra  receives  sudden  news  that  Orestes  is  dead !  She  is  greatly  relieved  and  laughs  maniacally. 

   Chrysothemis  rushes in,  wailing  that  Orestes  has  been  killed  by  horses  in  an  accident.  Elektra  resolves  to  kill  Klytemnestra  and  Aegisthus  herself  with  an  ax.  She  tries  to  get  her  sister  to  help  by  flattering  her.  Then,  muttering  to  herself  and  brooding,  she  is  approached  by  young  man  who  announces  that  Orestes  is  indeed  dead,  and  that  he  had  been  his  close  friend.  Elektra  is  distressed.  by  the  news. 

  But  then,the  young  man  announces  that  he  is  indeed  Orestes,  her  long  lost  brother. Elektra  is  overcome  with  emotion..  Then,  she  begs  her  brother  to  kill  the  two  evil  ones,  and  Orestes  resolves  to  do  the  terrible  but  necessary  deed.  Orestes  has  come  with  his  elderly  tutor,  who  urges  the  two  to  be  quiet  or  be   found  out.

   There  is  an  unbearable  silence.  Then  the  horrible  cry  of  the  queen  being  murdered  is  heard.  Elektra  cries-Strike  once  more!   Confusion  in  the  palace ; maids  and  servants  rush  around  in  confusion.  Then  Aegisthus  comes  in,  and  asks  about  what  all  the  commotion  is.  Elektra  greets  him  with  feigned  politeness,  saying  that  she  has  learned  to  behave  finally  and will  no  longer  defy  her  stepfather. 

  Then,  Aegisthus  cries  out !  Orestes  is  killing  him!  Does  no  one  hear  me?,  he  cries  in  terror.  Elektra  savagely  cries  out-  Agamemnon  hears  you !    Chrysothemis  rushes  in  with  the  news  of  Orestes  return-  the  downtrodden  palace  dwellers  are  rejoicing.  Elektra  does  her  dance  of  vengance,  and  dances  and  dances  furiously .  Then  she  falls  dead.  Chrysothemis  cries  for  Orestes. 

   For  this  brutal  and  harrowing  story,  Strauss  wrote  ferociously  dissonant  but  not  really  atonal  music. The  mood  of  the  opera  is  oppressively  tense.  You  will  be  gripped  by  the  brutal  story  and  its  heart-pounding  music.  But  there  are  passages  of   tender  lyricism  in  addition,  such  as  whn  Elektra  realizes  that  her  brother  has  returned.. The  opera  opens  with  the  ominous  Agamemnon  theme  which  returns  throughout   the  story. 

   The  opera  was  premiered  a  century  ago  in  1909  in  Dresden,  whose  famous  opera  house  premiered   several  of  the  Strauss  operas,  and  whose  tradition  of  performing  the  orchestral  and  operatic  music  of  this  composer  continues  to  the  present.  There  are  several  notable  recordings  of  Elektra  by  Sir  Georg  Solti,  Karl  Bohm,  Wolfganf  Sawallisch,  Dimitri  Mitropoulos  and  other  conductors,  and  some  DVDs.  This  is  not  an  opera  for  the  faint  heated,  but  you'll  never  forget  it  if  you  try  it


Posted: Mar 24 2009, 08:21 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Salome By Richard Strauss - A Lush And Deliciously Decadent Operatic Masterpiece

  Salome  was  first  performed  at  the  Dresden  Opera  in  1905 . and  was  the  first  of   the  Richard  Strauss  operas  to  achieve  international  success  and  enter  the  operatic  repertoire.  Strauss  had  already  written  two  operas  which  are  almost  never perforned  today  but  have  been  recorded.  Salome  is  a  sensuous  and  decadent  one  act  opera  based  on  the  once  scandalous  Oscar  Wilde  play,  which  was  originally  written  in  French.  The  opera  libretto  is  a  translation  into  German of  the  play  with  some  parts  cut  out. 

  The  risque  subject  caused  something  of  a  scandal  in  Europe,  and  a  couple  of  years  later,  when  the  opera  had  it  Metropolitan  opera  premiere,  the  scnadalous  subject  actually  caused  it  to  be  banned  !  Today,  we're  fortunately  not  so  prudish,  and  the  opera  is  performed  everywhere,  although  I'm  not  sure  if  this  is  the  most  suitable  opera  for  youngsters.

  The  opera  takes  place  at  a  decadent  banquet  at the  courst  of  king  Herod  and  his  wife  Herodias,  and  the  main  character  is  the  teenage  sex  kitten  Salome,  daughter  of  Herodias,  and  stepdaughter  of  Herod,  who  can't  keep  his  eyes  off  the  girl  and  gives  her  the  creeps.  There  are  assorted  characters  at  the  banquet,  soldiers  guarding  the  prophet  Jochanaan,  being  kept  in  a  cister.  He  is  none  other  than  John  the  Baptist,  and  Romans,  Jews,  Egyptians  and  sundry  unsavory  characters. 

  At  the  opening  of the  opera, Salome  is  weary  of  the  banquet  and  her  stepfather's  leering,  and  the  endless  bickering  of the  guiests.  The  young  Syrian captain  of  the  guard  Narraboth  is  smitten  with  Salome.  Then,  from  the  cistern,  the  stern  voice  of the  prophet  Jochanaan  comes,  and  he  rails  at  the  sinfulness  of  Herod  and  Herodias,  and  proclaims  that  that  Jesus  shall  be  the  ultimate  prophet.  Salome  is  entranced  by  the  voice.  She  asks  the  guards  who  this   is, and  they  tell  her  it  is  the  prophet.  They  do  not  understand  what  he  is  saying. 

  Salome  begs  Narraboth  to  bring  the  prophet  out  so  she  may  speak  to  him,  but  the  captain  of  the  guard  says  that  Herod  has  forbidden  this.  She  persists, and  soon  the  prophet  comes  forth  majestically,  and   condemns  the  abominations  of  Herod and  Herodias.  Salome  is  fascinated,  and  feels  a  strange  attraction  to  him.  She  tries  to  flirt  with  him,  but  he  resists  her  fiercely,  saying  that  it  was  through  woman  that  sin  came  into  the world.  But  she  fawns  over  him,  tormenting  him  with  her  lust. 

  Narraboth  is  so  overcome  with  his  feelings  that  he  stabs  himself  to  death,  but  neither  Salome  nor  the  prophet  notice.  Jochannan  pleads  with  Salome  to  repent  and  go  to  Jesus, who  is  working  miracles everywhere  and  will  see  any  one.  He  tells  her  to  let  Jesus  save  her  from  her  sinful  life.  But  she  ignores  him,  and  wants  a  kiss  desperately.  But  the  prophet  furiously  denounces  her,  and  says  she  is  accursed.  He  is  sent  back  to  the  cistern. 

  Finally,  Herod  and  Herodias come  in .  Herod  is  behavior  is  extremely  neurotic  and  Herodias  is  furious  at  him  for  looking  on  Salome  the  way  she  does.  The  prophet  continues  to  denounce  Herod  and  Herodias,  and  Herodias  is  outraged.  A  group  of  Jews  at  the  banquet  have  a  furious  theological  argument  about  what  the  prophet  is  saying.  None  of  them  can  agree  on  what  he  means. 

  Finally,  the  lustful  Heord  asks  Salome  to  dance  for  him  and  the  guests.  Herodias  is  against  this, but  Herod  swears  that he  will  give  Salome  anything,  any  precious  Jewels  or  whatever,  or  half  of  his  possessions and  riches.  Salome  asks  if  he  will   really  give  her  what  she  wants.  Yes !   She prepares  to  do  the  famous  dance of  the  seven  veils.   After  the  sensuous  dance,  Herod  is  delighted  and  promises  to  give  whatever  her  heart  desires.  What  does  she  wanr?  The  head  of  the  prophet !!!   The  Jews  at  the  banquet  are  horrified,  but  Herodias  is  delighted.  Herod  is  extremely  reluctant.  Please  reconsider,  I'll  give  you  all  the  riches ,Jewelry,perals,  exotic  birds  etc,  anything  but  the  head  of  the  prophet. 

  But  Salome  is  adamant.  Finally,  Herod  agrees,  and  in  an  incredibly  tense  moment,  the  executioner  beheads  the  prophet.  His  head  is  brought  to  Salome  on  a  silver  platter,  and  the  girl  exults  perversely, saying  that  now  she  has  his  head.  She  sings  an  incredibly  sick  monologue  about  the  prophet  and  his  head,  and  says  that  if  he  had  really  looked  upon  her,  hew  would  have  loved  her.  Herod  is  horrified.  Finally,  she  kisses  the  head.  The  moon  comes  out as  this  is  evening.  And  Herod  orders  the  guards  to  crush  Salome under  their  shields.  The  opera  ends  in  sudden  brutal  violence.

  Whew !  What  a  steamy  opera.  It's  not  for  the  kiddies.  But  the  music  is  truly  gorgeous,  and  Strauss  uses  his  large  orchestra  painting  the   decadent  atmosphere  in  technicolor.  The opera is  incredibly  tense  and  even  nerve  wracking.  And  the  role  of  Salome  is  a  very  difficult  one.  It's  hard  to  find  a  soprano  with  a  huge  voice  and   the  required  stamina  who  looks  like  a   teenage  Biblical  proncess !    But  many  famous  sopranos,  such  as  Birgit  Nilsson,  Hildegard  Behrrens,  Ljuba  Welitsch,  Eva  Marton,  and others  have  performed  and  recorded  the  opera. 

   Eminent conductors  such  as  Sir  Georg  Solti,  Herbert von Karajan, Clemens  Krauss,  Zubin  Mehta,  Giuseppe  Sinopoli  and  others  have made  notable  recordings,  and  there  are  several  live  perfomances  opn  DVD. 

Posted: Mar 23 2009, 08:24 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Twilight Of The Gods - The Fateful But Hopeful Climax of The Ring

  Gotterdammerung, or  the  twilight  of  the  gods,  begins  with  a  gloomy  scene  in  which  the  three  Norns,  who  spin  the  fate of  the  world,  reflect  on  the  fateful  events  of  the  Ring  Cycle  so  far,  and wonder  what  will  happen.  Wotan  no  longer  sends  the  Valkyries  out  to  gather  brave  fallen  heroes;  he  waits  calmly  in  Walhall  for  the  end.  Suddenly,  the  thread of  fate is  torn,  and  the  Norns  descend  down  do  their  mother  Erda. 

  The  new  day  dawns,  and  Siegfried  and  Brunnhilde  are  still  full of  hope  and  enthusiasm. She  sends  Siegfried  off  on  heroic  deeds,  and  has  rendered  him  invulnerable  to  wounds, except  in his  back,  because  he  would  never  turn  his  back on  an opponent.  Siegfried   rides  down  the  Rhine  on  a  small  boat  with  the  horse  Grane,  and   comes  to  the  castle  of  the  Gibichung  clan,  headed by  Gunther, his  sister  Gutrune, and  their  half-brother,  the  sinister  Hagen,  who  is  the  son  of  Alberich  by  the  mother   of  Gunther  and  Gutrune;  the  other  two  had  a  different  father.  Alberich  had  bribed  their  mother  and  fathered  Hagen,  whom  he  hopes  to  use  to  gain  the  ring again. 

  The  three  greet  Siegfried   enthusiastically.  Hagen  has  a  plan  to  marry  off  Gutrune  to  Siegfried,  whom he  knows  is  still faithful to   Brunnhilde,  even  though  they  do  not.  He  will also  hatch  a  plot  to  make  Siegfried  forget  Brunnhilde,  and  bring  her  to  the  Gibichung  castle  by  deceit  and  marry  him  to  Brunnhilde.  This  will   set  off  a  chain  of  fateful  events.  Hagen  gives  Siegfried  a  greeting  drink  which  has  a  potion  which  makes  him  forget  Brunnhilde  and  he  falls  madlly in  love  with  the  innocent  Gutrune,  who  is  thrilled  to  have  the  mighty  hero  as  her  husband. Gunther  and  Siegfried  swear  bloodbrotherhood,  and  agree  that  if  either  betrays  the  other,  he  will  be killed  to atone  for  this.   

  Gunther  takes  the  Tarnhelm,  and  disguises  himself  as  Siegfried ,  and  he  passes  through  the  fire  and  then  reverts  to  his  regular  form,  and  tells  Brunnhilde  that  she is  now  his.  Brunnhilde  is  furious  and horrified  by  this  betrayal.  Then,  Brunnhilde is  brought  back  to  the  castle  as  Gunther's  bride.  Hagen  summons  the  vassals  and tells  them  to  prepare  for  the  double  wedding  of  Gunther  and  Brunnhilde,  and  Siegfried  and  Gutrune.  Every  one  is  excited,  but  when  Brunnhilde  is  brought  in,  she is  furious  and  accuses  Siegfried  of  betraying  her,  and  the  she  belongs  to  Siegfried alone.  Every  one is  confused  and  upset.  What  on  earth  is  going  on ?  Brunnhilde  swears  an  oath  that  she  is  telling  the  truth ,  and the  cluless  Siegfried  still  can't  reember  his  relationship  with  Brunnhilde. 

  The  gullible  and  weak  Gunther  asks  his  half-brother  Hagen  what  to  do.  Hagen  says  that  only  Siegfried's  death  will  solve  the  problem.  Reluctantly  Gunther  agrees.  The  next  day,  Hagen,  Gunther  and  Siegfried  will  go  hunting  along  the  Rhine, and  Hagen  will  find  a  ruse  to  kill  him.  The  joyous  wedding  festivities  continue  after  this.

  In  the  third  and  last  act,  we  are  back  along  the  Rhine,  and  the  Rhine  maidens  are  still  lamenting  the  loss of  the  precious  gold.  Siegfried  has  gotten  separated  from  the  hunters  and  meets  the  girls.  They  warn  him  of  the  treachery  he  is  about to  encounter,  and  beg  him  to  return  the  ring  to  them.  But  Siegfried  refuses.  Hagen,  Gunther  and  the  vassals  meet  up  with  Siegfried,  who  tells  them  that  he  has  yet  to  catch  anything.  Every  one  relaxes  and  Hagen  asks  Siegfried  to  tell them about  his  youth ,  and gives  him  a  potion of  remembrance.

   Siegfried  tells  them  of  growing  up in  the forest  with  Mime,  and  how  he  forged  Nothung  anew  and  slew  the  dragon,  and  also  Mime.  Then  he  recalls  meeting   Brunnhilde-  Wotan's  ravens  circle  him,  and  Hagen  stabs  Siegfried  in  the  back  and   savagely  claims  to  have  avenged  the  betrayal.  Gunther  and  the  vassals  are  horrified,  and  Siegfried   expires  while  lovingly  remembering  Brunnhilde.  A  mighty  funeral  march  in  the  orchestra  is  the  transition  to the  fateful  end  of  the  Ring. 

  Gutrune  is  very  upset  and  has  fateful premonitions.  Hagen  comes  in  and  announces  that  Siegfried  has  been  killed  by  a  wild  boar- lying  of  course.  He  is  the  accursed  boar !   Gutrune  is  horrified.  Gunther  tries  in  vain to  console  her.  Gunther  and  Hagen  quarrel over  the  ring,  and  Hagen  strikes  him  dead.  Brunnhilde  comes  in  calmly.  She  now  knows  the  truth.  Siegfried  will  now  go  on  the  funeral  pyre,  and  Brunnhilde  will  set  the  fire  that  will   go  up  to Walhall,  and  the  gods  will go up  in  flames.  She  jumps on  to  Grane  and  leaps  into the  funeral  pyre.  The  Rhine  overflows  and  all  is  destroyed.  In  the  meantime ,  as  the  Rhine  overflows,  Hagen  grabs  the  Ring  as  it  goes  into  the  water,  but  the  Rhinemaidens  drag  him  down into the  river  depths. 

  Walhall  goes up  in  flames.  Everything  has  been  destroyed.  But  the  redeeming power  of  love  remains, and  perhaps  a  better  new  world  will  emerge  from this  cataclysm.  Alberich's  curse  has  been  nullified  at  last.  Wotan  has  payed  for  his  wrongdoings.

   What  a  fantastic  story !    And  what  incredible  music !   Don't  miss  the  experience  of  getting  to  know  Wagner's  Ring.

Posted: Mar 22 2009, 10:50 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Siegfried - Third Part Of The Ring.

  Years  before  the  curtain opens  on  the  first  act  of  Siegfried,  the  pregnant  Sieglinde  was  found  in  the  forest  by  Mime,  who  had  set  up  a  smith  in  the  forest.  Mime  did  what  he  could  to  help  her,  but  she  died  giving  birth  to  Siegfried,  before  giving  Mine  the  broken  sword  Nothung  and telling  him  to  name  the  baby  Siegfried.

  Siegfried  has  grown  up  under  Mime's  tutelage  into  a  rambunctious  and  headstrong  youth.  He  is  curious  about  his  myusterious  origin  and  does  not  like  Mine  at  all.  Mime  knows  that  the  giant  Fafner  escaped  into  the  forest  and  turned  himself into  a  giant  poisonous  dragon  in order  to  guard  the  gold.  He  knows  that  Alberich  still  covets  the  ring  and  the  tresure  there,  but  he  he lusts  after  the  gold and  ring  too,  and knows  that  he  can  use  Siegfried  to  kill  the  horrible  dragon,  and then  give  him  a  sleeping  potion, cut  off his  head  and  claim the  treasure. 

  Siegfried  is  curious  to  know  who  his  real  parents  are,  but  Mime  tells  him  that  he  found  his  mother  in the  forest,  where  she died  giving  birth  to  him,  and  left  him  the  magic  sword,  which  Mime ,despite  his  great  skill  at  sword  making,has  never  been  able  to  repair.  Siegfied  ,who  has been  taught  to  make  swords,  resolves  to  do  the  job.  He  is  so  strong  and  confident  that he  is  incapable  of  feeling  fear,  and  asks  Mime  to  teach  him  what  fear  is.  Mime  tells  him of  the  the  giant  Fafner  who  is  now  a  dragon  who  kills  any  one  or anything  which  he  comes  across;  his  saliva  alone  can  corrode  flesh !   Siegfried  is  instrigued,  but  not  frightened. 

  While  Siegfried  goes  off  into the  forest,  Wotan,  now  calling  himself  the  Wanderer,  comes  into Mime's  hut  and  plays  a  sort  of  game  of  20 questions  with  him(actually  only  three  questions  which  Mime  will  first  asks  him,  and  three  questions  which  he  will  ask of  Mime. ). The  two  recount  the  previous  story  of  the  Ring  cycle  oin  these questions.  Finally,  Wotan  asks  who  will  forge  Nothung  again,  and  Mine  is  terrified-if  he  can't  how  will  Siegfried? 

  The  Wanderer  leaves  and  Mime  has  a  hallucination  about  being  devoured  by  Fafner.  Then  Siegfried  bursts  in  and  says  he  will  repair  Nothung.  Mime  is  puzzled and  agitated.  He  was  never  a  good  student at  making  swords,  and  how  will  he  accomplish  this  task ?  But  the  Wanderer  had  said  that only  one  who  knows  no  fear  shall  forge  Nothung  anew !  Siegfried  proceeds  to  reforge  Nothung  in  triumph,  and  Mime  exults  to  himself  that  after  Siegfried  slays  the  dragon,  he  will  puty  him  into  sleep  with  a  potion ,  cut  off  his  head  and  claim  the  ring  and  the  tresure. Alberich  and  Mime  later  meet  and  argue  furiously  over  who  deserves  the  ring.

   In  the  second  act,  Alberich  waits  before  Fafner's  lair, while  the  dragon  lies  asleep,  and  rails  against  Wotan  who  robbed  him  of  the  ring.  The  Wanderer comes  in  and  the  two  argue.  Alberich  curses  the  Wanderer,  but  the  disguised  god  remains  calm.  Mime  has  led  Siegfried  into the  forest,  where  he  is  to  meet  and kill Fafner.  Siegfried  is  still  curious  as  what  fear is. 

  Mime  leaves  Siegfried  alone,  and  the  youth  enjoys  nature  and  wonders  what  his  mother  must  have  been  like,  and  who  his  father  might  have  been,  knowing  he  fell  in  battle  before  he  was  born.  He  blows  lustily  on  his  horn,which  Mime  had  made  for  him,  and  Fafner  is  awakened.  The  giant/dragon  says  that he  had  been  looking  for  water  to  drink  and  that now  he  has  found  a  meal !   Siegfried  isn't  the  least  bit  frightened  of  the  dragon,  and  easily  kills  him  with  Nothung.  The  dying  Fafner  tells  him  that  he  is  the  last  of  the  giants,  and  that  he  must  be  aware  of  Mime's  treachery.  Siegfried  tastes  o  drop of  the  dragon's  blood,  and  can  magically  understand  what  a  forest  bird  is  singing.  The  bird  warns  him  to  be  wary  of  Mime,  who  unctuously  greets  him  and  congratualtes  him.  The  treacherous  dward  offers  him  a  drink  which  has  a  sleeping   potion,  and  strikes  Mime  dead.  In  the  background,  Alberich  laughs  savagely. 

   Exhausted  from  the  fight,  Siegfried  drags  the  dragon's  body  out  and  claims  the  ring  and  the  gold, not  knowing  of  the  terrible  curse.  The  bird  tells  him  to take  the  ring  and  Tarnhelm  and  go  towards  Brunnhilde's  rock,  penetrate  the  fire,  and   claim  Brunnhilde  as  his  bride. 

   The  Third  and  last  act  takes  place  near  Brunnhilde's  rock.  Wotan  summons  Erda  and  asks  to  know  what  will  happen  with  the  ring  and the  fate  of  the  gods,  but  the  earth  goddess  leaves  him  wanting  to  know  more.  She  tells  him  of  her  other  three  daughters,  the  Norns,  who  spin  the  rope of  fate  for  mankind. 

   Siegfried  meets  Wotan  and  acts  disrespectfully  to  him,  not  knowintg  that  this is  Wotan,  his  grandfather,  Wotan warns  him  that  the  forest  bird  who has  accompanied  him  is in  danger of  being killed  by  the  god''s  magical  ravens.  He  blocks  Siegfried's  way  toward  the  magical  fire  to  test  him,  but  Siegfried  impetuously  breaks  Wotan's magical  runic  spear  and  Wotan,  resigned  to  fate,  tells  him  that  he  cannot  bar  him.

   Siegfreid  breaks  through  the  magic  fire,  which  gives  way  to  his  approach,  and he  sees  the  sleeping  Brunnhilde, still  in  her  armor  and  notices  the  steed  Grane  next  to  her.  He  is  confused.  He  has  never  seen  a  woman  before,  and  wonders  naively  if  this  could  be  his  mother.  With  Siegfried's  kiss,  Brunnhilde  awakens,  and  is  overjoyed  to  meet  Siegfried  at  last.  She  is  still   not  accustomed  to  being  a  human,  and  feels  fear  at  the  prospect  of  being  loved  by the  young  hero.  But  Siegfried  persuades  her  to  be  his,  and the  two  embrace  joyously  as  the  cutain  falls.  They  are  ready  to  face  anything.  And  in  the  last  part  of  the  ring,  The  fateful  Twilight of  the  Gods,  they  face  more  treachery.  To  be  continued. 

Posted: Mar 22 2009, 10:08 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Die Walkure - Second Part Of The Ring

  Before  the  second  part of  the  Ring-  Die  Walkure,  or  the  Valkyrie  begins,  Wotan  has  fathered  nine  warrior  maidens,  or  the  Valkyries  to  protect  Walhall   by  gathering  brave  warriors  slain  in battle  to  inhabit  Walhall,  in  case  Alberich,  who  is  still  furious  and  plotting  vengance.  He  has  also  taken human  disguise  as  Walse  (vel-ze)  and  fathered  a  twin  boy  and  girl,  Siegmund  and  Sieglinde  by  a  mortal  woman.  He  hopes  that  Siegmund  will  help  him  against  Alberich. 

  By  the  time  the  Valkyrie  begins,  the  twins  have  been  separated   and  have  grown  up  without  knowing  each  other.  Siegmund is  a  loner,  rejected  by  all  tribes,  and  Sieglinde  was  capured  and  married  of  to  a   rough  chieftan,  Hunding,  whom  she  does  not love  at  all.

  Siegmund  is  escaping  a  hostile  tribe  in  a  furious  thunderstorm   and  wanders  into  Hundings  hut,  where  Sieglinde  tends  the  exhausted  man,  not  realizing  that  he  is  her  long  lost  twin.  They  are  attracted  to  each  other,  and  Huding  enters  and  asks  what  is  going  on. Sieglinde  tells  him  that  the  exhausted  man  wandered  into  their  home  and  she  tended  him.  He  tells  the  two  that  he  has  had various  names  such  as"Woeful"  etc,  and  has  never  been  accepted  anywhere. 

  Eventually  Hunding  learns  that  he  has  killed  some of  his  kinsmen,  and  offers  him  refuge  for  one  night  in  his  house,  but  in  the  morning  they  must  fight  to  the  death.  He  goes  off,  and  Sieglinde  converses with  him,saying  that  she  has  given  Hunding  a  sleeping  potion.

  The  two  soon  realize  that  they  are  twins-  and  fall in  love,  resolving  to  escape  and  marry,  and  carry  on the  Walsung  line.  Siegmund  pulls  the  mighty  sword Nothung( No-toong) out  of  the  tree.  This  is  a  magical  sword  made  by  Mime.

   In  the  second  act,  Fricka  has  learned  of  the  incestuous  coupling  and  is  furious  at  Wotan  for  allowing  this.  She  demands  that  Siegmund  must  be  killed  by  Hunding,  who  is  furiously  seeking  the  twins.  Reluctantly, Wotan  agrees.  He  was  to  have  Brunnhilde,  his  favoorite  Valkyrie  protect  htem,  but  sadly  orders  Brunnhilde  to  let  Hunding  win  in  battle.  She  bravely  resists  his  orders,  but  Wotan  furiously   orders  her  to  obey.

  Siegmund  and  Sieglinde  are  now  trying  to  escape  Hunding,his  kinsmen  and  dogs,  and  Brunnhilde  meets  Siegmund  while  the  girl  in  asleep  in  the  forest  with  him,exhausted.  She  tells  him  that  she is  Wotan's  daughter,  and  that  he  is  soon  to  die in  battle  with  Hunding,  and  will  follow  her  to  Walhall,  but  learning  that  Sieglinde  may  not  follow him,  he  refuses  her  offer.

  Then,  Siegmund  and  Hunding  finally  meet,  and  fight;  Brunnhilde,  in  defiance  of  Wotan,  tries  to  defend  Siegmund,  but  Wotan  interferes,  break's  Nothung  in  tow,  and  Siegmund  dies.  Brunnhilde  takes  the  girl on  her  magical  horse  Grane( Gra-neh)  off  instantly .  Furious,  Wotan resolves  to  punish  Brunnhilde.  He  announces  bitterly  that  Fricka  has  been  avenged,  and  angrily  strikes  Hunding  dead  with  a  mere  gesture.  He  rushes  off  furiously  to  punish  Brunnhilde.

  The  third  and   final act  begins  with  the  famous  Ride of  the  Valkyries,  often  heard  in  concert  as  a  separate  piece  without  voices.  The  Valkyries  have  gathered  on a  mountain  rock  to  gossip  and  collect  the  dead  warriors.  Brunnhilde  frantically  enters  with  Sieglinde  and  begs  her  warrior  sisters  for  help,  but  the  they  are  terrified  of  defying  their  father.  Sieglinde  is  now  pregnant  with  what  will  grow  up  to  be  the  mighty  hero  Siegfried,  grandson  of  Wotan,  who  hopes  that  the  young  man  will  redeem  him  from  the  curse. 

  Brunnhilde  tells  Sieglinde  to  escape  to  the  forest  and  announces  that  she  will  bear  the  world's  greatest  hero,  Siegfried.  The  other  Valkyries  quake  when  Wotan  enters,  demanding that  they  give  up  Brunnhilde  to  face  his  wrath.  Wotan  announces  that  Brunnhilde  will  be  stripped  of her  godhood,  and  left  to  become  the  wife  of  the  first  man  who  finds her,  as  he  will  put  her  into  a  magic  sleep.  But  Brunnhilde  begs  that  she  be  left  to  marry  only  Siegfried  when  he  becomes  a  young  man.  She is  fit  only  for  the  bravest  man.  Wotan  summons  the  fire of Loge,  kisses  her  godhood  away,  and  sets  her  asleep,  surrounded  by  a  magic  fire.  Wotan  declares  that  only  the  bravest  and most  fearless  hero  shall  ever  pass through  the  fire,  and  bids  her  a  fond  farewell.

   To  Be  continued.


Posted: Mar 22 2009, 09:26 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Wagner's Mighty Ring Of The Nibelung Is About To Broadcast On The Metropolitan Opera Radio Broadcasts.

  On  Saturday  March 28,  the  Metropolitan  Opera  radio  broadcast  of  Wagner's  awesome  "Ring  Og  The  Nibelung  will  begin  with  the  opening  music  deama  of   the  tetralogy  "Das  Rheingold"(The  Rhine  Gold).  Check  to  see  if  one  of  your  local  radio  stations  features  the  Met  broadcasts;  they  can  be  heard  at  radio  stations  all  over  the  US  and  abroad ,  but  if  yours  doesn't,  try  for  internet   broadcasts  oof  the  Met.

  The  broadcasts  of  the  monnumental  four  part  work  will  continue  through  April,  with  one  interruption  for  an  Italian  opera.  If  you're  unfamiliar  with  the  Ring,  which  is  based  on  Norse  and  German  mythology,  it  may  be  a  bit  of  a  trial  to  hear  the  whole  thing  consecutively  on  the  radio. It's  VERY  long  and  complicated,  but  if  you  give  it  a  chance  it's  an  enthralling  experience  and  like  nothing  you've  ever  come  across  before.  The  Naxos  records  website  offers  downloads  of  many  opera  librettos  with  translations,  and  you  may  be  able  to  find  a  Ring  translation  to  follow.  The  broadcast  announcer  Margaret  Juntwait  will  be  very  helpful  during  the  broadcasts,  as  she  always  is.  Here  is  a  brief  outline  of  the  Ring  story .

  In  Das  Rheingold,  the  first  scene  takes  place  in the  Rhine  in  mythical  times,  where  the  three  rhinemaidens,  Woglinde,Wellgunde  and  Flosshilde,  guard  the  precious  Rhinegold,  which  has  magical  but  catastrophically  dangerous  powers  if  used  wrongly.  The  three  maidens  swim  and  play  merrily  until  a  hideous  dwarf  named  Alberich  appears.  He  is  one  of  the  Nibelung  dwarves  who  dwell  inside  the  earth  and  are  expert  smiths. 

 Alberich  is  smitten  with  the  pretty  rhinemaidens  and  declares  his  love,  but  the  three  are  disgusted  by  his  ugly  appearance,  and  they  tease  him  shamelessly  and  flirt. Alberich  is  terribly  upset,  but  all  of  a  sudden,  the  Rhinegold  begins  to  shine,  and  the  maidens  sing  its  praises.  The  dwarf  is  intrigued  and  asks  what  is  going  on.  The  maidens  explain  that  if  any  one  were  bold   enough  to  steal  the  gold, it  would  give  him  power  over  the  whole  world  and  infinite  wealth.  But  there  is  one  catch- in  order  to  do  this,  you  have  to  renounce  love  and  crse  it  forever,  (not  sex ,but  love  in  the  sense  of  love  for  others),  but  the  girls  are  convinced  that  no  one  would ever  be  so  rash. 

  But  Alberich is  so  tormented  by  the  cruel  teasing  he  has  received  that  he  resolves  to  curse  love  forever,  and  to  the  girls  horror,  he  seizes  the  gold  and  rushes  off  laughing  maniacically.  The  Rhine  darkens,  and  there  is  a  transition  to  the  next  scene.  Now  we  are  on  a  mountaintop ,  and  Wotan,  chief  of  the  gods,  and  his wife  Fricke,  guardina  of  marriage  are  sleeping.  The  two  awake,  a  Wotan  beholds  the  mighty  caste  Walhall  or  Valhalla,  which  the  two  ginas  Fasolt  and  Fafner  have  just  finished  building  for  the  gods  as  a  great  residence.  The  god  is  delighted  with  the  dwelling  and  dreams  of  infinite  power.  But  Fricka  warns  him  that  he  must  pay  the  ginats  for  their  labor,  and  he  has  foolishly  offered  the  tow  lumbering  giants  Freia,  her  sister  and  the  goddess  of  youth  and  love  as  payment. 

  Wotan  tells  her  that  he  has  no  intention  of  giving  Freia up,  and  will  handle  the  affair  and  deceive  the  stupid  giants.  Frei  bursts  in  and  is  terrified  of  the  giants  who intend  to  take  her.  She  tends  the  golden  apples which  keep  the  gods  eternally  young,  and  if  she  were  lost,  the  gods  would  eventually  age  and  die.  The  two  giants  appear   and  demand  Freia.  Wotan  infuriates  the  two  by  saying  he  never  really  intended  to give  up  Freia,  but  the  giants  demand  some  kind  of  substitute  payment,  and  Fasolt  is  in  love  with  Freia.  His  smarter but  more  ruthless  brother  Fafner  is  more  interested  in  some  other  payment. 

  Freia's  brothers  Donner,  god of  thunder  and   the  god   Froh  rush  in  to  defend  Freia  and  threaten  the  giants,  but  Wotan  urges  them  to  avoid  violence.  Runes  and  treaties  are  carved  on   his  magic  spear. Loge(lo-ghe),  the  shifty  and  cynical  god  of  fire  comes  in  and  Wotan  desperately  asks  him  to  fix  the  mess.  Loge  is  a  very  crafty  fellow.  He  explains that  Alberich  has  renounced  love ,stolen  the  Rhinegold  and  enslaved  the  Nibelungs  and  will  soon  threaten  the  gods  with  his  power.  The  Rhinemaidens  have  explained  this  to  him,  and  they  are still mourning  the  loss  of the  gold.

  Loge  comes  up  with  a  clever  plan:  he  and  Wotan  will  descend  into  Nibelheim,  home  of  the  Nibelungs,  steel  the  gold  and  the  magic  ring   Alberich  has  forged  and  give  the  gold in  payment  to  the  giants.  The  ring  Alberich  has  made  from  the  gold  has  given  him  boundless  wealth,  enabled  him  to  enslave  the  dwarves,  and  do  pretty  much  anything  he  wants.  Wotan  and  Loge  descend  into the  earth  and  come  to  Nibelheim,  where  the  third  scene  begins.

  Alberich  has  terrified  and  enslaved  the  nibelungs  and  forced  them  to  work  endlessly  mining  the  gold  in  mine  shafts.  He  has  created  the  Tarnhelm,  which enables  him  to  assume  any  form  at  will,  become  a  shape  shifter, or  become  invisible.  His  brother  Mime  (mee-me)  is  the  best  Nibelung  smith,  and  he  treats  him  cruelly,  and  has  forced  him  to  make  the  Tarnhelm  and  do  anything  he  wants  to  get  richer  and  achieve  power. 

  Wotan  and  Loge  meet  the  terrified  Mime,  who  tells  them  of  Alberich's  terrible  deeds  and  how  he  has  enslvaed  the  dwarves.  Alberich  enters  and  looks  suspicially  at  Wotan  and  Loge.  They  say  they  have  heard  of  the  mighty  deeds  Alberich  has  accomplished  and  are  curious.  Loge  asks  the  dwarf  to  demonstrate  the  Tarnhelm;  he  transforms  himself  into  a  giant  serpent.  Then  Loge  asks  him  if  he  can  change  into something  tiny.  Foolishly,  Alberich  transforms  himself  into  a  toad,  and  is  caught !  Coming  back  to  human  form,  he  realizes  that  he  has  been  diuped.  He is  told  that  he  must  relinquish  the  ring  to  gain his  freedom,  but  refuses.  Wotan  brutally  grabs  the  ring  from  him  and  says  he  now  has  supreme  power. 

  But  the  furious  Alberich  lays  a  terrible  curse  on  the  ring.  Any  one  who  possesses  it  shall  be  pursued  by  misfortune  and  ruin.  Every  one  will  lust  for  the  ring's  power,  but  no  one  will ever  be  happy  with  it.  The  curse  will  last  until  Alberich  gets  the  ring  again(which  will  not  happen).  Alberich  orders  the  dwarves  to  bring  the  gold  so  it  can  be  given  to  the  giants  and  rushes  off  furiously. 

  Fourth  and  last  scene:  Wotan  and  Loge  have  returned  to  earth  and  are  welcomed  by  the  other  gods.  But  Fasolt  and  Fafner, who  had  carried  off  Freia  in  the  meantime,  return  with  her,  demanding  payment.  Loge  is  his  usual  crafy  self  and  causes  dissent  between  the  brothers.  Fasolt  is  in love  with Freia  and will  miss  her.  She  is  covered  with  gold,  and  when  she  can  no  longer  be  seen,  the  gold  has  been  payed  and  she  is  free  to  return.  But  the  two  lumbering  giants  argue  over  fair  payment,  and  Fafner  strikes  Fasolt  with  his  mighty  club ,kills  him, and  greedily  demands  the  gold.  The  curse  has  already  started  to  work....

   Then  Erda,  the  earth  goddess  and  mother  of  wisdom  appears  from  inside  the  earth  and  warns  Wotan  of  the  terrible  curse.  He  must  give  up  the  ring  or  the  gods  will  be  destroyed.  Wotan  resolves  to  spend  more  time  with  the  earth  goddess  and learn  more. 

  The  gods  are  now  ready  to  enter  Walhall,  and  the  god  Donner  invokes  the  thinderclap  and  a  magic rainbow  bridge  appears  for  the  gods  to  enter  the  mighty  edifice.  Wotan  is  deeply  troubled  but  he  and  the  gods  enter  Walhall  magestically.  Loge  cynically  observes  that  the  gods  are  hastening  to  their  end.  From  the  distance,  the  Rhinemaidens  are  heard   lamenting  the  loss  of  the  gold.  Wotan  responds  angrily  but  stricken  with  conscience,  and  Loge  cynically  offers  the  maidens  residence  in  Walhall  in  a   joking  way,  and  the  gods  laugh.  The  opera  ends  magestically,  but  the  curse  will  be  wreaking  havoc  eventually.  To  Be  continued.

Posted: Mar 22 2009, 08:23 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
It's Often A Tough Life Being A Classical Musician

  Recently,  there  was  a  discussion  at ,  to  which  I  regularly  contribute  about  the  renowned  conductor  Valery  Gergiev .  There  is  a  current  thread  about  him,  and  one  contributor  was  harshly  critical  of  this  sometimes  controversial  maestro.  He  stated  that  a  concert  by  the  Kirov  Orchestra  conducted  by  Gergiev  while  on  tour  in  New  York  was  a  disgrace.  The  orchestra  played  poorly  and  the  program  was  changed  at the  last  minute. 

  I  responed,  saying  that   conductors  and  orchestras  can  be  erratic  at  times,  and  that  touring  is  a  very  difficult  experience,  hectic,  stressful   and  full  of   difficulties  and  inconveniences.  The  response  was  that  if  a  conductor  can't  be  on  form  every  performance,  he  or  she  has  no  business  appearing  before  the  public  in  concerthalls. I  responded  by  saying  that  this  individual  had obviously  never  been  a  professional  classical  musician,  and  had  no  idea  of  how  difficult  this  life  can  be.

  That's  right.  Being  an  internationally  famous  conductor  may  seem  like  a  glamorous  life,  or  being  the  member  of  a world-class  orchestra,  or  an  opera  diva,  violinist  pianist  etc,  but  you're  always  under  terrific  pressure   and  stress.  Travelling  around  the  world  and  touring  is  no  picnic.  As  every  one  knows, conditions  at  airports  are  very  difficult.  It's  hard  enough  to  fly  for  your  vacation,  but  frequent  touring  is  a  hassle  among  hassles.  Constantly  staying  in  different  hotels  with  less than  great  food,  waiting  for  flights,  the  delays  etc,  are  difficult  enough.  But  tours  are  really  stressful  for  orchestras,  and  even  the  world's  best  orchestras  can  have  off  nights  on  tour.

  Even  when  not  touring  during  the  season  at  your  orchestra's  regular  concert  hall,  performing  in  an  orchestra  is  stressful  enough.  There  is  plenty  of  physical  fatigue;  musicians  often  complain  of   difficulty  with  muscles,  tendons  and  other  ailments  brought  out  by  performing  on  stringed  instruments,  and  they  are  sometimes  prone  to  things  like  capral  tunnel  syndrome  etc.  Brass  players  are  subject  to  the  strain  of  constant  pressure  on  the  lips  from  playing.  I  know  this  myself  from  experience  performing;  the  lips  become  tender  and  sore  from  mouthpiece  pressure  during  rehearsals  and  performances,  and  they  need  time  to  recover  overnight.

   Horn  players  always  have  to  worry  about  missing  notes  and  whether  they  will  be  able  to  get  get  that  next  high  note  without  spattering  it.  That's  pretty  stressful.  So  if   you  go  to  a  concert,  give  the  musicians  a  break. 

Posted: Mar 21 2009, 08:13 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Ein Heldenleben By Richard Strauss - A Heroic Life

  Near  the  end  of  the  19th  century,  Richard  Strauss  was  the  hottest  composer  in  Germany,  Europe  or  anywhere.  He  had  written  an  acclaimed  but  often  controversial  series  of  symphonic  poems  such  as  Don  Juan,  Till  Eulenspiegel's  Merry  Pranks,  Death  and  Transfiguration,  Also  Sprach  Zarathustra,  based  on  Nietzsche,  and  Don  Quixote  based on  Cervantes.  You  may  remember  the  classic  Stanley  Kubrick  film  2001-A  Spzce  Oddysey,  which  used  the  majecstic  opening  of  Also  Sprach  Zarathustra (Thus  Spake  Zarathustra). 

  Strauss  was  also  one  of  the  leading  orchestral  and  operatic  conductors  of  the  day,  and  was  music  director  of the  Royal  opera  in  Berlin.  He  was  a  friend  of  Kaiser  Wilhelm.   He  had  yet  to  achieve  success  in  opera;  but  starting  in  the  early  20th  century  his  operas  Salome, Elektra  and  Der  Rosenkavalier  became  world  famous,  and  he  had  written  many  beautiful  songs  for  voice  and  piano.

  But  his  next  symphonic  poem   aroused  considerable  controversy.  It  was  an  autobiographical  work  called  "Ein  Heldenleben",  or  a  Hero's  Life. (A  more  accurate  transltion  from  the  German  would  be  a  heroic life).   This  is  an  ambitious  work  for  a  very  large  orchestra  including  8  horns,  5  trumpets,  plenty  of  harps,  a  tenor  tuba,  as  well  as  the  usual  winds  and  brass  in  the  orchestra.  Critics  accused  Strauss  of  egotism.  and  writing  a  loud,  bombastic  score;  many  still  do !   It's  in  six  continuous  sections:  The  hero;  which  introduces  the  composer(or  is  it  some  generic  hero?),  in  all  his  confidence  and  swagger.  Then  come  the  hero's  adversaries.  Here,  shrill,sour  woodwinds  represent  the  hero's  opponents  and  critics.  It  sounds  very  nasty  and  sarcastic,  and  is  supposed  to  represent  the  pedantic  conservative  music  critics  who  gave  Strauss  so  many  terrible  reviews.  The  next  section  is  the  hero's  companion,  representing  Pauline,  the  composer's  wife,  who  was  once  a  famous  soprano.  There  is  an  elaborate  and  difficult  part  for  the  concertmaster,  or  lead  violin  in  the orchestra  which poortrays  her  in  all  her  different  moods.  Sometimes  she  is  coquettish,  affectionate,  and  sometimes  petulant ,  but  the  two  really  love  each  other.  Then,  distant  trumpets  announce  the  approaching  battle  between  the  hero  and  his  adversaries.  A  furious  battle  ensues,  but  the  adversaries  are  decisively  beaten. 

   Then,  the  hero  reites  from  his  hectic  life,  and  the  music  pecomes  calm and  peaceful.  Strauss  quotes  from  his  previous  tone  poems  as  a  sort  of  in  joke,  and  his  first  opera  Guntram,  which had  been  a  fiasco   and   which  lay  dormant  for  decades.  In  the  final  section,  the  hero  supposedly  takes  leave  of  this  world,  and  all  ends  quietly. 

  Was  Strauss  actually  being  egotistical  in  this  outrageous  work?  I  don't  think  so.  He  was  actually  using  a  lot  of  tongue in  cheek  humor.  Whatever  the  composer  meant,  Ein  Heldenleben  is  great  fun.  It's  viscerally  exciting  and  meltingly  lyrical  by  turns,  and  the  huge  orchestra  provides   a  wealth  of  color. It's  a  real  workout  for  virtuoso  orchestras,  and  the  solo  violin  part  is  always  on  auditions  for  an  orchestra's  concertmaster,  as  well  as  the  juicy  but  difficult  horn  parts  at  horn   auditions.  There  is  even  a  competition  for  solo  horn  players  called  the  Heldenleben  competition !  

  Many  eminent  conductors  have  recorded  Ein  Heldenleben,  and  is it  any  wonder?   I  have  a  recording  by  the  composer  himself  with  the  Vienna  Philharmonic  from  the  1940s ,  when  he  was  about  80,  and  still  active  both  as  composer  and conductor.  Other  great  conductors  who  have  recorded  it  include  his  disciples  and  friends,  Karl  Bohm  and  Clemens  Krauss,  and  more  recent  ones  by  Herbert von Karajan, Rudolf Kempe, Zubin Mehta, Sir Georg Solti, and  others.  You  can't go  wrong  with  any of  these  recordings.

Posted: Mar 20 2009, 08:22 AM by the horn | with no comments
Filed under:
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
More Posts Next page »