The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

What Makes A Good Classical Music Critic ?

Ever since I  became  a  classical  music  freak  as  a  teenager,  I  have  read  every  review  of  performances  and  recordings  and  article  or  commentary  piece  I  could  get  my  hands  on,  whether  in  newspapers  or  magazines  etc.  Now,on  the  internet,  there  is  an  unprecedented  amount  of  classical music  criticism  available  to  any  one  interested,  despite the  unfortunate  fact  that many  newspapers  have  been  cutting  down  on  their  coverage  of  classical  music  and   and  dismissing  their  classical  reviewers.

  It's  always  interesting  to  compare  your  own  reactions  to this  or  that  performance  or  recording  you've  heard   with  those  of  a  critic,  or  just  to  see  how  they  react  to  something you  haven't  heard.  And  to  see  how  vastly  different  the  reviews  of   two  or  more  creitics  can  be  to  the  same  work,  performance  or  recording.  One  critic  may  review  a   concert  by  a conductor  and  an  orchestra  and  describe  the  performance  as  terrible, even  disgraceful, while  another  critic  covering  the  same  performance  may  say  it  was  one of  the  greatest  concerts  he  or  she  had ever  heard !  

  This  has  certainly  happened  to me  in  reading  reviews.  Some  of  my  favorite  classical  rcordings  have been  trashed  by  some  critics,  and  others  I   positively  loathed  have  been  held  up  by  some  to  be  the  ultimate  recorded  versions  of  certain works.  And  it  can  be  infuriating  when  a  critic  hates  a  particular  work  by  a  composer  which  you  love or  that  composer's  music  as  a  whole.  Or  waxes lyrical about  a  composer  whose  music  you  can't  stand.

  What  makes  a  good  classical  music  critic  and  what  are  the  qualifications ?  There  is  no  one  way  to  become  a  professional  music  critic   and  no  rigid  standards  of  qualification.  Some  of  the  best   have  been  composers  themselves,  such  as   Hector  Berlioz  and  Robert  Schumann,  and  closer  to  our  time,  the  American  Virgil  Thomson.  You  can  still  read  their   criticism,  and   it's  well  worth  investigating.  Others  have  been  professional  musicologists  and  scholars  such  as  Thomson's  contemporary  Paul  Henry  Lang,  who taught  at  Columbia  University  for  many  years. 

  Not  all  have  been   highly  trained  musicians, but sometimes  journalists  interested  in  classical  music such  as  Claudia  Cassidy  of  Chicago,  who  covered  the  Chicago  Symphony  and  Chicago Lyric  opera  performances  for  many  years (I  don't  remember  which  of  the  two  top  Chicago  papers  she  wrote),  and   was  feared  for her  stinging  negative  reviews.  But  many  have  been  accomplished  or  at  least  decent  pianists  and  violinists  or  played  other  instruments  and  have  been  conservatory  or   University  trained  and often  with  advanced  degrees. 

  A  good  classical  music critic should  not  only  be  able  to  write  well  and   with  an  engaging  style,  but  have  a  solid  grounding  in  music  theory,  such as  harmony  and  counterpoint,  have  a  good  knowledge  of  orchestration,  and  be  well  versed  in  music  history,  and  familiar  with  a  wide  variety  of  classical  music  from  all  eras,  not  just  the  most  famous  masterpieces.  It  helps  to  have  Catholic  tastes  and   not   favor  the  music  of  composers  by  style  or  nationality,  although  it's  inevitable  that  critics  will  have  their  likes  and  dislikes,  and  to  keep  an  open  mind  in  listening  to  contemporary  music. 

  Listening  to  new   or  recent  works   can  be  problematical.  In  many  cases  it's  difficult  to  judge  a  new  work  on  first  hearing,  unlike  with  films ,  drama  or  Television,  which   are  much  easier  to  judge .  When  an  orchestra  plays  a  new  work, you  don't  have  the luxury of  repeated  hearings,  unless  you  are  able  to  attend  later  perfomeances  of  the  work  that  week.  Major  orchestras  typically  play  the  same  program  three  or  four  times  every  week  of  the   subscription  season. 

  I  was  active  as  a  reviewer  back  in  the  80s  while  doing  graduate  work  in  music  history  at  Queens  College  of   the  City  University  of  New  York.  I  volunteered  to  cover  performances  for  the  student  newspaper   and  reviewed  performances  by  visiting  orchestras  and   other   musicians  at  the  Colden Ceneter  for  the  Arts  on  Campus,  and  got  a  press  pass.  I  reviewed  performances  by  some  well  known  musicians  such  as  the  renowned  violinist  Pinchas  Zukerman  and  others, and it  was  a  most  interesting  and  rewarding  experience.

   Some  of  today's  leading  classical  music  critics  are   Anthony  Tommasini,  chief  music  critic  of  the  New  York  Times,  Alex  Ross  of  the  New  Yorker  magazine,  Justin  Davidson  of  New  York  magazine(not  to  be  confused  with  the  New  Yorker),  Anne  Midgette  of  the  Washington  Times,  John  von Rhein  and  Andrew  Patner  of  Chicago,  Alan  Rich,  based  in  Los  Angeles,  Jeremy  Eichler  of  the  Boston  Globe,  Philadelphia  based  David  patrick Stearns,  and  London  based  critics  such  as  Andrew  Porter.  Jay  Nordlinger  covers  classical  music  for the  National  Review.

  You  can  easily  find  reviews  of  classical  music at  the  New  York  Times  and  other  newspapers  and  magazines  by  these  and  many  other  critics.,   are  great  ways  to  read  reviews  of   classical  performances  in  London  and  recordings.   and  are   excellect  places  for  classical  CD  reviews. 


Posted: Feb 15 2009, 08:35 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web