The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

One Work Composers

   The  composers   I'm  about  to  discuss  actually  wrote  more  than  one  work,  but  for  some  reason,  only  one  or  two  of  their  works   acheived  lasting  popularity,  although  there  have  been  occaisional   revivals   of  the  forgotten  muisc  and  recordings.

  It's  hard  to  know  why   only  one   thing  these  composers  wrote  became  popular;  in  some  cases  the  other  works   just  weren't   very  good,  but  in  some   cases   the  neglect was  undeserved.   But  orchestras  and  opera  companies  have  often  been  very  conservative  in   programming  and  choice  of  repertoire;  they  have  often   stuck  to  the  tried  and  true,  and  some   audiences  want  to  hear  what  they  know  and  love,  and   are  reluctant  to  hear  anything  unusual.  But  things   have  been  changing,  and  now   the  entire  classical  repertoire  has  fortunately  become  more  diverse  and  inclusive  than ever  before.  In  addition,  vast  amounts  of   obscure  but  often  interesting  music  are  now  available  on  CD.

   The  19th  century  Italian  composer  Amilcare  Ponchielli  is  known   for  one  opera,  "La  Gioconda",  which  was  recently revived  by  thge  Metropolitan  opera.  This  is  a  melodrammatic tale of  intrigue  and  betrayal  set  in  15th  century  Venice  about  a  street  singer,La  Gioconda,  in  love  with   a  Dalmatian  nobleman  Enzo,  who  is  actually  in  love  with  Laura,  wife  of  a   Venetian   nobleman,  and  the  tangled  conflict  between  them  complicated  by  the  evil  Barnaba,  a  spy  for  the  inquisition,  who  lusts  after  La  Gioconda,  who  hates  him.  It's  great  fun,  and  includes  a  famous  ballet  sequence  called  the  Dance  of  the  Hours,  used  in  the  Walt  Disney  film  Fantasia,  and  immortalized  by  Shelly  Berman   as"Hello  Muddah,Hello  Fadah".   Ponchielli  wrote  other  operas  and   miscellaneous things,  including  an  opera  set  in  all  places,  medieval  Lithuania,  but  these  have  been  forgotten.

   The  Italian  composers  Pietro  Macagni  (Mas -CAN- yee)   and  Ruggero  Leoncavallo  ,  who  flourished  in  the  late  19th  and  early  20th  centuries,  became  known  for   two  short  operas   which  have  often  been  performed  together  ona  double  bill;  Cavalleria  Rusticana  (Rustic  Chivalry),  and  Pagliacci  (The  Strolling  Clowns),  which  inaugurated  the  Italian   operatic  genre   "Verismo",  or  realism,  in  which   operas  about  the  realistic  lives  of  ordinary  people  written, instead  of   ones  about  aristocrats   or  mythical  figures.

   Pagliacci  is   the  tale  of  a   leader  of  a  group of   itinerant  comic  actors  in  southern  Italy  kills  his  unfaithful  wife   at  an  actual performance  in  front  of  a   stunned  audience,  and  features  the  famous"Laugh  Clown,Laugh"  aria  beloved  of  famous  tenors  such  as  Caruso  and  Pavarotti.  Cavalleria  Rusticana  is  a  tale  set  in  Sicily  about   a   young  man  who  has  an  affair  with  another  man's  wife, while  abandoning  his   pregnant  girlfriend,  who  has  been  excommunicated.  The  young  man,  Turiddu, is  challenged  to  a  duel  and  killed. 

   These  composers  both  had  early  success  with  these  two  operas,  and  won  prizes  in  an  opera  composing  contest   as  young  men.  They  wrote  a considerable  number  of  other  operas,  and   songs  etc,  which  were  performed  during  their  lifetimes ,  but  somehow  never  achieved  a lasting place  in  the   operatic  canon.  Several  of these  have  been  recorded .  Leoncavallo  also  wrote   "La  Boheme",  based   on  the  lives   and  loves  of  struggling  artists  in   Paris,  but  Puccini's  La  Boheme   became  one  of  the  most  popular  operas  of  all  time.  The  Leonacavallo version   has  been  recorded  a  few  times;  there  are  dozens  of  recordings  of  Puccini's. 

   Engelbert Hunperdinck  (The  real  one)  (1854-1921),  was  a  German  composer  who  became  a  disciple  and   amanuensis  to  Wagner  as  a  young  man.  His  delightful  opera"Hansel  and  Gretel",  which  I've  already discussed , was  premiered  in  1893,  and  has  remained  popular  ever  since.  It's  not  just  for  kids;  the  music  is  quite  sophisticated  and  complex. 

   There  is  another  opera  by  Humperdinck,  which  I  heard  on  LP  many  years  ago  and which has also  been  available  on  CD- Konigskinder,  or  the  Royal  children,  which  was  premiered  in  1910  at  the  Metropolitan  opera.  It   definitely  deserves  to  be  revived  by  more  opera  houses, including  the  Met,  and  concerns  two   teenagers  who  fall  in  love  but  are  orphans  of  Royal  birth  without  knowing  of  this,  but  die  without  being  recognized,  and  are  buried  toegether.

   Some  non-operatic  works   by  composers  who  became  famous  for  only  one  work  are   "The  Sorceror's  Apprentice"  by   French   composer   Paul  Dukas, a  teacher  of  Olivier   Messiaen.   This  was  also  used  in  Fantasia.  It's  a  short  orchestral  piece  about  an  apprentice  to a  sorceror   who  in  his  inexperience  causes  a  near  flood  by  commanding  a  pail  to  fetch  water,  and  only  the  arrival  of  his  master  prevents  disaster.  I'ts  a   colorful  and  exciting  piece,  but  Dukas  also  wrote  a   magnificent  symphony  which  is  sadly  neglected,  a   great  opera  about  Bluebeard  and  his  wives  "Ariane et  Barbe  Bleue",  recently  revived  by  the New  York  City  opera,  and  a  handful  of  other  works. 

Unfortunately,  Dukas  was  extremely  self  critical,  and  destroyed  all  but  a  handful  of  his  works.  Who  knows  what  may  have  been  lost ?   The  German  composer  Carl   Orff  (1895-1982)  is  famous  for  the ubiquitous   choral  work  "Carmina  Burana",   (Songs  of  the  Ottobeuren  monastary  in  Bavaria).  You  may  have  heard   parts  of it  on  movies  and   TV.  It's  great  fun   and  the  correct  pronunciation  is  CAR-mi-na,  not  car-MI-na .   This  is  based  on  profane  poems  left  by  medieval  students  and  runaway  monks  in  Germany,  and  celebrates   the  joys  of  love,  gambling  ,wine,women  and  song,  and  the  inexorable  power  of  blind  fate.  It  features  soprano,tenor and  baritone  soloists  as  well as  chorus.

   Most  of  Carmina  is  in  Latin,  and  parts  are  in  medieval  German. 

   Orff  was  also  famous  for  devising  means  of  music  education  for  children  which  are  still  studied  and  used,  and  wrote  several  operas  and  other  choral works  etc,  which  have  never  been  widely  performed  but  are  available on  recordings.  "Catulli  Carmina",  (The  songs  of  the  Roman  poet  Catullus),  which  is  somewhat  similar  to  Carmina  Burana   and  aslo  deserves  to be  heard.  "Die  Kluge"   (The  wise  woman),  is   a  short  opera  based  on  old  German  legends,  as  well  as  "Der  Mond"(the  moon),  a  fable about  German  yokels  who  steal  the  moon,  sung  in  Bavarian  dialect ,  can  also  be  heard  on  CD.

   You  can  investigate  all  of  these  works  and  more  by  checking   arkivmusic.com,  and  order   the  CDs  and  DVDs  if  you  are  interested  from  this  invaluable  website.

Posted: Dec 19 2008, 08:28 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web