The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

February 2009 - Posts

My Friend The Opera Mocker

  A  friend  of  mine  who  has  never  been  to  an  opera  performance  or  seen  an  opera  DVD  etc  is  always  making  fun  of  opera   and  laughing  about   the  funny  cartoons  he  sees  on  Television with  fat   women  in   Viking  helmets  etc .  He  also  loves  the  great  cartoons  with  Eler  Fudd  and  Bugs  Bunny ,I'll  kill da  wabbit  "  sung  to  the  Ride  of  the  Valkyries  etc.  He's  always  kidding  me  about  being  a  fan  of  classical  music  and  opera.

  Of  course,  I  take  all  this in  stride  and  try  to  humor  him.  I  try  to  explain  the  truth  about  opera  to  him,  saying  that while  I  love  those   classic  cartoons  too,  he  has  a lot of  misconcenptions  about  opera,  and  blindly  accepts  stereotypes  about  it.  In  fact,  if  you're  knowledgable  about  opera,  those  cartoons  are  even funnier,  because  you  get  the in jokes !   

  Like  too  many  people,  my  friend  thinks  that  going  to  the  opera  is  a  ridiculous  stuffy  experience,  with  rich  people  dressed  in  tuxedos  and  expensive  gowns , fat  people  in  silly  costumes  singing  at  the  top  of  their  lungs. He  also  says  he  would not  want  to  go  to  the  opera  because  he  doesn't  like  to  wear  tuxedos.  Of  course ,I  explained  to him  that  most  people  dress  casually,  and  some  just  come  from  work  in  their  busines  suits  etc.  He  also  thinks  you  have  to  be  rich  to  attend  the  opera,  and  that  tickets  cost  $1,000 .  Wrong  again.  At  the  Metropolitan  Opera,  tickets  range  from  about  $25  to  $350.  The  top  tickets  are  certainly  not  cheap,  but  let's  face  it,  it costs  an  awful  lot  of money  to  pay  not  only  the  singers,  but  the  orchestra,  chorus,  stage  hands, and  the  army  of  people  it  takes  to  produce  opera. 

   In  fact,  the  only  time  when  audiences  really  dress  up  is  on  gala  opening  nights  of  the  season,  when  rich  and  famous  people  DO  show  up.  There's  no  dress  code  in   opera  houses.

  I  also  explained  to  my  friend  that  opera  singers,  particularly  the  younger  female  ones ,  are  not  necessarily  fat  and  ridiculous  looking.  He's  never  seen   Anna  Netrebko,  Renee  Fleming,  or  other  star  sopranos  and  mzzo  sopranos  who  definitely  eye  candy. 

  I  asked  him if  he  would  be  willing  to  see  DVD  performance  of  a  complete  opera,  explaining  that  most  come  with  English  subtitles  available.  Maybe,  he  said .  Maybe  there's  hope.


Posted: Feb 28 2009, 08:31 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Metropolitan Opera Broadcasts For March

  The  Metropolitan  Opera  radio  broadcasts  for  March will  be   Puccini's  beloved  Madama  Butterfly on  the  7th,  Antonin  Dvorak's  Rusalka on  the  14th,  La  Sonnambula bt  Vincenzo  Bellini  on  the  21st,  a  new  production,  and  Wagner's  Das  Rheingold  on  the  28th,  part  of  the  complete  Ring  Cycle.  If   your  local  radio  station  does  not  carry  the  Met  broadcasts,  you  can  hear  them  on  the  internet  at  Sirius  channel  78.

   Madama  Butterfly  is  the  story of  a  handsome  but  callous  young  American  naval  officer stationed  in  Nagasaki,Japan,  who  arranges  a  marriage  with  a  teenage  Japanese  girl , Cho Cho San , or Butterfly ,only  to  abandon  her  soon  to  go  back  to  the  states, where  he  takes  an  American  wife.  Butterfly  is  ostracized  by  her  family  for  abandoning  her  faith  except  for  her  faithful  maid, Suzuki.  Unknown  to  B.F. Pinkerton, her  husband, she  gives  birth  to  a  baby  boy.  She  retains  her  childlike  faith  in  Pinkerton  as  her  husband,  but  when  he  returns  with  his  new  wife,  she   is  devastated  and  commits  Hari-Kari .

  Puccini's  music  for  this  tragic  tale  is  typically  gorgeous,  and  makes  ample  use  of  Japanese  local  color  and  melodies.  Many  of  the  most  famous  sopranos of  the  20th  century  have  sung  the  role  of  Ch Cho  San,  such as  Renata  Tebaldi, Renata  Scotto,  Anna  Moffo,  MIrella  Freni,  etc, and  recorded  the  opera.

   Dvorak's  Rusalka (accent  on  the  first  syllable)  is  the  only  one  of  his  ten  operas  which  is  frequently  performed  outside  the  Czech  Republic,  and  was  not  even  well-known   outside  of  there  until recent  years.  This  is  a  Czech  fairy  tale  about  Rusalka,  a  wood  nymph ,  who  falls  in  love  with  a  handsome  young  prince  who  frequents  the  forest  and  river  where  she  lives  with  her  sister  water  sprites  and her  father ,  the  water  spirit. 

  She  seeks  the  help  of  the  local  witch  to  transform  her  into a  human  being,  and  when  the  prince  sees  her,  he  instantly  falls  in  love  and  brings  her  to  his  palace.  But  the  condition  for  her  transformation  is  that  she  is  unable  to  speak.  The  prince  soon  tires  of  her  and  marries  a  foreign princess  who  soon  abandons  him too.

  Rusalka  returns  dejectedly  to  the  forest  The  witch  tells  her  that  in  order  to  become  a  water  sprite  again,  she  must  kill  the  prince,  but  she  is  too  horrified  to  do  this.  Rusalka  is  now  doomed,  neither  human  nor  water  sprite.  The  prince  returns  to  the  forest and  dies  in  Rusalka's  arms.  Another  tragic  story , but  with  with  gorgeous  music.  You'll  find  both  the  story  and  the  music  unforgettable  and  haunting.  The  renowned  American  soprano  Renee  Fleming ,  who  has  become  world-famous  for  singing  Rusalka  is  featured.  You  can  also  hear  her  Decca  CD  of  the  opera  and  see  her  in  the  role  on  DVD.  Don't  miss  her ,period.

  La  Sonnambula,  or  the  Sleepwalker,  by  Italian  composer  Vincenzo  Bellini  (1801- 1835)  is  a  charming  and  melodious  opera  set  in  a  Swiss  village,  and  is  a  gentle,pastoral  tale  of  a  near  tragedy  this  time,  with  a happy  ending.  Amina  is  an  innocent  young  orphan  girl who  has  been brought  up  by  her  foster  mother.  She  is  engaged  to  marry  a  handsome  young  villager  named  Elvino.  When  the  long  lost  son  of  the  late  Count  returns,  the  villagers  welcome  him.  But  unfortunately,  Amina  is  a  sleepwalker,  and  she  unwittingly  finds  herself  in  the  young  count's  room.  The  villagers  and  Elvino  assume  the  worst,  and   her  fiance  calls  off  the marriage. 

  But  when  it's  disovered  that  she's  a  sleepwalker ,  the  whole  unfortunate  incident  is  cleared  up,  and the  young  couple  are  free  to  marry.  It's  a  pretty  slight  story,  but  quite  charming  and  melodious,  and  is  a  typical  example  of  Bel  Canto (beautiful  singing)  opera.  The  role  offers  plenty  of  opportunity  for  vocal  display.  The  opera  has  not  been  done  at  the  Met  for  nearly  40  years,  and   the  new  production  features  the  charming  French  soprano  Natalie  Dessay, and  the  young  Peruvian  tenor  Juan  Diego  Florez,  who has  become  something of  a  matinee  idol,not  without  reason,  as  her  betrothed.

  Finally,  Das  Rheingold  (The Rhine  Gold)  is  the  first  part  of  Wagner's  monumental  Ring  of  the  Nibelungen , andl  kick  off  the  Met's  last  presentation  of  its  Ring ,  which  dates  from  the  mid  80s, and   will  be  retired  until  a  new  production  appears  in the  near  future.  Wagner  called  the  four  Ring  works  Music  Dramas,  not  operas,  and  the  whole  cycle  consists  of  about  16  hours  of  music !   Das  Rheingold  is  in  four  continous  scenes  without  an  intermission.  

   This  is  the  tale  of the  Germanic  gods  and  goddesses,  evil  dwarves,  giants,  water  nixies,  a  magic  ring  which  makes  its  owner  all  powerful  but  which  has  a  terrible  curse  on  it,  a  magic  sword,  and  much  more.  Tolkien  denied  it,  but  he  must  have been influenced  by  this  allegorical  fairy  tale.  It's  the  struggle  for  world  power,  full  of  treachery,  greed, hate ,love,  magic,  heroism  and  cowardice.  It  begins  in  the  Rhine,  and   also  has  a  scene  in  the  bowels  of  the  earth  inhabited  by  the  Nibelungs,  dwarves  who     are  skilled  in  making  swords  and  smithery.  The  god  Wotan  is  determined  to  win  power  at  all  costs,  and  the  evil  dwarf  Alberich  is  his  mortal enemy.  In  the  later  Ring  dramas,  we  meet   the  superhoer  Siegfried,  Brunnhilde,  the  Valkyrie,  and  various  other  characters,  gods  and  human.  The  struggle  for the  cursed  ring  leads  to  the  downfall  of  the  gods.

   Wagner's  sweeping  music ,  with  its  myriad orchestral  colors ,is  absolutely  enthralling  if  you  concentrate.  People  who  find  the  Ring  boring  just  haven't  made  the  effort  to  appreciate  it  on its  own  terms. 

Posted: Feb 27 2009, 08:22 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Audience noise, Then And Now

  There's  a  very  interesting  discussion  of  audience  behavior  at  concerts ,past  and  present  at  Greg  Sandow's  blog  at  Research  about  concerts  and opera  performances  from  the  past  has  shown  that  audiences  behaved  very  differently  in  the  18th  century  from  the  way they  do   today.

   Instead  of  listening  quietly  as  they(mostly) do  today,  audiences  were  much  more  noisy  and  demonstrative  at  performances.  They  applauded  between  ,ovements  of  symphonies  and  concertos,  unlike  today,  and  sometimes  applauded  in  the  middle  of  a performance  too.  There  is  a  letter  by  Mozart  to  his  father  Leopold  about  a  concert  in  Paris  where  one  of  Wolfgang's  latest  symphonies  was  played.  In  the  middle  of  the  piece,  the  audience  applauded at  a  passage  it  liked  particularly.  Mozart  was  delighted  by  this.

  At  opera  performances,  audiences  would  often  make  comments  about  how  well  a  singer  was  doing,  and  boo  lustily  at  times,  and  cheer  at  others, not  waiting  for  arias  to  finish  as  today. Some   people  would  ignore  the  boring  parts  between  spectacular  arias, and  wait  until  the  stars  sang.  In  the  boxes,  wealthy  people  would  chat, flirt, play  cards,  eat  dinner  etc,  also  waiting  until  it  was  time  for  star  singers  to  strut  their  stuff. 

  Today,  at  the  Metropolitan  opera,  audiences  may  occaisionally   get  bored  or  distracted  and let  their  minds  wander  during  a  performance,  but   nothing  like   what  happened  at  performances  in  the  past  happens.  Now  we  have  problems  with  cell  phones  and  other  distractions,  which  never   existed  before.  And  audiences  at  the  Met  have  the  very  valuable  English  translations  on  the  seats  in  front  of  them  during  performances. Other  opera  houses  project  translations  onto  the  stage  for  audiences.

  But  Sandow  thinks that  performances  are  too  stuffy  and  reverent  today,  and  wishes  that  audiences   today  would  be  more  like  those  of the  past.  Really ?   When  you  go  to  the movies,  do  you  like  to  have  the  people  around  you  talk  and   distract  you  constantly ?  Of  course  not.  Why  should  it  be  any  different at  concerts  and  opera. ?

   If  you're  listening  to  a  complex  work  that's  unfamiliar  to  you,  possibly  hearing  an  orchestra  play  a  new  work,  you  want  to  concentrate  on  the  music.  What's  wrong  with  that ?   I  sometimes  have  problems  myself  with my   classical  music  program  at  United  Hebrew  Geriatric  Center  in  New  Rochelle.  My group  meets  in  the  library,  and  we  close  the  doors  because  people  are  always  outside  and  talking,or  watching  Television  on  the  giant  screen. 

  Sometimes  audience  members  come in  late  or  have  to  leave  early,  and this is  very  distracting  to  the  others.  Othertimes,  employees here  barge  in  with  something  they  have  to  do  and  make  noise  and  talk.  Others  in  the  room  are   using  the  computers  for  the  residents  etc.  And  I  often  play  works  which  are  not  familiar  to  the  audience,  and  they want  to  concentrate. 

   I  don't  want  to  sound  snobbish,  but  much  classical  music  is  not  written  for  casual  entertainment.  It  can  be  very   complex  and  require  carefull   listening.  But  it's  worth  it.  There  is  a  quote  in  Latin   which  is  written  in  sculpture  at  the  famous  Gewanfdhaus  concert  hall  in  Leipzig,  in  what  used  to  be  East  Germany :  Res  Severum  Verum  Gaudium.-  Serious  things  are  the  true  joy. 

Posted: Feb 26 2009, 08:34 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Les Troyens By Berlioz - A Sweeping And Heroic Operatic Masterpiece

   This  is  another  great  opera  I've  been  listening  to  in  my  quest  to   borrow   opera  recordings  from  my  library  which  I  haven't  heard.  I  already  have  a  live  recording   with  the  great  Berlioz  conductor  Sir  Colin  Davis  leading  the  London  Symphony,  but  the  one  I  borrowed  is  with  the  renowned  Swiss  conductor  Charles  Dutoit  and  the  Montreal  Symphony,  his  former  orchestra,  and  is  a  stidio  recording. 

   Les  Troyens  (The  Trojans)  is  the  longest  and  most  monumental  work  by  this  visionary  19th  century  French  composer.  It  is  based  on  Virgil's  great epic  poem  The  Aeneid,  which  tells  the  story  of  how   the  hero  Aeneas  escapes  from  the  destruction  of  Troy  with  his  band  of  Trojans  and   meets  with  queen  Dido  of  Carthage  in  North  Africa ,  and   despite  their  great  love  is  compelled  by  the  gods  to  abandon her  and  found  Rome.  The  grief-stricken  Dido  dies  on  a  funeral  pyre.  

   Berlioz  had  been  enthralled  from  childhood  by  Virgil's  great  epic  poem,  and  in  the  1850s  he  wrote   the  libretto  for   his  monumental   two  part  opera.  The  first  part  deals  with  the  capture  of  Troy  by  the  Greeks  with  the  legendary  Trojan  horse,  and  the  second  part   retells  the  story of  the  Trojans  in  Carthage.  Berlioz  completed  the  opera,  but  it  was  never  performed  complete  in  his  lifetime;  it  was  simply  too  difficult  and  lengthy.  The  entire  work  is  about  four  hours  long,  and   the  Parisian  premiere  performances  did  only  the  first  part.  It  was  not until  the  1950s  that  the  work  was  performed  complete  at the  Royal  Opera  in  London.  The  first  Metropolitan  opera  performances  were  in  1973,  and  there  has  been  a  more  recent  new  production  there.

   Other  characters  in  the  opera  are  Cassandra,  daughter  of  king  Priam,  who  is  cursed  with  the  prophetic  knowledge  that  Troy  is  doomed  despite  the   rejoicing  of  the  Trojan  people,  her  fiance  Corebus,  Narbal, Dido's   chief  advisor,  Ascanius,  the  young  son of   Aeneas,  sung  by  a  soprano.  There  are  also  many  small  parts,  and  an  important  role  for  the  chorus.

   The  score  is   majestic  and  sweeping,  with  moments of  grandeur,  tender  lyricism,   exotic  North  Africal  local  color,  and   fierce conflict  between  Trojams  and  Greeks.  There  are  ballet  sequences  and  colorful  pagentry.  The  opera  calls  for  a  large  orchestra  and  the  orchestration  is  extremely  colorful  as  one  expects  of  Berlioz.   The  opera  ends  spectacularly,  as  Dido,  consumed  with   grief   expires  on  the  funeral  pyre,  predicting  how  the  Trojans  will  found  Rome.  

   There  is  a  DVD  of  a  Metropolitan  Opera  perfomance  from  the  1980s  conducted  by  James  Levine which  may or  may  not  be  available,  as  well  as   at  least  one  production  from  Paris.  And  there  is  the  classic  world  premiere  recording on  Phillips  records  with  Sir  Colin  Davis  and  the   orchestra  and  chorus  of  the  Royal  opera  in  London,  with  Jon  Vickers  as  Aeneas .   As  far  as  I  know,  there  are  no  performances  of this  monumental  epic  this  opera  season,  but  don't  miss  this  masterpiece  on  CD  or  DVD.

Posted: Feb 25 2009, 08:32 AM by the horn | with 1 comment(s)
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Who Is More Important - The Composer Or the Performer ?

  This  is  an  ongoing  argument  in  classical  music,  and  it's  rather  like  asking  whether  the  chicken or  the  egg  came  first.  Of  course,  without  composers  to  write  the  music,  musicians  would  be  useless. But  without  skilled  and   imaginative  performers,  the  greatest  music  is  useess.  Often,  the  composer  has  been  the  perfomer,  either  conducting  or  playing  the  violin, piano  or  some  other  instrument.

  Some  famous  composers  have lamented  that  audiences  at  concerts  and  opera  are  more  interested  in  the  virtuosity  of  famous  violionists  and  pianists ,  the  high  notes  of  opera  stars  and  the  glamorous  image  of  superstar  conductors  than  whether  good  new  symphonies, concertos  and  operas  are  being  written,  and  to  some  extent  they  are  right.  The  noted  American  composer  Ned  Rorem, who  lives  in  the  same  New  York  apartment  building  as  the  renowned violinist  Itzhak  Perlman, has  complained  in  print  that   Perlman  earns  more  for  one  appearance  than he  does  from  his  music in  one  year.  Possibly he  could  write  a  concerto  for  him !

   Many  composers   have been  angered  by  what  they  consider  to be  the  shameless  way  that  some  musicians , particularly  conductors,  use  their  music  as  a  means  for  self-glorification   and  playing  to  the  audience,  and  flying  in  the  face  of  the  composer's  intentions.  Igor  Stravinsky (1882-1971), was  especially  bitter  and  sarcastic  about  this.  He  felt  that  musicians  should  not  "interpret"  his  music,  but  just  faithfully  execute  the  notes  and to  let  the  music  speak  for  itself. 

   But  notation  is  an  imperfect  and imprecise  thing.  it's  rather  like  a  blueprint.  It  can  only  give the  musician  so  much  information.  And  composers  have  been  known  to  conduct  or  play  their  music  differently  on  different  occaisions.  Even  Stravisnky's  recordings  of  his  own  music  show  this.  There  is  no  one right  way  to  perform  any  given  work.  And  many  composers  have  EXPECTED  musicians  to  use  their  discretion  and  interpret  the  music  with  some  freedom.  They  do  not  all  expect  pedantic  literalism.

   For  example, in  operas  of  the  18th  century  by  composers  such as  Handel  and  his  contemporaries,  operas consist  largely  of  a  succession  of  arias,  with   non-melodic,speechlike  iinterludes  between  them  accompanied  by  harpsichord  and  solo  string  instruments  called  Recitative.  The  recitatives   further  the  action  and   are  often  conversations  between  the  characters.  The  arias  freeze  the  action.  Arias are  what  is  called  Da  Capo  form,  in three  parts.   The  opening  section  is  followed  by  a  contrasting  middle  section. Then  the  score  indicated  D.C.,or  Da  Capo.Go  back  to  the  beginning  and  repeat  the  first  part.  But  singers  were  not  expected  to  repeat  the  first  part  exactly  as  before.  They  would  decorate  the  melodic  line  in an elaborate  manner,  gussying  up  the  melodic  line. 

   Until  fairly  recently,  before  much  was  known  about  the  way  these  operas  were  performed,  singers  would  just  rpeat  the  first  part  exactly.  This  is  totally  wrong,  and  now  singers   decorate  and  embellish  the  music.  Audiences and  the  composers  would  have  been  outraged  to  hear  these  arias  undecorated   when  the  operas  were  new.

   As  music  developed  over  the  centuries,  composers  became  much  more  specific  in  their  instrucions  in  the  score  about  how  the  music  should  be  performed; previously  there  was  far  less.  Beethoven  proivides  much  more  information  about  the  tempos  he  wants,  the  exptression ,  dynamics(loudness  and  softness),  speeding  up  the  tempo  or slowing  it,  etc  than  Bach  ever  did. His  scores  are  pretty  much  devoid  of  induications  about  how  to  play  the  music.  Musicologists  have  done  much  research  about  this,  and   they  often  disagree,  as  well  as  performers, critics  and  audiences. 

   Gustav  Mahler (1860-1911)  was  extremely  specific  about  all  the  nuances  he  wanted  in  performance,  and  his  scores  are  so  full  of  written  instructions  that  one  wag  observed  that  the  only   thing  you  don't  find  in  a  Mahler  symphony  score  is "No  Smoking !".  Still,  there  is  plenty of  leeway  for  the  perfomer.  Perhaps  the  relationship  between  composer  and  performer  could be  described  as  a  kind  of  symbiosis.


Posted: Feb 24 2009, 05:42 PM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Delay In Putting Up New Posts - Computer Malfunction
If you haven't seen any new posts from me recently, it's due to a computer malfunction which keeps me from completing posts and keeps throwing mne off the internet before I finish. It's very exasperating. Will try to fix it as soon as possible.
Posted: Feb 23 2009, 12:00 PM by the horn | with 1 comment(s)
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Who Are The Best And The Greatest In Classical Music ?

  This  is  a  trick  question.  As  far  as  I  am  concerned,  no  one  composer  is  the  absolute  greatest ,  just  as  there  is  no  one  greatest  conductor,  pianist,  violinist, cellist,  or  opera singer  etc.  There  are  and  have  been  many  great  composers,  as  well  as  so  many  great  performing  musicians. 

  Trying  to  figure  out  who  is  the  absolute  "greatest"  is  absolutely  futile.  The  problem is  that  we  tend  to  equate  the  most  famous  with  the  greatest,  and  this  is  not  necessarily  the  case.  To  say  that  Johann Sebastian  Bach  is ONE  of  the  greatest  composers  of  all  time  is  self-evident.  Of  course he  is.  Some  people  would  call  him  the  greatest,  but  there  are  other  truly  great  composers  such  as  Mozart, Beethoven,  Schubert,  Wagner,  Stravinsky,  Bartok,  etc. 

  Of  course,  if  you  happen to  prefer  the  music  of  composer  X  to  composer  Y,  you  could  say  that  X  is  the  greater  composer.  Not  every  one  ranks  Bruckner  and  Mahler or  Richard  Strauss  among  the  greatest  composers,  but I  do.  Some  say that  Stravinsky is the  greatest  composer  of  the  20th  century.  He  is  definitely among  them,  but  there  are  other  greats  from  this  cenury  such  as  Prokofiev,  Bartok,  Schoenberg,  Ives,  Elliott  Carter,  Olivier  Messiaen  and  others.  Yes,  Stravinsky is  definitely  one  of  the most  famous,  important  and influential,.but is he  the  greatest ?

  It's  the  same  with  performing  musicians.  Many  would  say  that  Jascha  Heifetz (1901-1987)  was  the  greatest  violinist  of the  20th  century, and  possibly of  all time,  and  he  has  certainly  become  a  legendary figure,  and  the  symbol  of  great  violin playing.  He  was  a  child  prodigy,    showed  astonishing  technical  assurance  as  a  small  boy,  and  went  on  to conquer  the  musical  world  with  his  playing,  leaving  many  recordings  which  are  still  classics.

  Many  other  violinists  have  been  intesely  envious  of  his  incredicle  technique and  falwless  intonation.  His  abilities  seemed  almost  superhuman.  But is  Heifetz  THE  greatest ?  Not  necessarily.  Yehudi  Menuhin,  Joseph  Szigerti,  Itzhak  Perlman,  Gidon  kremer,  Anne-Sopie  Mutter,  Joshua  Bell,  Jacques  Thibaud,  and  others  are  all  very  great too,  each  in his  or  her  way.  Some  of  these  are  living,  some  deceased. 

   The  great  Hungarian  violinist  Joseph  Szigeti  (1892-1973),  was  a  friend, colleague  and  colaborator  with  the  great  Bela  Bartok,  who  wrote  some  works  for  him.  He  wasn't  the  most  slick  or  dazzling  violinist,  but  a great  and  profound  musician.  He  wasn't  as  superficially  famous  as  Heifetz,  but  possibly  the  greater  purely  as  msuician.

  Amongnists,   Vladimir  Horowitz (1903-1989) ,has  become  a  symbol  for  razzle-dazzle  virtuosity,  and  his  technique  was  indeed  stupendous.  He  specialized  in  the  supremely  difficult  piano  works of  Rachmaniniv,  Tchaikovsky,  Scriabin  and  others.  He  became  a  legend  for  his  reclusiveness,  rarely  perfoming   in  his  later  years  and  turning  his  sporadic  recitals into  publicity  events.  Every  time  one  of  these  rare  recitals  was  announced,  tickets  would  instantly  sell  out.

  Contrast  this  with  Austrian  pianist  Artur  Schnabel  (1882- 1951),  who was  anything but  a  flashy  pianist  out  to  dazzle  audiences  with   technical  fireworks.  Schabel  specialized in  the  piano  music  of  Beethoven, Mozart  and  Schubert,  and  was  not  interested in  technique  per  se  but  in  communicating  the  essence  of  the  music,  and  wrestled  with  its  philosophical  and  spiritual  meaning.  He  was  more  of  a  thinker  than  a  virtuoso.  In  sheer  technique,  Horowitz  could play  circles  around  Schnabel, and   the  older  pianist  did  not  like  to  practice,  so  his  performances  could be  less  than   note-perfect  at  times.  But  audiences  did  not  care. 

   There  have  been  many  great  conductors  since  the  19th  century, including  such  legendary  names  as  Toscanini,  Stokowski,  Bernstein,  Furtwangler, Koussevtzky,  Reiner, Szell,  Beecham,  Monteux,  Klemperer,  Mengelberg,  Nickisch, Walter,  etc  among  the  deceased,  and   Abbado,  Barenboim,  Levine,  Previn,  Gergiev, Maazel,  Rattle, Boulez,  among  the  living, to  name  only  a  handful.  Some  would  call  the  legendary  Arturo  Toscanini  (1867-1957)  the  greatest,  but  agains,  this  is  equating  the  most  famous  with  the  greatest.

   Rather  than  wondering  who  is the "greatest",  who  don't  we  just  except  each  great  composer  or  performer  on   his  or  her  own  terms,  and  forget  about  idle  speculation ?



Posted: Feb 17 2009, 08:36 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Pelleas & Melisande - Debussy's Enigmatic Operatic Masterpiece

  I've  been  listening  to  a  recording  of  Debussy's  only  completed  opera,  Pelleas et  Melisande,  first performed  about 105  years  ago .  It's  a  strange  and  rarified  work,  not  for  every one  and  perhaps  not  suited  to  operatic  novices  who  will want  a  more  straightforward  and  fast-moving  opera  such  as  Tosca,  which  I  discussed  recently  This   mysterious  opera  is  based  on  the  play  by  the  same  name  by  the  Belgian  dramatist  Maurice  Maeterlinck, whom  Debussy  knew   and  from  whom  he  obtained  the  right  to  set  the  play  operatically.

  The  opera  is  set  in an  imaginary  kingdom   long  ago  called  Allemonde , and  the   characters  include  the  aged  king  Arkel,  his  daughter,  and  her  two  sons  prince Golaud  and Pelleas ,  who  are  half-brothers,  Golaud's  young  son Yniold  by  his  firsr  wife,  and   Golaud's  new wife  Melisande.  The  whole  mood  of  the  opera  is  dark,  mysterious   brooding, and   highly  astmospheric. 

  In  the  opening  scene,  Golaud  is  wandering  in  the  forest  and  comes  across  a  beautiful   girl  who  is  very  nervous  and   taciturn.  He  asks  who  she  is  and  what  she  is  doing  there.  But  she  says  nothing  but"Don't  touch  me,don't  touch  me".  She  won't  reveal anything  but her  name  Melisande .  Golaud  takes  her  to  his  ancestral  castle  to meet  his  family,  and   he  soon  marries  her  despite  her  mysterious  origin  and   terminal  shyness.

  Golaud's  younger  half  brother  Pelleas  is  taken  with  Melisande,  and  the  two  spend  time  together  innocently  conversing   and  spend  time  exploring  caves  and the   mysterious   inner  recesses  of  the  castle.  They  engage  in  almost  childlike  play.  Eventually  the  two  kiss.  But  Melisande  declares  that she  is  not  happy  in  the  gloomy  castle. 

  But  Golaud  is  growing  increasingly  jealous  and  even    paranoid  about  the  situation between  his  young  wife  and  his  half  brother.  Melisande  is  now  expecting  a  child   who  will be  a half  sibling to  young  Yniold.  But  the  two  young  people  continue  to  meet  in the  forest  secretly.  Consumed  by  Jealousy, Golaud  kills  Pelleas with  his  sword  but  wounds  Melisande  only  slighty. 

  In  the  last  scene,  Melisande  has  just  given  birth  to  a  baby  girl,  but  is  dying.  Golaud  is  consumed  by  remorse.  She  dies, and  the  aged  king  Arkel  says that  it  is  now  the  newborn  infant's  turn.  The  opera  ends  quietly  and   with  questions  unanswered..

  What  is  one  to  make  of  this  enigmatic  story ?  It's  any  one's  guess.  But  you  should  just  surrender  yourself  the  the  hypnotic  glow  of  Debussy's  impressionistic  music,  its  half  tints  and  evocation  of  mysterious  forests,  dank  caves,  and  ancient  castles.  This  is  no  conventional  opera  with  arias,  duets,  trios ,  and  chorus  commentating  on  the  action (there  is  a  samll  role  for  chours  though,just  for  atmosphere).  Instead, the  characters  declaim  in  a  non-elodic  speech - like  manner  following  the  prosodyy  of  the  French  language.

   There  are  a  number  of  highly  regarded  recordings  of  Pelleas &Melisande  on CD,  conducted  by  such  eminent  conductors  as  Charles  Dutoit,  Claudio  Abbado,  Herbert von Karajan,  Ernest  Ansermet  and  others,  plus  at  least  one  DVD.   Try  this  haunting  work  and  fall  under  its  mysterious  spell.


Posted: Feb 16 2009, 08:37 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
What Makes A Good Classical Music Critic ?

Ever since I  became  a  classical  music  freak  as  a  teenager,  I  have  read  every  review  of  performances  and  recordings  and  article  or  commentary  piece  I  could  get  my  hands  on,  whether  in  newspapers  or  magazines  etc.  Now,on  the  internet,  there  is  an  unprecedented  amount  of  classical music  criticism  available  to  any  one  interested,  despite the  unfortunate  fact  that many  newspapers  have  been  cutting  down  on  their  coverage  of  classical  music  and   and  dismissing  their  classical  reviewers.

  It's  always  interesting  to  compare  your  own  reactions  to this  or  that  performance  or  recording  you've  heard   with  those  of  a  critic,  or  just  to  see  how  they  react  to  something you  haven't  heard.  And  to  see  how  vastly  different  the  reviews  of   two  or  more  creitics  can  be  to  the  same  work,  performance  or  recording.  One  critic  may  review  a   concert  by  a conductor  and  an  orchestra  and  describe  the  performance  as  terrible, even  disgraceful, while  another  critic  covering  the  same  performance  may  say  it  was  one of  the  greatest  concerts  he  or  she  had ever  heard !  

  This  has  certainly  happened  to me  in  reading  reviews.  Some  of  my  favorite  classical  rcordings  have been  trashed  by  some  critics,  and  others  I   positively  loathed  have  been  held  up  by  some  to  be  the  ultimate  recorded  versions  of  certain works.  And  it  can  be  infuriating  when  a  critic  hates  a  particular  work  by  a  composer  which  you  love or  that  composer's  music  as  a  whole.  Or  waxes lyrical about  a  composer  whose  music  you  can't  stand.

  What  makes  a  good  classical  music  critic  and  what  are  the  qualifications ?  There  is  no  one  way  to  become  a  professional  music  critic   and  no  rigid  standards  of  qualification.  Some  of  the  best   have  been  composers  themselves,  such  as   Hector  Berlioz  and  Robert  Schumann,  and  closer  to  our  time,  the  American  Virgil  Thomson.  You  can  still  read  their   criticism,  and   it's  well  worth  investigating.  Others  have  been  professional  musicologists  and  scholars  such  as  Thomson's  contemporary  Paul  Henry  Lang,  who taught  at  Columbia  University  for  many  years. 

  Not  all  have  been   highly  trained  musicians, but sometimes  journalists  interested  in  classical  music such  as  Claudia  Cassidy  of  Chicago,  who  covered  the  Chicago  Symphony  and  Chicago Lyric  opera  performances  for  many  years (I  don't  remember  which  of  the  two  top  Chicago  papers  she  wrote),  and   was  feared  for her  stinging  negative  reviews.  But  many  have  been  accomplished  or  at  least  decent  pianists  and  violinists  or  played  other  instruments  and  have  been  conservatory  or   University  trained  and often  with  advanced  degrees. 

  A  good  classical  music critic should  not  only  be  able  to  write  well  and   with  an  engaging  style,  but  have  a  solid  grounding  in  music  theory,  such as  harmony  and  counterpoint,  have  a  good  knowledge  of  orchestration,  and  be  well  versed  in  music  history,  and  familiar  with  a  wide  variety  of  classical  music  from  all  eras,  not  just  the  most  famous  masterpieces.  It  helps  to  have  Catholic  tastes  and   not   favor  the  music  of  composers  by  style  or  nationality,  although  it's  inevitable  that  critics  will  have  their  likes  and  dislikes,  and  to  keep  an  open  mind  in  listening  to  contemporary  music. 

  Listening  to  new   or  recent  works   can  be  problematical.  In  many  cases  it's  difficult  to  judge  a  new  work  on  first  hearing,  unlike  with  films ,  drama  or  Television,  which   are  much  easier  to  judge .  When  an  orchestra  plays  a  new  work, you  don't  have  the luxury of  repeated  hearings,  unless  you  are  able  to  attend  later  perfomeances  of  the  work  that  week.  Major  orchestras  typically  play  the  same  program  three  or  four  times  every  week  of  the   subscription  season. 

  I  was  active  as  a  reviewer  back  in  the  80s  while  doing  graduate  work  in  music  history  at  Queens  College  of   the  City  University  of  New  York.  I  volunteered  to  cover  performances  for  the  student  newspaper   and  reviewed  performances  by  visiting  orchestras  and   other   musicians  at  the  Colden Ceneter  for  the  Arts  on  Campus,  and  got  a  press  pass.  I  reviewed  performances  by  some  well  known  musicians  such  as  the  renowned  violinist  Pinchas  Zukerman  and  others, and it  was  a  most  interesting  and  rewarding  experience.

   Some  of  today's  leading  classical  music  critics  are   Anthony  Tommasini,  chief  music  critic  of  the  New  York  Times,  Alex  Ross  of  the  New  Yorker  magazine,  Justin  Davidson  of  New  York  magazine(not  to  be  confused  with  the  New  Yorker),  Anne  Midgette  of  the  Washington  Times,  John  von Rhein  and  Andrew  Patner  of  Chicago,  Alan  Rich,  based  in  Los  Angeles,  Jeremy  Eichler  of  the  Boston  Globe,  Philadelphia  based  David  patrick Stearns,  and  London  based  critics  such  as  Andrew  Porter.  Jay  Nordlinger  covers  classical  music  for the  National  Review.

  You  can  easily  find  reviews  of  classical  music at  the  New  York  Times  and  other  newspapers  and  magazines  by  these  and  many  other  critics.,   are  great  ways  to  read  reviews  of   classical  performances  in  London  and  recordings.   and  are   excellect  places  for  classical  CD  reviews. 


Posted: Feb 15 2009, 08:35 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Placido Domingo - Paragon Of Tenors

  The  great  tenor  Placido  Domingo  is  celebrating  the  40th  anniversary  of  his  Metropolitan opera  debut  this  season,  and  I  thought  it  would  be  a  good  idea  to  reflect  on  the  amazing  career  of  this  legendary  opera  singer,  conductor  and   manager  of  opera  companies.  Domingo  has  just  turned  68,  and  at  an  age  when  most  opera  singers  have  retired,  is  still  going  strong,  and  more  active  then  ever.

  His  magnificent  tenor  voice  is  in  remarkably  good  shape ;  he  has  managed  to  avoid  the  vocal  burnout  which  has  shortened  the  careers  of  so  many  famous opera  singers.  He  also  maintains his  second  career  conducting  st  the  Metropolitan  opera  and  other  leading  opera  companies,  as  well  as  managing  the  opera  companies  of  Washington  and  Los  Angeles,  and  mentoring  promising  young  opera  singers.  He  has  made  who  knows  how  many  recordings  of   a  wide  variety  of  operas  by  Verdi,  Puccini,  Wagner,  and  many  other  composers,  singing  in   Italian,  his  native  Spanish,  French,  German ,  English  and  even Russian .  He  has  also  sung  numerous  concerts  and   solo  recitals,  appearing with  virtually  all  the  greatest  opera  singers  of  our  time,  and   such  great  conductors  as  Carlo  Maria  Giulini,  Claudio  Abbado,  Herbert von Karajan,  Sir  Georg  Solti,  James  Levine,  Carlos  Kleiber, Zubin  Mehta,  Lorin  Maazel,  Daniel  Barenboim,  and  others.  He  can  also  be  seen on  numerous  opera  DVDs.

  Few  opera  singers  can  match  Domingo's  amazingly  wide  range  of  tenor  roles.  He  has  sung  operas  by  such  famous  Italian  composers  as  Verdi,  Puccini,  Mascagni, Leoncavallo,  etc,  French  operas  by  Gounod,  Bizet, Saint-Saens,  is  one  of  today's  leading  Wagnerians,  Zarzuelas  (traditional  Spanish  operettas),  Russian  operas  by  Tchaikovsky,  and  even   contemporary  operas.  In  2006,  he  created  the  title  role  in "The  First  Emperor"  by  Chinese-born  composer  Tan  Dun  at  the  Met.  Domingo  has  also  been  active  in  crossover   performances  with  some  of  today's  leading  Pop  singers.

  Unlike  the  stereotypicical   opera  tenor,  short,  fat,  not  too  bright,  all  voice  and  little  or  no  acting  ability,  Domingo  is  tall,  handsome,  a  superb  musician  and   most  certainly can  act.  In  fact,  when  the  late,great  Sir  Lawrence  Olivier  saw  Domingo  sing   Verdi's  Otello ,based  on  Shakespeare.,  he  was  filled  with  admiration.  Olivier  was  famous  for  his  portrayal  of  Othello  on  stage.  He  thought  that  he  himself  couldn't  have  acted  better !   Is  there  anything  Domingo  can't  do ? 


Posted: Feb 14 2009, 08:30 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Correction Regarding The Met's Ring Performaces

   In  a  recent  post  I  incorrectly stated  that  the  Metropolitan opera's  final performances  of  its  traditional  style  Ring  would  be  next  season.  These  performances  will  in  fact  begin  in  March  of  this  year,  and will  be  on  the  Saturday  radio  broadcasts.  My  apologies.

Posted: Feb 13 2009, 04:48 PM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
There's More To Handel Than Messiah

  2009 is  the  250th  anniversary  of   the  death  of  the great   German  born,  London  Based  composer  George  Frideric  Handel,  whose  original  name  was  Georg  Friedrich  Handel ,  who  lived  from  1685  to  1759.  His  great  contemporary  J.S Bach was  born  in the  same  year, but  never  achieved  anything  like  Handel's  success  during  his  lifetime. 

  Both  were  great  organists,  but  Bach  never  left  his  native  Germany,  and  spent  most  of  his  life  as  a  relatively  humble  church  organist  and  choirmaster.  But  Handel   was  far  more  worldy.  Bach  married  twice  and  fathered  no  fewer  than  twenty  or  so  children,  many  of  whom   died in  infancy.  Four  of  his  sons  became  well-known  composers  themselves.  But  Handel  never  married.

  Handel  was  born  in  the   city  of  Halle,  which  was  formerly  part  of  East  Germany  in the  20th  century.  He  was  the  son  a  a  well-known  physician  who   opposed  his   youthful  efforts  to  become  a  musician  and  composer.  But  the  young  Handel  became  an  organ  virtuoso  and an   accomplished  violinist  and  harpsichordist.  He  traveled  to  Italy  to   absorb  the  Italian  musical  traditions  and  began  to  make  a  name for  himself  as  a  composer  of  operas ,cantatas  and  instrumental  works,  and  settled  in   London  in  his  20s,  which  had  a  flourishing  operatic  and  concert  life. 

  Handel  became  an  opera  impresario,  writing  operas  and  running  opera  companies  as  well  as  performing  often  as  a  organist.  He  made  contacts  with  music-loving  English  aristocrats,  and  achieved  great  success.  I  suppose  you  could  call  him  the  Andrew  Lloyd  Webber  of  his  day,  if  nowhere  near  as  crassly  commercial.  He  wrote  asn  endless  stream  of  operas in  Italian.  Among  the  best-known  are  Giulio  Cesare(Julius  Caesar),  Alcina,  Rodelinda,  Rinaldo, and Tamerlano.  His  new  operas  were  not  always  successful,  but  some  achieved  great  popularity.  He  wrote  for  the  greatest  opera  singers  of  his  day  who  were  superstars  then,  but  forgotten   by  all  but  opera  scholars  and  musicologists  today, including   the  Castrati,  or  castrated  males,  the  Rock  stars  of  the  18th  century. 

   Virtually  all  of these  operas  fell  into  neglect  until  the  20th  century,  when  the  great  Handel revival  began.  Eventually, Handel  gave  up  writing  Italian  operas  and  began  to  write  such  world  famous  English  oratorios  as  the  ubiquitous  Messiah,  and   others  such  as  Saul,  Alexander's  Feast,  Jephtha,  Israel in  Egypt,  Samson, Theodora, Semele  and  others.   

   Then  there  are  such famous  non  vocal  works  as  the  "Water  Music",  an  orchestral  suite  written  to  accompany  king  Goerge  1  on  a  barge  trip  down  the  Thames,  the  "Royal  Fireworks"  music,  written  to  celebrate  the  end  of   one  of  the  numerous  European  wars  of  the  time,  the  Concerti  Grossi,  or  works  for  several  solo  instruments  accompanied  by  a larger  instrumental  ensemble,  the  suites  for  harpsichord,  and  other  keyborad  works  etc. 

   There  are  also  shorter  choral  works,  such  as  anthems  written  for  coronations  and  other  official  ceremonies,  and  much  more.  For  many,many  years  the  only  Handel  work  one  would  hear  with  any  frequency  was  the  univerally  beloved  Messiah,  which  takes  passages  from  the  Bible  about  the  birth,  crucifixion  and   resurrection  of  Christ  set  for  orchestra,  chorus  and   solo  singers.  The"Hallelujah  Chorus" became one  of  Handel's  greatest  hits,  and  virtually  every  one  recognizes  it  today. 

  There  is  a  long  standing  tradition  of  audiences  standing  for  this  at  performances,  as  supposedly,  the  king  himself  is  said  to  have  stood  up  at  a  performance.  However,  musicologists  believe  that  the  king  was  merely  excusing  himself  to  use  the  facilities !    Bach  and  Handel  unfortunately  never  met,  but  both  admired  each  other  greatly,  and  later  composers  such  as  Haydn, Mozart  and  Beethoven  shared  this  admiration,  and  diligently  studied   Handel's  music,  as  well  as  Bach.

   There  are  absolutely  countless  recordings  of  Handel's  music  avaiable,  as  well  as  DVDs  of  his  operas.  You  can't  go  wrong  with  the  perfornances  conducted  by  such  leading   maestros  as  John  Eliot  Gardiner,  Neville  Marriner,  Christopeher  Hogwood, Colin  Davis,  Nicholas  McGegan,  Rene  Jacobs,  etc.  You  have  your  choice  of  recordings  on  modern  intruments  or  period  ones.  The  website  has  all  the  information  you  could  want  about  this  great  composer.

Posted: Feb 13 2009, 08:38 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Puccini's Tosca - Pure Operatic Excitement

  As  the  Metropolitan  opera  is  scheduled  to  do  a  new  production  of  Tosca  next  season,  I  thought  it  might  be  a  good  idea  to  say  something  about  this  tense , swift-moving  yet  melodious   opera,  which  is  one  of  the  best  operas  for   those  who  are  new  to  opera.  Puccini's  previous  opera  had  been  the  ultra  romantic  La  Boheme,  but  Tosca  could  not  be  more  different.  It's  a  brutal,  even  melodrammatic  story,  but  you  won't  be  bored  for  a  second  by  it.

  The  story  is  set  in  Rome  in  the  year  1800,  in  the  middle  of  the  Napoleonic  wars.  The  city  is  under  the  grip  of  the  brutal  and  ruthless  Baron  Scarpia, chief  of  police,  and  sworn opponent  of  Napoleon.  The  beautiful  and  tempermental  opera  diva  Floria  Tosca  is  in  love  with  the  handsome  young  painter  Mario  Cavaradossi,  who  is  also  a  member  of  the  Italian  resistance,  and   Scarpia  is  looking  for an  excuse  to  capture  him.  The  first  act  opens  in  a  chruch,  where  the  painter  is  working  on  a  portrait  of the  Madonna   based  on  a  Roman  aristocratic  woman,  sister  of  Angelotti,  who  has  just  escaped  from  prison  and  is  also  a  member  of  the  resistance. 

   Angelotti  is  in  the  church,  desperately  fleeing  from  Scarpia's  evil  clutches.  The  painter  helps  him  escape,  and  Scarpia  and  his  henchmen  are  on  the  lookout.  Knowing  that  Tosca  is in  love  with  Cavarodossi,  Scarpia  tries  to  manipulate  her  jealousy  in  order  to  capture  both  Angelotti  and  Cavaradossi,  and  have  both  hanged. 

  Due  to  a  false  report  of  Napoleon  being  defeated,  a  victory  celebration  is  to  held  at  which  Tosca  will  sing.  Scarpia  is  also  in  lust  with  the  beautiful  Tosca,  and  wants  both  Cavaradossi  and  her !   In  the  second  act,  the  celebration  is  being  held  outside  the  villa  where   Scarpia  is  based.  His  henchmen  have  captured  Mario, and  Tosca  is  brought  in  and  is  told  that  the  painter  is  being  brutally  tortured.  If  she  wants  to  save  him,  she  must   confess  and  tell him  where  Angelotti  is  hiding.  She  is  horrified  by  Mario's  cries,  but  refuses  to  give  in.  Eventually  she crumbles  under  the  strain  and  tells  Scarpia  where  the  prisoner  is  hiding.  Cavaradossi  defies  Scarpia,  saying  that  napoleon  will  win  and  his tyranny  will  be  crushed,  and  curses  Tosca  for  revealing  the  secret. 

  Mario's  fate  is  sealed.  He  is  to  be  shot  by  a  firing  squad  at  dawn,  and  Scarpia's  henchmen  burst  in  saying  that  Angelotti  killed  himself  when  caught.  But  Scarpia  strikes  a  deal  with  Tosca.  He  will  allow  her  and  Cavaradossi  to  escape  secretly  if  she  will  let  him  have  his  way  with  her.  A  mock  execution  will  be  staged.  Scarpia  comes  to  embrace  her,  but  Tosca  stabs  him  with  a  knife  she  has  been  concealing  saying"  This  is  Tosca's  kiss"  !    Scarpia  dies,  and  Tosca  takes  the  safeconduct  she  has  been  given,  but  places  candles  around his  body  and  forgives  him.  Scarcely  believing  what  she  has  done,  she  mutters  "And  before  him  all  Rome  trembled"!

   Just  before  dawn,  Mario  is  being  held  for  execution  in  the  Castel  San  Angelo  on  the  Tiber  river,  which  you  can  still  visit  in  Rome.  He  sings  a  bitter  aria  recalling  his  love  for  Tosca,  and   regrets  having  to  die,  since  "He  has  never  loved  life  so  much. "   But  Tosca  comes  to  see  him,  and  tells  him  of  Scarpia's  plan  to  have  them  escape  secretly,  and  that  the  shooting  will  be  with  blanks.  The  two  sing  a  joyful  duet, and  the  execution  proceeds.  But  when  Mario  has  fallen,  Tosca  finds  out  that  she  has  been  deceived  and  betrayed.  Mario  is  dead !   Then  Scarpia's  henchmen  come  rushing  in .  One  says  that  Tosca  will  pay  for  having  killed  Scarpia.  But  Tosca  rushed  to  the  parapet  and  jumps  to  her  death,  saying "O  Scarpia,  we  shalll  meet  before  God"!  

   That's  a  juicy  melodrammatic  story  for  you !  Puccini's  music  is  bursting  with  great melodies  and   ripe  lyricism.  No  wonder  audiences  have  loved   this  powerful  and  passionate  opera  for  more  than  a  century.  The  role  of  the  fiery  diva  has  been   a  vehicle  for  such  great  sopranos  as  Maria  Callas,  Leontyne  Price,  Renata  Scotto,  Renata  Tebaldi,  Galina  Vishnevskaya,  Birgit  Nilsson and  others.  All  of  these  have  recorded  the  opera. 

  Great  tenors  such  as  Pavarotti,  Giuseppe  Di  Stefano,  Franco  Corelli,  Placido  Domingo  and  others  have  also  sung  the  role  of  Mario,  and  the  ruthless  Scarpia  has  been sung  by  such  great  baritones  as  Tito  Gobbi,  Sherrill  MIlnes,  George  London,  and  others.

   Many  consider  the  classic  1950s  recording  of  Tosca  with  Callas,  DiStefano and  Gobbi,  conducted  by  the  great  Italian  maestro  Voctor  De  Sabata , to  be  the  ultimate  recording  of  the  opera.It's  on  EMI,  and  still  very  much  available.  There  are  also  a  number  of   live  performances  on  DVD.  Whichever  way, don't  miss  this  opera.

Posted: Feb 12 2009, 08:26 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Farewell To The Met's Ring Cycle

  I  forgot  to  mention  in  my  last  post  that  the  Metropolitan  opera  will  be  giving  its  last  performances  of  its   controversial  but   popular  production  of  Wagner's  mighty  Ring  of  the  Nibelungen  cycle  next  season,  which  will  be  replaced  in  a  couple  of  yearsroduction by  the  French  Canadian  director  Robert  Lepage,  who  made  his  Met  debut  recently  with  an  innovative  production  of  The  Damnation  of  Faust  by  Berlioz.

  Why  is  the  current  Met  Ring  controversial ?  It  bucks  every  current  trend   in   staging  and  designing  Wagner  opera  today. Many critics  find  it   annoyingly  old  fashioned  because  it  actually  takes  place  in  the  kind  of   mythical  Germanic  world  which  the  composer intended,  instead  of   using  all  manner  of  arbitrary  gimmicks  which  fly  in  the  face  of  everything  Wagner  intended.  You  see  real  mythical  German  and  norse  gods, goddessees,  superheroes,  Valkyries,  the  mighty  castle  of  the  gods  Walhall (Valhalla)  and  not   gods  dressed  in  contemporary  garb  such  as  dinner  jackets  etc,  and  19th  or  20  century  sets  which  are  completely  anachronistic  and   which  would  have  given  Wagner  heart  failure  if  he  could  have  seen  these  absurd  productions.

  But  audiences  at  the  Met  love  this  traditional, non-gimmicky  production,  and  many  European  operagoers  who  visit  the  Met  find  it  refreshing,  as  they  have  seen  so  many  of  the   wrong-headed  productions.  The  trend  began  in  1976,  when  the  world  famous  Bayreuth  festival  in  Germany,  founded  by  the  composer,  did  a  production  to  celebrate  the  hundredth  anniversary  of  the  first  complete  Ring   performance  when  the  unique  festival  theater  opened. 

  This  production  set  the  Ring  not  in   legendary  times   but  in  19th  century  Germany.  The  gods  were dressed  like  wealthy  European  capitalists  and  their  wives;  the  three  Rhine  maidens,  who  guard the  precious  gold  of  the  Rhine,  were  not   water  nixies  but  prostitutes   hanging  around  a  hydroelectric  dam !    Wotan,  chief  of  the  gods,  was  dressed  like  a  wealthy  19th  century  businessman  yet  still  carried   a  speer,  symbol   of  his   power . 

  The  timeless  Ring  became  a   not very  subtle  allegory  about   capitalist  oppression.  Audiences  were  scandalized,  but   the  production   lasted  at  Bayreuth  for  several  seasons   and   actually   came  to  be  accepted.  You  can  still  get  it  on  DVD.  And  later  productions  in  Europe  became  even  sillier,  and  the  trend  has  yet  to   peak,   at  Bayreuth  also.  

  There  are  high  hopes  for  the  next  Met  Ring;  director  Lepage  will  use   computer  technology  as  he  did  in  the  Berlioz  production   and  it  appears  that   the  new  Ring  will  be  utterly  unlike  the  current  Met  production  or   those  in  Europe.   Lepage  has  designed   production  by  the  acclaimed   Canadian   Cirque  de  Soleil.  Let's  hope  for  the best.   You can  also  get  the  current  Met  Ring  on  DVD.

Posted: Feb 11 2009, 08:24 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
The Metropolitan Opera's 2009-2010 Season - Operatic Bounty Despite the Economic Troubles

   The  Metropolitan  Opera  has  just  announced  the  details  of  its  next  season,  the  first  planned  entirely  by  its  general  manager  Peter  Gelb,  who  took  over  in  2006,  and  has  brought  many  welcome  innovations  to the  venerable  company,  America's  oldest , largest  and  most  prestigious.  Despite  serious  financial  difficulties,  the  Met  will  offer  a  season  of  enormous  diversity  of  repertoire,  mixing  familiar  and  unfamiliar  operas  ranging  from  Mozart  to  the  20th  century,  featuring  the  world's  greatest  opera  stars  and   distinguished  conductors.

  Unfortunately,  financial  problems  have  forced  the  cancellation  of  several  much-anticipated  revivals,  such  as  'The  Ghosts  of  Versailles" by  American  composer  John  Corigliano,  which  was  a  smash  hit  at  its  world  premiere  at  the  Met  in  1991.  Other   cancellations  include  "Die  Frau  Ohne  Schatten"(The  Woman  Without  A  Shadow, by  Richard  Strauss,  an  elaborate  allegorical  fairy  tale  with  some of  the  most  gorgeous  music  ever  written,  and"Benvenuto  Cellini"  by  Berlioz,  a  brilliant  opera  about  the  legendary  Florentine  renaissance goldsmith  and  rogue.  The  savage,lurid  but  powerful  Shostakoich  opera"Lady  Macbeth  of  Mtsensk  District"  has  also  been  cancelled.   

   These  were  elaborate  and  expensive  productions ,  and   unfortunately  had  to  be  sacrificed  for  economic  reasons.  But  there  are  still  no  fewer  than  nine  new  productions,  including  three  operas which  the  Met  had  never  done  previously.  Most  US  opera  companies  do  fewer  than  nine  productions  a  year. 

  The  three  operas  new  to the  Met  are  Verdi's  early  "Attila",  a  story  about  the  conquest  of  Italy  by  the  "Scourge  of  God",  and  merciless  leader  of  the  Huns.  The  Italian  pronunciation  of  Attila  is  accented  on  the  first  syllable,  not  the  second  as  commonly  heard  in  English.  The  eminent  Italian  conductor  Riccardo  Muti,  who  will  soon  become  music  director  of  the  Chicago  Symphony,  will make  his  long  overdue  Met  debut.

  "From  The  House  of  The  Dead"  is  the  last  opera  by  the  great  Czech  composer  Leos  Janacek,  (Le-osh Yanachek),  and  is  a  grim  and  powerful  story  of  life  in  a  19th  century  Siberian  prison  camp.  The opera  is  based  on  the  writings  of  Fyodor  Dostoyevsky.  This  is  a  highly  unconventional  opera  with   jagged ,  harsh  but  never  ugly  music  which  also  contains  passages  of   soaring  lyricism.  There  is  no  plot  as  such,  but  you  see  the  grim  daily  lives  of  the  prisoners  with  unsparing  realism.  The  opera  was  premiered  posthumously  in  the  late  1920s.  Janacek  was  a  close contemporary  of  Puccini,  but  no  two  composers  could  be  more  different.

  "The  Nose"  by  Dimitri  Shostakovich  is  one  of  the  most  bizarre  and   outrageous  comic  operas  of  all  time. I'ts  based  on  Ukrainian  writer  Gogol,  and  is  the  wildly  surrealistic tale  of  a  Russian  civil  servant  in  St Petersburg  whose  nose  dissapears  from  his  face  and   causes  havoc  all  over  town. I  kid  you  not, the  nose  is  actually  a  character  in  the  opera  sung  by  a  tenor !   The  met  has  never  seen  anything  like this  crazy  masterpiece. 

   Other  new  productions  will  be  "Hamlet"  by  the  once  popular  19th  century  French  composer  Ambrtoise  Thomas,  a   entertaining   and  melodious  opera  which  is  shamelessly  unfaithful  to  the  original  Shakespeare  play,  and   new  productions  of   such  operatic  staples  as  Puccini's  Tosca  and  Bizet's  Carmen,  and  the fanciful  Tales  of  Hoffmann  by  the  19th  century  German  born  but  Parisian  based  operetta  composer  Jacques  Offenbach, famous  for  his  racy  Can-Can.  This  is  the  composer's  only  full-fledged   opera:.the  rest  of  his  stage  works  are  frothy,  sparkling  and  irreverent  operettas. 

   Rossini's opera  "Armida"  based  on  legends  from  the  crusades ,  is  the  story  of  a   Saracen  sorceress  Armida,  who  falls  in  love  with  one  of  the  leaders  of  the  crusades,  with  tragic  results,  and  will star  the  glamorous  and  golden  voiced  Renee  Fleming,  who  has  made  a  specialty  of  this  role. Armida  has  been  absent  from  the  Met  for  nearly  a  century  or  so.

  Other  returning  operas  include  such  beloived  staples  of  opera  as  Verdi's  Aida,  Simon  Boccanegra, La  Traviata  and  the  less  familiar  early  work  Stiffelio,  and  such  Puccini  favorites  as  L:a  Boheme  and  the  three  opera  Trittico.  Mozart will  be  represented with The  marriage  of  Figaro and  the  Magic  Flute,  and  Rossini's  familiar  Barber  of  Seville  will also be  performed,  as  well  as  such  familiar  German  operas  as  Ariadne  Auf  Naxos  and  Elektra  by  Richard  Strauss,  and  Humperdinck's  Hansel  and  Gretel.  The  sordid  and  kinky  atonal  opera  "Lulu"  by  Alban  Berg  will  also return.  This  is  not  the  best  opera  for  operatic  novices  or  children,  but  it's  definitely  worth  trying . 

   There  will  also  be  nine  High  Definition  broadcasts  to  movie  theaters  across  the  US.  It's  good  to  know  that  despite  problems,  the  Metropolitan  opera  is  alive  and  kicking.  Go to  the  Met's  website,  for  more  information.

Posted: Feb 10 2009, 05:50 PM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
More Posts Next page »