The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Verdi's Rigoletto - An Opera Noir

  Next  Saturday's  Met  radio  broadcast  on  January  31  is  a  classic  of   Italian  opera,  Giuseppe  Verdi's  grim  but  melodious  Rigoletto, based  on  a  play  by  Victor Hugo.  The  story  is  really  juicy -  lust,  betrayal,  intrigue,  revenge,  complete  with  a  surprise  twist  ending  worthy  of  Alfred  Hitchcock.  That's  why  I call it  an  opera  noir.  However,  unlike  some  20th  century  operas,  you  will  definitely   leave  whistling  the  melodies. 

  Rigoletto   was  first   performed  in  Venice  in  1851,  and  quickly  went  on  to  become  one  of the  most  popular  operas,  and  is  still  a  staple  of  the  repertoire.  The  opera  takes  place  in  16th  century  Mantua,  in  northern  Italy,  and   includes  some  unforgettable characters.  They  unclude  the  charming  young  Duke  of  Mantua,  who  is  a  serial  womanizer  and  seducer,  his  bitter,  cynical   court  Jester   Rigoletto,  who  is  a  hunchback,  the  jester's  beautiful  and  innocent  young  daughter   Gilda  (pronounced  Jill-da),  and  a  shady  renaissance  hit  man,  Sparafucile  (spara-foo-chee-leh),  and   other  unsavory  characters  at  the  court  of  Mantua.

  After  a  brief  and   ominous  orchestral  prelude,  the  opera  opens  on  a  party  at the  glittering  but  decadent  court  of  Mantua,  where  the  charming  but  sleazy  young  Duke  is  holding  sway.  The Duke  is  always  seducing  the  wives  of  other  courtiers,  and  is  always  on  the  lookout  for  any  new  conquest;  he  flirts  shamelessly,  and  Rigoletto  mocks  every  one  bitterly. 

  The  count  Monterone  storms  in  angrily  and   rails  at  the  Duke  for  seducing  his  daughter,  and  Rigoletto  sneers  at  him.  The  Duke  orders  his  arrest   and  the  count  curses  Rigoletto  for  mocking  him.  The  jester  is  frightened.  In  the  next  scene,  Rigoletto  is  coming  home  and   reflects  bitterly  on  his  joyless  life.  He  is  cursed  by  his  deformity  and  hates  being   so  bitter  and  cynical. 

  Then  while  going  to  his  home  in  the  suburbs,  he  comes  across  Sparafucile, a  hired  assasin,  who  offers  his  services  if  he  should  need  them.  Later  Rigoletto  reflects  that   he  and   the  hit  man  have  something  in  common;  one  uses  a  sword,  the  other  uses his  tongue.  His  daughter  Gilda  greets  him  joyfully.  At  home,  the  loving  widower  is  changed  by  his  love  for  his  daughter.  The  Duke and  his  court  don't realize  that  she's his  daughter,  but  amusedly  assume  that  she's  his  girlfriend !   The  Duke  is  interested,  but  Rigoletto  is  terrified  of   Gilda  being  his  victim.  He  is very  protective. 

   The  Duke  meets  the  innocent  young  Gilda,  whose  mother  had  died  when  she  was  very  little,  having  married  her  father  despite his  deformity.  He  lies  to her  and  tells  her  that  he's  a  student,   and  tells  her  his  name  is  Gualtier  Malde,        and  professes  his  love  for  very  convincingly.  The  girl  falls  for  him.  But  the  courtiers  trick  Rigoletto  and  abduct  Gilda  into  the  Duke's  clutches.

   In  the  next  act,  Rigoletto  is  distraught  over  Gilda's  disappearance  at  court,  and  it's  finally  revealed  that  she's  his  daughter.  The  Duke  has  seduced  her,  and  Gilda  is  terribly  upset  to  learn  she's  been  had.  But  she  still  loves  the  Duke !   Rigoletto  furiously  demands  that she  be  restored  to him,  and  denounces  the  heartless  courtiers  as  a  "vile,damned  race".  When  they  show  no  mercy,  he  begs  them  to  return  his  daughter,  and  the  two  sing  a  duet  where  Rigoletto  swears  vengance  againbst  the  duke,  even  though  Gilda  begs  him  to  relent.  Count  Monterone  appears  again,  having  been  sentenced  to  death  by  the  Duke.  He  tells  him  that  the  curse  was  ineffective,  but  Rigoletto  swears  that  the  count  will  be   avenged.  And   behind  the  scenes  he  hires  the  hit  man.

   The  last  act  takes  place  in  a  shady  inn  outside  of  town,  where  the  Duke  is  currently  staying  under  disguise.  He  sings  the  famous  aria "La  Donna  e  Mobile",  which  you've  probably  heard  ; it's  one  of  the  catchiest  tunes  ever.  The  words  mean  "women  are fickle".  Rigoletto  and  his  daughter  are  there;  she  is  to  leave  town  in  disguise.  The  inn  is  run  by  Sparafucile; his  sister  Maddelena,  a  loose  woman,  helps  him  in  his  trade  there,  and   runs  the  inn. 

   Here,  Sparafucile  is  to  kill  the  Duke.  The  Duke  flirts  shamelessly with  Maddelena,  and   Gilda  is  heartbroken.  But  Rigoletto  tells  her how  heartless  the  bastard  really  is.  There  is  a  famous  quartet ; Maddelena  flirts  with  the  Duke while  Rigoletto  and  Gilda  observe  him  from  a  slight  distance. 

   But  something  unexpected  happens.  A  violent  storm  comes  up,  and  when  the  Duke  knocks ,  the  hit  man  is  to  nail  him.  But  Maddelena  falls  for  the  Duke  and  begs   Sparafucile  not  to  kill  him.  The  hit  man  decides  to  double  cross  Rigoletto and  kill  the  first  person  to  knock  and  put  the  body  in a  sack ;  Rigoletto  had  asked  for  the  Duke's  body  to  be  put  in  one.  Gilda  overhears  this  and  decides to  knock  herself  !   She gets  stabbed. 

   After  the  storm,  Rigoletto  receives  the  sack.  He  gloats  on  the  prospect  of  finally  getting  revenge  on  the  sleazy  Duke.  But   he  hears  the  Duke  in  the  distance  singing"La  Donna  E  Mobile",  and  there  is  poor  Gilda,  dying !   She  dies  in  his  arms,  saying  that  she  and her  mother  will  pray  for  him in  heaven. 

   Rigoletto  wails  that  the  curse  has  been  fulfilled !    The  curtain  falls.

  Some  story,  isn't  it ?   But  you'll  love  the  music.  There  are  many  CDs  of  Rigoletto  available,  with  some  of  the  greatest  opera singers  of  the  20th  century,  such  as  Pavarotti,  a  famous  Duke, Joan  Sutherland,  Maria  Callas,  Tito  Gobbi,  Leonard  Warren  and  others.  You  might  try  the  famous  recording  with  Joan  Sutherland  as  Gilda  and  Pavarotti  on  Decca. 

   There are  also  a  number  of   DVD  performances,  including  a  strange  production  sung  in  English  by  the  English  National  Opera  of  London.  Here,  the  action  is  transferred  to  1950s  New  York  among  the  Mafia !  Rigoletto  is  the  bartender  to  the  Duke,  here  a  Mafia  Don !


Posted: Jan 25 2009, 08:35 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web