The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Audience noise, Then And Now

  There's  a  very  interesting  discussion  of  audience  behavior  at  concerts ,past  and  present  at  Greg  Sandow's  blog  at  artsjournal.com.  Research  about  concerts  and opera  performances  from  the  past  has  shown  that  audiences  behaved  very  differently  in  the  18th  century  from  the  way they  do   today.

   Instead  of  listening  quietly  as  they(mostly) do  today,  audiences  were  much  more  noisy  and  demonstrative  at  performances.  They  applauded  between  ,ovements  of  symphonies  and  concertos,  unlike  today,  and  sometimes  applauded  in  the  middle  of  a performance  too.  There  is  a  letter  by  Mozart  to  his  father  Leopold  about  a  concert  in  Paris  where  one  of  Wolfgang's  latest  symphonies  was  played.  In  the  middle  of  the  piece,  the  audience  applauded at  a  passage  it  liked  particularly.  Mozart  was  delighted  by  this.

  At  opera  performances,  audiences  would  often  make  comments  about  how  well  a  singer  was  doing,  and  boo  lustily  at  times,  and  cheer  at  others, not  waiting  for  arias  to  finish  as  today. Some   people  would  ignore  the  boring  parts  between  spectacular  arias, and  wait  until  the  stars  sang.  In  the  boxes,  wealthy  people  would  chat, flirt, play  cards,  eat  dinner  etc,  also  waiting  until  it  was  time  for  star  singers  to  strut  their  stuff. 

  Today,  at  the  Metropolitan  opera,  audiences  may  occaisionally   get  bored  or  distracted  and let  their  minds  wander  during  a  performance,  but   nothing  like   what  happened  at  performances  in  the  past  happens.  Now  we  have  problems  with  cell  phones  and  other  distractions,  which  never   existed  before.  And  audiences  at  the  Met  have  the  very  valuable  English  translations  on  the  seats  in  front  of  them  during  performances. Other  opera  houses  project  translations  onto  the  stage  for  audiences.

  But  Sandow  thinks that  performances  are  too  stuffy  and  reverent  today,  and  wishes  that  audiences   today  would  be  more  like  those  of the  past.  Really ?   When  you  go  to  the movies,  do  you  like  to  have  the  people  around  you  talk  and   distract  you  constantly ?  Of  course  not.  Why  should  it  be  any  different at  concerts  and  opera. ?

   If  you're  listening  to  a  complex  work  that's  unfamiliar  to  you,  possibly  hearing  an  orchestra  play  a  new  work,  you  want  to  concentrate  on  the  music.  What's  wrong  with  that ?   I  sometimes  have  problems  myself  with my   classical  music  program  at  United  Hebrew  Geriatric  Center  in  New  Rochelle.  My group  meets  in  the  library,  and  we  close  the  doors  because  people  are  always  outside  and  talking,or  watching  Television  on  the  giant  screen. 

  Sometimes  audience  members  come in  late  or  have  to  leave  early,  and this is  very  distracting  to  the  others.  Othertimes,  employees here  barge  in  with  something  they  have  to  do  and  make  noise  and  talk.  Others  in  the  room  are   using  the  computers  for  the  residents  etc.  And  I  often  play  works  which  are  not  familiar  to  the  audience,  and  they want  to  concentrate. 

   I  don't  want  to  sound  snobbish,  but  much  classical  music  is  not  written  for  casual  entertainment.  It  can  be  very   complex  and  require  carefull   listening.  But  it's  worth  it.  There  is  a  quote  in  Latin   which  is  written  in  sculpture  at  the  famous  Gewanfdhaus  concert  hall  in  Leipzig,  in  what  used  to  be  East  Germany :  Res  Severum  Verum  Gaudium.-  Serious  things  are  the  true  joy. 

Posted: Feb 26 2009, 08:34 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web