The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

How Important Is Accuracy In Performing Classical Music ?

   If  you  attend a  live  performance  by  a   pianist   or  other  insrumentalists,  or  an  orchestral   concert  or  the  opera,  you  hope  that  the  performance  will  not  be  a disaster.  You  know,  the  kind  in  which  a  singer  struggles  with  high  notes,  can't  sing  on  pitch,  the  conductor  is  unable  to  co ordinate  the  orchestra  with  the  singers,  a  concert  where  the  horn   misses  most  of  the  notes,  a  pianists  hits  thousands  of clinkers  etc. 

   Yes,  accidents  happen   at  performances.  I've  attended   performances  where  things  when  wrong, and  played   concerts  where   everything  was  not  up  to  snuff   myself.   Less  than  ideally  polished performances  can   be   a  trying  experience,  although   perfection   should  not   be  the  ultimate  goal.

   Recordings  produced  under  controlled   conitions   can  spoil  us  listeners  when  we  go  to  live  performances.  The  recording  engineers  and  producers  can  edit  together  an  artificially  perfect  performance  from  many  different   takes  of the same passage.  Some  so-called  live  recordings  by  orchestras  have had  mistakes  edited  out   at  patch-up  sessions  after  the  concert ! 

   There's  a  funny  story  about  the  once  famous  Polish  conductor  Artur  Rodzinski  (1892 - 1958 ),  who   held  music  diretorships  of the  Cleveland  Orchestra  Chicago Symphony  and  New  York  Philharmonic  during  his  career.  He  was  scheduled  to  do  a  recording  session  with  an  unamed  pianist   and  an  orchestra   of  the  two  Chopin  piano  concertos.  But  the  pianist  turned  out  to  be  woefully  uncertain  in  technique.Don't  worry  ,  said  the  recording engineer;  we'll   just  stitch  a  note-perfect  performance together by  editing  different  takes 

  When  the  final  product  was  ready,  Rodzinski  and  the  pianist  listened  to it.  The  conductor  said   "It's  wonderful !  Don't  you wish  you  could  play  like  that ?"   Yes,  many  musicians,  aspiring  students  in  top  music  schools,  critics  and  others  are   obsessed  with  speed  and  accuracy.  But  what  really  matters  is  the  SPIRIT  of the  performance,  many  remind  us.  Who  cares  if  every  note is  not  in  place  in  the  passion of   the  moment ?   Let  the  chips  fall  where  they may !

   There  are  those  who  judge  pianists  by their  ability  to  play  the  most  flashy  virtuosos  stuff  with   speed  and  accuracy,  and   legends  such  as  Vladimir  Horowitz,(1903 -1989 )   are  held  up  as  paragons   of  musical  virtuoisity.  But  the  once  famous  pianist  Artur  Scnabel  (1882 - 1951 )  the  first   pianist  to  recod  all  32  Beethoven   piano  sonatas  (stiill  available)  was  no  spectacular  technician. Other  pianists,  living  and  dead   could  play  circles around  him.  He  wasn't  interested  in  flashy  technique  for  its  own  sake.  To  him  and  his  admirers, it  was  the  music  that  counted,  and  getting to  the  heart  of  it. 

   Schnabel  avoided  flashy  , superficial piano  works and  concentrated  on  Beethoven,  Mozart,  Schubert  and  Brahms.  He  didn't  like to  practice  much,  and  his  performances  could be  full  of  missed  notes.  But  audiences  didn't mind.  Schnabel  concentrated  on  the   meaning  of  the  music.  Once  critic  has said  that  Schnabel's  recording of  the   fiercely  demanding   Beethoven   sonata  no  29,  known as  the  "Hammerklavier"  has  "fewer  of  the  notes, but  more  of  the MUSIC"  than  any  other recording  of this   Mount Everest  of  piano sonatas.

  French  hornists  in  top  professional  orchestras,  particulary  principal  ones,  go  through  constant   worry  about  whether  they  will  hit  all the notes  without  a  clam, particularly  in  exposed  solos.  But  critics  shouldn't  complain  about an  occaisional  missed  note  at  a  concert;  what  matters  is -  did  the  overall perfornace   bring  the  music vividly  to  life ?  Who  cares  if  a horn  player  misses  a  note?   If  some   of these  critics would  take  a  lesson or two  on  the  horn,  they  might  come  to  see  how  difficult  it is to  play this  instrument.

   Perfection in  musical  performance  is  a  desirable  goal,  but  it's  the  spirit,  and  not  the  letter  that  counts.


Posted: Nov 26 2008, 08:27 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web