The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Felix Mendelssohn - Genius And Normal Guy

  February  marks  the  bicentennials  of  not  only  Abraham  Lincoln  and  Charles  Darwin,  but  composer  Felix  Mendelssohn,  by  curious   coincidence.  Mendelssohn  (1809-1847 )  was  born  in  Hamburg  into  a   prosperous  and  distinguished  German  Jewish  family  which  had  converted  to  Lutheranism. 

  His  grandfather  Moses  Mendelssohn  was  a  famous  Jewish  philosopher,  and  Felix,meaning  happy  in  Latin,  grew  up  in   prosperity, showing   prodigious  early  talent  both  as  composer  and  pianist.  Unlike  Mozart,  he  was  not  exhibited  like  a  caged  animal  as  a  child  prodigy.  His  life  was  about  as  normal  and  happy  as  any  child  could  hope  for. 

  As  an  adult,  he  continued  to  achieve  fame  and   success,  writing   a number  of  works  which  have  become  staples  of  the  repertoire   and   he  became  a  distinguished  conductor,  taking  over  direction  of  the  Famed  Gewandhaus  orchestra  of  Leipzig.  He  traveled  widely,  befriended  queen  Victoria  in  England  and   became  her  favorite  composer.  Unfortunately,  he died   before  reaching  his  40th  birthday.  His  Jewish  origins  did  not  cause  him any  difficulties,  but  the  Nazis  banned  his  music   when  Hitler achieved  power.

  His  music  is  elegant,  flawlessly  crafted  and  though  part  of  the  Romantic  period  of  music,  is  rarely  over  emotional  or over  the   top.  He  produced  five  symphonies,  a  violin  concerto,  several  concert  overtures,  two  piano  concertos,  a  variety  of  piano  pieces,  chamber  music  and  much  more.  In  the  dichotomy  between  Apollonian  and  Dionysian,  Mendelssoh's  music  is  decidedly   Apollonian,  being  cool  and  elegant,  without  emotional  excess.  He  found  the  music  of  his  flamboyant  French  contemporary  Hector  Berlioz   repellant.  The Symphonie  Fantastique  was  a  monstrisity  to  Mendelssohn.

  His  two  most  famous  symphonies  are  the 3rd,  or"Scottish" ,  inspired by  his  visit  to  Scotland,  and  the  4rth  or  "Italian",  ispired  by  an  Italian  sojourn.  Both  are  brilliant  and  effective   works,  and  the  Italian  symphony  ends  with  an  exuberant  Saltarello  finale.  The  concert  overture  "The  Hebrides",  or  Fingal's Cave ,is  a  description  of   a  famous  attraction  in  the  Hebrides  Islands of  Scotland,  and  is  very  atmospheric.

  The  Overture  to  "A  Midsummer  Night's  Dream",  based  on  the  Shakespeare  play,  written  when  Mendelssohn  was  only  17,  is  a  brilliant  concert  overture,  to  which   the  composer  added  fiurther  music  years  later.  The  brilliant  violin  concerto   has  been  played  by  virtually  all  of  the  great  violinists  since  the  composer's  day. 

  The  Oratorio  Elijah  is   based  on  the  life  of  the  great  Biblical  prophet,  and  there  is  a  more  rarely  performed   one  on  the  life  of  St.  Paul. 

  Mendelssohn's  music may  not  plumb  the  depths  as  with  some  other  composers,  but  on  its  own  terms ,  it  always  pleases.  There  are an  enormous  number  of  recordings  of  his  music  available  on  CD,  eminent  conductors  such  as  Kurt  Masur, Wolfgang  Sawallisch,  Claudio  Abbado  and  herbert von Karajan  have  recorded  all  five  symphonies  and  other  orchestral  works,  and  great violinists  such  as  Jascha  Heifetz,  Itzhak  Perlman  and   others  have  recorded  the  violin concertos,  and  so  on.  Check  arkivmusic.com.

Posted: Jan 26 2009, 08:20 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web