The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Who Is More Important - The Composer Or the Performer ?

  This  is  an  ongoing  argument  in  classical  music,  and  it's  rather  like  asking  whether  the  chicken or  the  egg  came  first.  Of  course,  without  composers  to  write  the  music,  musicians  would  be  useless. But  without  skilled  and   imaginative  performers,  the  greatest  music  is  useess.  Often,  the  composer  has  been  the  perfomer,  either  conducting  or  playing  the  violin, piano  or  some  other  instrument.

  Some  famous  composers  have lamented  that  audiences  at  concerts  and  opera  are  more  interested  in  the  virtuosity  of  famous  violionists  and  pianists ,  the  high  notes  of  opera  stars  and  the  glamorous  image  of  superstar  conductors  than  whether  good  new  symphonies, concertos  and  operas  are  being  written,  and  to  some  extent  they  are  right.  The  noted  American  composer  Ned  Rorem, who  lives  in  the  same  New  York  apartment  building  as  the  renowned violinist  Itzhak  Perlman, has  complained  in  print  that   Perlman  earns  more  for  one  appearance  than he  does  from  his  music in  one  year.  Possibly he  could  write  a  concerto  for  him !

   Many  composers   have been  angered  by  what  they  consider  to be  the  shameless  way  that  some  musicians , particularly  conductors,  use  their  music  as  a  means  for  self-glorification   and  playing  to  the  audience,  and  flying  in  the  face  of  the  composer's  intentions.  Igor  Stravinsky (1882-1971), was  especially  bitter  and  sarcastic  about  this.  He  felt  that  musicians  should  not  "interpret"  his  music,  but  just  faithfully  execute  the  notes  and to  let  the  music  speak  for  itself. 

   But  notation  is  an  imperfect  and imprecise  thing.  it's  rather  like  a  blueprint.  It  can  only  give the  musician  so  much  information.  And  composers  have  been  known  to  conduct  or  play  their  music  differently  on  different  occaisions.  Even  Stravisnky's  recordings  of  his  own  music  show  this.  There  is  no  one right  way  to  perform  any  given  work.  And  many  composers  have  EXPECTED  musicians  to  use  their  discretion  and  interpret  the  music  with  some  freedom.  They  do  not  all  expect  pedantic  literalism.

   For  example, in  operas  of  the  18th  century  by  composers  such as  Handel  and  his  contemporaries,  operas consist  largely  of  a  succession  of  arias,  with   non-melodic,speechlike  iinterludes  between  them  accompanied  by  harpsichord  and  solo  string  instruments  called  Recitative.  The  recitatives   further  the  action  and   are  often  conversations  between  the  characters.  The  arias  freeze  the  action.  Arias are  what  is  called  Da  Capo  form,  in three  parts.   The  opening  section  is  followed  by  a  contrasting  middle  section. Then  the  score  indicated  D.C.,or  Da  Capo.Go  back  to  the  beginning  and  repeat  the  first  part.  But  singers  were  not  expected  to  repeat  the  first  part  exactly  as  before.  They  would  decorate  the  melodic  line  in an elaborate  manner,  gussying  up  the  melodic  line. 

   Until  fairly  recently,  before  much  was  known  about  the  way  these  operas  were  performed,  singers  would  just  rpeat  the  first  part  exactly.  This  is  totally  wrong,  and  now  singers   decorate  and  embellish  the  music.  Audiences and  the  composers  would  have  been  outraged  to  hear  these  arias  undecorated   when  the  operas  were  new.

   As  music  developed  over  the  centuries,  composers  became  much  more  specific  in  their  instrucions  in  the  score  about  how  the  music  should  be  performed; previously  there  was  far  less.  Beethoven  proivides  much  more  information  about  the  tempos  he  wants,  the  exptression ,  dynamics(loudness  and  softness),  speeding  up  the  tempo  or slowing  it,  etc  than  Bach  ever  did. His  scores  are  pretty  much  devoid  of  induications  about  how  to  play  the  music.  Musicologists  have  done  much  research  about  this,  and   they  often  disagree,  as  well  as  performers, critics  and  audiences. 

   Gustav  Mahler (1860-1911)  was  extremely  specific  about  all  the  nuances  he  wanted  in  performance,  and  his  scores  are  so  full  of  written  instructions  that  one  wag  observed  that  the  only   thing  you  don't  find  in  a  Mahler  symphony  score  is "No  Smoking !".  Still,  there  is  plenty of  leeway  for  the  perfomer.  Perhaps  the  relationship  between  composer  and  performer  could be  described  as  a  kind  of  symbiosis.


Posted: Feb 24 2009, 05:42 PM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web