The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Canadian Tenor Jon Vickers - Not Your Run of the Mill Opera Singer

  I've  just  read  a  fascinating  biography  of  the  great  Canadian  tenor  Jon  Vickers  (1926- ) , now  living  in retirement  in  his  native  Canada.  He  was  not  only  a  great  opera  singer,  but  one  of   the  strangest  and  most  baffling  people  ever  to  sing  opera,  as  this  absorbing  biography  reveals.

  Jon  Vickers -  A  Hero's  Life,  by  Jeannie  Williams ,  Northeastern  University  Press,  was  born in  Saskatchewan , studied  at  the  Toronto  conservatory,  and  went  on  to sing   many  of  the  great tenor  roles  of  Wagner,  Verdi,  and  many  other  composers  at  the  great opera  houses  of  the  world,  at  the  Metropolitan  and   the  Royal  opera  in  London  to  great  acclaim   until  his  retirement  in  the  1980s.  He  sang  with  most  of  the  greatest  singers  of  ur  time,  legendary  names  such  as  Maria  Callas,  Birgit  Nilsson  etc.,  and  made  numerous  recordings, many  still  available.  He  also  sang  recitals  and  concerts,  and  workd  with  such  great  conductors  as  Sir  Thomas  Beecham,  Karajan  and  others. 

  Okay,  this  sounds  like  the  careers  of  many  other  operas  singers-  but  Vickers  was  no  ordinary  opera  singer.  He  was  often  stubborn  and  tempermental,  which has  been  true  of  many  singers.  But  was  so  out  of   principle,  not  vanity.  An  old  joke  goes  that  a  tenor  has  resonance  wherr  his  brain  should  be.  They  are    the  dumb  blondes  of the  opera  world.  But  Vickers  is  a  brainy  and  intellectual  man,  and  researched   the  operas  and  characters  he  sang  to  gain  insight  into their  vharacters. 

  He  was  the  thinking  man's  opera  singer. He  was  also  great  as  an  actor  onstage,  somethng  not  all  opera  singers  have  been.  He  had  a  beautiful  and  ringingly  powerful  tenor voice,  but  was  never  interested  in  just  beautiful  and  powerful  singing  to  wow  audiences  with  empty  vocal   disply.  He  really   made  the  characters  come  to  life  psychologically. 

   He  was  famous  for  such  roles  as  the  tormented  Otello  in  Verdi's  Shakespearean  opera,  and  the  disturbed  English  fisherman  Peter  Grimes  in  Benjamin  Britten's  famous  20th  century  opera  of  the  same  name,  among  other  roles.  Unfortunately,  I  never  saw  him  live  on  stage,  but  I  have  been  familiar  with  his  great  artistry  on  recordings  for  many  years.  But  until  reading  the  biography,  I  never  realized  what  a  strange  man  and  artist  he  was. 

  Vickers  often  battled  with  famous  conductors  over  interpretation,  and  had  little  tact.  He  never  took  any  garbage  from  any  one,  and   never  suffered  fools  gladly.  He  even  criticized  the playing  of  orchestras  at  rehearsals,  and  once  at  a  performance  at  the  Dallas  Opera,  he  became  so  exasperated  by  audience  coughing,  he  went  out  of  character  and  ordered  the  stunned   audience  to  shut  up !  

   Vickers  had  a  love -hate  relationship  with  some  of  the  characters  he  sang.  He  sometimes  refused  to  sing  certain  tenor  roles  because  he  disliked  the  character !    As  well  as  his  many  CDs,  you  can  also  see  some  of  Vicker's  performances  on  DVD.  I  don't  know  if  this  biography  is  still  available,  but  it's  worth  looking  for,  and  contains  a  discography. 


Posted: Jan 24 2009, 08:38 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web